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El petróleo toca precios récords luego de que la OPEP+ se negara a aumentar la producción

La decisión de la OPEP+ amenaza con aumentar las tensiones con la Casa Blanca por el temor a que el aumento de los costos del crudo haga descarrilar la recuperación económica.

Los precios del petróleo en los Estados Unidos alcanzaron su nivel más alto en siete años después de que la OPEP y sus aliados se negaran a acelerar sus planes de aumento de la producción de crudo, desoyendo los pedidos de la Casa Blanca para ayudar a resolver la creciente crisis energética mundial.

Europa y Asia se han visto afectadas por una escasez de suministros energéticos que ha hecho que los precios del gas natural y del carbón alcancen el nivel más alto jamás registrado, mientras que los precios del petróleo han ido subiendo de forma constante a medida que la economía mundial se recuperaba de la pandemia de coronavirus.

Pero el grupo ampliado OPEP+, que incluye a Rusia desde 2016, dijo hoy que mantendría el plan formulado este verano [boreal] de aumentar sólo gradualmente la producción de petróleo en 400.000 barriles diarios por mes, a pesar de las advertencias de un creciente déficit entre la oferta y la demanda.

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La decisión amenaza con aumentar las tensiones entre los grandes consumidores de energía, como EE.UU., Europa y China, que temen que la inflación de los costos energéticos pueda hacer descarrilar su recuperación económica; y el grupo de productores ampliado, que controla más de la mitad de los suministros mundiales de petróleo.

El petróleo estadounidense de referencia West Texas Intermediate (WTI) se disparó un 3% tras la reunión hasta superar los u$s 78 por barril por primera vez desde 2014, mientras que el crudo Brent, el marcador internacional, subió hasta los u$s 82 por barril por primera vez en tres años.

"Con esta decisión, la OPEP+ parece conformarse con que los precios del petróleo se desvíen al alza, a pesar de la preocupación por el agravamiento de la crisis energética en Europa y Asia", dijo Helima Croft, jefa de estrategia global de materias primas de RBC Capital Markets.

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"Ahora, la cuestión para el gobierno de Biden es si quiere hacer más llamados a Arabia Saudita para que ayude a amortiguar los precios", agregó.

Croft dijo que la situación para la Casa Blanca se complicaba por su propio impulso para reducir la dependencia de los combustibles fósiles antes de las conversaciones sobre el clima de la ONU en Glasgow el próximo mes.

Pero el aumento de los precios de la energía también está empezando a impulsar las expectativas de una mayor inflación y podría resultar una amenaza económica para los planes del gobierno de invertir dinero en energías renovables para hacer frente al cambio climático.

La OPEP+ acordó recortes de producción sin precedentes el año pasado, cuando la demanda de petróleo se desplomó en el punto álgido de los cierres. Pero el banco de inversión Goldman Sachs advirtió la semana pasada que las reservas mundiales de crudo se estaban reduciendo a un ritmo récord y dijo que pensaba que los precios podrían subir a u$s 90 dólares el barril a finales de este año.

Arabia Saudita, líder de facto de la OPEP y uno de los principales aliados de los EE.UU. en el Golfo, eludió por segundo mes consecutivo su habitual conferencia de prensa tras la reunión virtual de los ministros de Energía, negándose a explicar su estrategia o si cree que el mercado del petróleo está desabastecido.

Pero personas familiarizadas con las discusiones dijeron que el príncipe Abdulaziz bin Salman, ministro de Energía del país y medio hermano del príncipe heredero Mohammed bin Salman, no cree que los precios del petróleo hayan subido lo suficiente en los últimos meses, a pesar de que otras materias primas energéticas sí lo han hecho, como para justificar un cambio de rumbo. Además, la demanda de petróleo podría volver a caer este invierno si la pandemia de coronavirus vuelve a exigir cierres.

"Con las señales contradictorias y las incertidumbres que rodean al mercado, no hay motivos para cambiar de rumbo", dijo Bassam Fattouh, director del Instituto de Estudios Energéticos de Oxford, del que el príncipe Abdulaziz forma parte.

También existe un elemento más amplio de frustración por el hecho de que los productores de combustibles fósiles están siendo dejados de lado en la prisa por reducir las emisiones de carbono por parte de las grandes economías industriales, a pesar de que siguen constituyendo la gran mayoría de sus suministros de energía.

Los países de la OPEP consideran que el aumento de los precios es necesario tanto para impulsar la inversión futura en la producción de petróleo y gas, mientras la demanda sigue creciendo, como para recordar a las economías avanzadas su continua importancia para la salud de la economía en general.

Christyan Malek, de JPMorgan, dijo que la OPEP quería parecer firme en su toma de decisiones, mientras que el aumento de los precios del petróleo también ayudaba a reforzar las economías de los países productores.

"Los precios del petróleo no han subido al mismo ritmo que los del gas natural o el carbón, por lo que hay menos presión inmediata para actuar", dijo Malek.

"También existe la creencia de que la falta de inversión en el sector del petróleo podría conducir a una crisis aún mayor que la que estamos viendo hoy en el gas natural, y la OPEP quiere que los responsables políticos se tomen en serio un posible superciclo del petróleo, incluso cuando están tratando de abandonar los combustibles fósiles".

Los precios récord del gas natural también están impulsando la demanda de crudo. Amin Nasser, director de la petrolera estatal saudita Saudi Aramco, declaró este lunes en una conferencia que creía que el cambio de gas a petróleo ya había impulsado la demanda hasta en 500.000 b/d, un nivel superior al aumento de la producción previsto por la OPEP+ el próximo mes.

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