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Bill Gates planea construir la primera planta nuclear de nueva generación en EE.UU.

La empresa de Bill Gates Terra Power, de la que también es socio Warren Buffett, comenzará la construcción de un reactor refrigerado por sodio en junio.

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TerraPower, una empresa fundada por Bill Gates, planea comenzar a construir la primera de una nueva generación de plantas de energía nuclear en Estados Unidos en junio, uniéndose a una carrera con rivales rusos y chinos para desarrollar y exportar reactores de menor costo.

Chris Levesque, CEO de TerraPower, le dijo a Financial Times que la compañía solicitaría este mes un permiso de construcción a los reguladores estadounidenses para su reactor, que se enfría con sodio líquido en lugar de agua.

Dijo que los reactores de la marca Natrium de la compañía podrían construirse por aproximadamente la mitad del costo de los reactores estándar refrigerados por agua, que han sido la piedra angular de la industria de la energía nuclear desde mediados del Siglo XX.

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TerraPower, que ha recaudado u$s 100.000 millones en financiamiento privado, firmó un acuerdo con Emirates Nuclear Energy Corporation en diciembre para explorar el uso de reactores de Natrium para generar electricidad y producir hidrógeno en los Emiratos Árabes Unidos. La compañía ha conseguido el compromiso del gobierno de EE.UU. de proporcionar hasta u$s 2000 millones para completar el trabajo en la primera planta de TerraPower en Kemmerer, Wyoming.

Levesque, un exoficial de un submarino nuclear, dijo que los trabajos de construcción cerca del sitio de una planta de energía de carbón comenzarían en junio independientemente de si la compañía recibía un permiso de la Comisión Reguladora Nuclear para esa fecha. Gran parte del trabajo de construcción inicial estuvo relacionado con actividades no nucleares debido al diseño innovador del reactor de Natrium, dijo, y agregó que TerraPower planeaba poner en funcionamiento la planta en 2030.

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"Cuando se utiliza sodio líquido como refrigerante en lugar de agua, se cambia el juego", dijo Levesque, y agregó que el alto punto de ebullición de casi 900 °C para el metal líquido generó importantes ahorros de costos en comparación con el agua.

"Las plantas de natrio costarán la mitad de lo que cuestan las plantas de reactores de agua ligera [...] y estamos avanzando con nuestro proyecto de manera bastante agresiva".

TerraPower es una de las docenas de empresas que compiten por desarrollar una nueva generación de reactores más pequeños y más eficientes, que los defensores de la energía nuclear consideran fundamental para luchar contra el cambio climático. A menudo se les llama pequeños reactores modulares (SMR) y normalmente tienen una capacidad de potencia de 300 MW o menos, que es aproximadamente un tercio de la de las plantas estándar.

Las empresas estadounidenses están tratando de alcanzar a sus rivales controlados por el Estado en Rusia y China, que han desplegado dos plantas de energía con reactores SMR: una planta de energía flotante que abastece a la ciudad rusa de Pevek y un reactor en la Bahía de Shidao, China. La industria estadounidense enfrenta desafíos debido a tipos de interés más altas, costos crecientes y escasez del combustible de uranio altamente enriquecido necesario para alimentar la nueva generación de reactores.

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En noviembre, NuScale, un rival con sede en Oregón, se vio obligado a cancelar los planes para construir el primer SMR en EE.UU. cuando las empresas de energía se opusieron a un aumento del 50 por ciento en el precio de la energía que proponía para cubrir los crecientes costos. TerraPower no proporcionó estimaciones de los precios que cobraría por la energía generada por Natrium.

Planta comercial

El reactor Kemmerer serviría como proyecto de demostración, pero una vez terminado se convertiría en una planta comercial a gran escala. TerraPower y su socio de servicios públicos PacifiCorp, una unidad de Berkshire Hathaway de Warren Buffett, dijeron en octubre de 2022 que estudiarían la viabilidad de implementar otros cinco reactores de Natrium para 2035.

Adam Stein, director de innovación en energía nuclear de The Breakthrough Institute, un grupo de expertos con sede en Washington, dijo que TerraPower estaba en mejor posición que muchos de sus rivales estadounidenses porque tenía financiación segura, no dependía de los mercados públicos y tenía un diseño de reactor competitivo.

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"Los reactores refrigerados por sodio funcionan a presiones más bajas, lo que requiere menos sistemas de seguridad. Eso reduce los problemas que podrían salir mal en la planta y reduce los costos porque se pueden construir con materiales más simples manteniendo la seguridad", dijo.

El reactor de sodio de TerraPower, desarrollado en asociación con GE Hitachi Nuclear Energy, es ligeramente más grande que la mayoría de los SMR, con una capacidad de potencia de 345 MWe. También contiene un sistema de almacenamiento de energía a base de sales fundidas, que puede aumentar la producción del sistema a 500 Mwe durante más de cinco horas y media cuando sea necesario.

"Estamos almacenando el calor en grandes tanques de sales fundidas, como plantas solares, y eso es una gran batería térmica. Una planta como Natrium, que puede adaptarse muy rápidamente con ese almacenamiento de energía incorporado, la hace muy valiosa", dijo Levesque, quien asistirá a una cumbre nuclear en Bruselas esta semana.

Dijo que TerraPower había enfrentado algunas críticas por el alto nivel de financiación gubernamental prometida para su proyecto de Wyoming, pero añadió que el valor estratégico del reactor de Natrium para Estados Unidos era significativo.

"La energía nuclear tiene grandes atributos comerciales pero también enormes atributos geopolíticos. Así que hay que mirar a la competencia en China y Rusia, que miran a África, Indonesia y otros lugares como mercados futuros".

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