FINANCIAL TIMES

Las monedas de América latina se siguen devaluando a pesar del boom de commodities

La divergencia entre las caídas de las principales monedas de la región y la suba de los precios internacionales de las materias primas refleja el riesgo político y problemas estructurales más profundos

Lo que era bueno para el cobre era bueno para el peso chileno. La suerte de la moneda del mayor exportador de cobre del mundo estaba estrechamente ligada al precio de su principal producto de exportación.

El año pasado se rompió el patrón. Los precios mundiales del cobre subieron un 25% en 2021, pero el valor del peso chileno se desplomó casi un 17% frente al dólar estadounidense, una de las peores performances de las divisas más importantes de los mercados emergentes.

La experiencia de Chile no es inusual. A pesar de la fuerte suba mundial de los precios de las materias primas el año pasado, las divisas de las principales economías latinoamericanas se debilitaron, algunas de ellas de forma espectacular.

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El peso colombiano perdió un 16% de su valor frente al dólar, mientras que el sol peruano se debilitó más de un 9%. El real brasileño sufrió su quinto año consecutivo de devaluación, perdiendo casi un 7%.

Los economistas afirman que la sorprendente divergencia -sin precedentes en los últimos años- apunta a una profunda enfermedad en las economías latinoamericanas.

"Es una muy mala noticia", dijo Ernesto Revilla, economista jefe para América latina de Citi. "Esto demuestra que la región está saliendo de la pandemia con un daño estructural más profundo de lo que pensábamos".

El impacto combinado de la pandemia en la población y en la economía de América latina fue mayor que en cualquier otra región en 2020. Después de una lucha por conseguir vacunas a principios del año pasado, la mayoría de los gobiernos latinoamericanos lograron comprar suficientes reservas durante 2021 y la región terminó el año como la más vacunada del mundo.

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Sin embargo, aunque los efectos sanitarios más graves de la pandemia están desapareciendo, los daños económicos parecen mucho más duraderos. América latina ya era la región del mundo emergente que menos crecía antes de la pandemia, logrando apenas un crecimiento promedio del PBI de 0,9% interanual entre 2014 y 2019, según datos de Goldman Sachs.

Ahora, a pesar de la suba de los precios de las materias primas, corre el riesgo de volver a instalarse en un crecimiento mediocre, esta vez con nuevos problemas: la deuda adicional contraída durante la pandemia, el rápido aumento de la inflación y un riesgo político mucho mayor a medida que los votantes castigan a los gobernantes en ejercicio y se inclinan hacia outsiders populistas.

"El mercado está tratando a América latina como si hubiera sufrido un shock estructural y no un shock cíclico", dijo Revilla.

Alberto Ramos, jefe de economía de América latina en Goldman Sachs, destacó el giro de la región hacia los extremos políticos en 2021. Perú y Chile eligieron gobiernos de izquierda dura y los candidatos socialistas lideran las encuestas para las elecciones presidenciales de este año en Brasil y Colombia.

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"En un período de repunte de los precios de las materias primas, la correlación [entre los precios de las materias primas y la fortaleza de las divisas] se ha roto debido al riesgo político, en gran medida", dijo. "En Colombia, Chile, Perú y Brasil, los riesgos políticos y normativos son bastante elevados".

Chile personifica la tendencia. En mayo eligió una asamblea especial dominada por la izquierda para reescribir la Constitución, que se considera una de las más favorables a los inversores de la región. Siete meses más tarde, los votantes eligieron como presidente a Gabriel Boric, un millennial de izquierda dura y antiguo activista estudiantil.

Boric ha prometido abolir el sistema privado de pensiones del país, aumentar los impuestos en un 5% del PBI para financiar un gran aumento del gasto público e imponer restricciones a la industria minera.

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Los inversores han observado la tendencia de la región hacia los extremos políticos. Unos u$s 50.000 millones han salido del país desde que estallaron los disturbios políticos en octubre de 2019, según el banco central. Perú sufrió el año pasado la mayor fuga de capitales desde que se iniciaron los registros en 1970, con la salida de unos u$s 15.000 millones del país.

La excepción a la regla de las monedas débiles en América latina ha sido México, cuyo presidente populista de izquierda ha aplicado políticas nacionalistas e intervencionistas, pero también el libre comercio con Estados Unidos y la disciplina fiscal. Como reflejo de ello, el peso mexicano cayó sólo un 4,5% frente al dólar el año pasado, lo que supone el mejor comportamiento de las principales divisas latinoamericanas.

"México es el mejor hogar en un mal vecindario", dijo Revilla de Citi, señalando la austeridad del presidente Andrés Manuel López Obrador, los niveles relativamente bajos de deuda pública del país y la probabilidad de que mantenga su calificación de grado de inversión. "Los problemas de México no tienen que ver con la macro de corto plazo, sino a largo plazo con el muy bajo crecimiento como consecuencia de las políticas económicas [de López Obrador]".

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Esas ventajas han mantenido a los inversores interesados en México, al menos a corto plazo. Pero en el resto de América latina, las perspectivas para las economías y las divisas siguen siendo sombrías.

En Brasil, la mayor economía de la región, el presidente Jair Bolsonaro ha abandonado en gran medida los esfuerzos por impulsar grandes reformas estructurales o grandes privatizaciones y está aumentando el gasto para tratar de mejorar los pésimos resultados en las encuestas y preparar el camino para una campaña de reelección.

El pesimismo en Faria Lima, el Wall Street brasileño, es palpable. También pesa en el ánimo la incertidumbre sobre el tipo de políticas económicas que el icono de la izquierda Luiz Inácio "Lula" da Silva, actual líder de las encuestas para las elecciones presidenciales de octubre, llevaría a cabo si es elegido.

El exministro de Economía de Lula, Guido Mantega, afirmó en un reciente artículo escrito a instancias de su antiguo jefe que un nuevo gobierno de Lula debería lanzar un "ambicioso" programa de inversiones, defender las políticas industriales dirigidas por el Estado y aspirar a crear un "estado de bienestar social", algo que no ha sentado bien a los mercados.

Marcos Casarin, economista jefe para América latina de Oxford Economics, señaló que "ya hay muchas malas noticias en las monedas de Brasil, Colombia y Chile".

Pero cree que la debilidad de las divisas de la región ante el auge de las materias primas apunta a retos mucho mayores que el mero riesgo político. "Sólo se obtiene una recompensa con una moneda más fuerte en un auge de las materias primas si el auge sirve para enriquecerse como nación", dijo.

"Los mercados están previendo que este boom de las materias primas no ha traído prosperidad, por lo que las divisas no merecían subir. Fue un boom para una docena de empresas [de materias primas], pero no se tradujo en una prosperidad económica más amplia."

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