Coronavirus: por qué muchas personas siguen teniendo síntomas meses después de la enfermedad

Investigadores afirman que más de 100 millones de personas sufren de Covis largo durante al menos 12 semanas.

El Covid largo es otra crisis de salud pública escondida dentro de la pandemia, han advertido los expertos médicos, con estimaciones de pacientes que sufren la debilitante enfermedad en el rango de los 100 millones en todo el mundo.

Los científicos se encuentran en las primeras fases de la búsqueda de tratamientos que puedan aliviar los síntomas, atacar las causas aún poco claras y conseguir que la gente esté lo suficientemente sana como para volver al trabajo.

Un metaanálisis de estudios realizado por investigadores de la Universidad Estatal de Pensilvania reveló que más de la mitad de los 236 millones de personas que padecían Covid-19 -al momento de la publicación del artículo, que desde entonces ha aumentado a 275 millones- tenían síntomas que duraban más de seis meses.

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Amitava Banerjee, profesor de ciencia de datos clínicos en el University College de Londres, afirmó que, incluso dos años después de la pandemia, seguimos paralizados, centrados en estadísticas que hacen un seguimiento de las internaciones y muertes, pero no en la crisis de Covid largo.

¿Cómo se define el Covid largo?

El Covid largo se define como el sufrimiento de los síntomas 12 semanas o más después del diagnóstico.

Un estudio reciente en el Reino Unido descubrió que una de cada tres personas hospitalizadas sufría Covid largo un año después. Rachael Evans, científica clínica del Instituto Nacional de Investigación Sanitaria del Reino Unido, dijo que el estudio Covid-19 posterior al ingreso hospitalario (POSHOP) ayudó a clasificar a los enfermos en subgrupos y a dirigir los trabajos para descubrir nuevos medicamentos.

"Realmente pone de manifiesto la necesidad urgente de investigar tratamientos y de prestar apoyo sanitario para mejorar la recuperación", añadió. "Ninguno de nosotros piensa que el Covid largo tenga un mecanismo y un tratamiento".

¿Cuáles son los síntomas del Covid largo?

Aunque los pacientes sufren una serie de síntomas, los más comunes son la fatiga y los problemas respiratorios. Algunos también experimentan daños en sus órganos y, en el estudio PHOSP, uno de cada 10 tuvo un deterioro cognitivo clínicamente relevante, a menudo llamado "niebla cerebral". Muchos síntomas se asemejan a los de otras enfermedades posvirales, incluidas las causadas por coronavirus.

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Margaret O'Hara, fideicomisaria del grupo de pacientes Long Covid Support, enfermó de Covid-19 en abril de 2020, después de colaborar en una sala de cuidados intensivos por coronavirus. Experimentó Covid largo durante un año -y luego, después de contraer la enfermedad en octubre de 2021, está sufriendo de nuevo.

"La fatiga sola no empieza a describir la intensidad", dijo. "Es tan extraño. A veces me levanto por la mañana y en una hora es como si me hubieran anestesiado. Como si alguien me hubiera puesto un pañuelo de cloroformo en la boca y tuviera que acostarme".

Las mujeres, las personas con obesidad y las que estaban sometidas a ventilación mecánica invasiva son más propensas a desarrollar Covid largo.

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No está claro hasta qué punto la vacunación ayuda a prevenir el Covid largo -aparte de reducir la probabilidad de desarrollar Covid-19 agudo-, pero los datos autodeclarados a través de la app de seguimiento de síntomas Zoe del Reino Unido sugieren que reduce el riesgo a la mitad.

¿Qué causa el Covid largo?

Aún se desconocen muchas cosas. Sin embargo, el estudio PHOSP proporcionó una pista importante que da peso a la hipótesis de que el Covid largo está causado por una reacción inmunitaria continuada. Se descubrió que los afectados presentaban un aumento de los marcadores inflamatorios. Los investigadores descubrieron que las personas con Covid largo más grave, y las que experimentaban niebla cerebral, tenían los niveles más altos de inflamación.

Sir Stephen Holgate, profesor de la Universidad de Southampton y cofundador de Synairgen, una empresa que está creando el medicamento antiviral Covid-19, dijo que las resonancias magnéticas también habían mostrado órganos inflamados.

"El cuerpo se vuelve contra sí mismo como resultado de toda esta inflamación durante el periodo de Covid y ataca a su propio tejido".

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Es posible que exista una predisposición genética que determine quién es más propenso a sufrir este tipo de respuesta inmunitaria, por lo que los investigadores están realizando grandes estudios de asociación de todo el genoma que tratan de localizar los genes que los pacientes tienen en común.

Otra hipótesis es que el virus ataca las reservas energéticas de las células, las mitocondrias. Los subgrupos podrían estar sufriendo por diferentes razones -o ambas hipótesis podrían ser ciertas a la vez.

¿Existen medicamentos que puedan reutilizarse?

El Servicio Nacional de Salud del Reino Unido y los grandes sistemas sanitarios de Estados Unidos han creado clínicas para Covid largo, que suelen ofrecer fisioterapia y apoyo a la salud mental, pero hasta ahora no han tenido muchas opciones farmacéuticas.

Algunos médicos han intentado utilizar medicamentos con pocos efectos secundarios que creen que podrían tener un impacto. Son tan diversos como los síntomas, e incluyen antihistamínicos y bloqueadores de citoquinas para tratar la inflamación, antiácidos, betabloqueantes y anticoagulantes. Un pequeño estudio reciente realizado en Cambridge sugiere que tomar una combinación de "bacterias amistosas" podría ayudar a aliviar los síntomas intestinales de Covid y mejorar el bienestar general.

Banerjee se propone iniciar un estudio en el nuevo año, siguiendo el modelo del Ensayo de Recuperación que ayudó a identificar medicamentos útiles para el tratamiento de Covid-19 agudo.

¿Cuáles son los medicamentos en desarrollo?

Bill Hinshaw, director general de la empresa biotecnológica Axcella Therapeutics, con sede en Boston, afirma que hay pocos productos en fase de desarrollo para Covid largo, y aún menos para la fatiga y la debilidad muscular. Axcella y la Universidad de Oxford están desarrollando un producto para reducir la inflamación y restaurar la función mitocondrial. Esperan tener datos de ensayos clínicos a mediados de este año.

"Uno tiene una cierta cantidad de energía en la pila", dijo Hinshaw. "El virus entra y se apodera de la batería y... la daña, de modo que la batería ya no puede mantener la carga correctamente".

Otros se centran en un subconjunto de pacientes. Por ejemplo, la empresa pionera en terapias digitales Akili Interactive está creando un juego para las personas que sufren niebla cerebral.

PureTech Health está trabajando en un medicamento para el daño del tejido pulmonar, que se encuentra en un ensayo de fase 2. Michael Chen, director de innovación de esta empresa biotecnológica que cotiza en la Bolsa de Londres, afirma que casi la mitad de las personas que padecen Covid de larga duración experimentan falta de aire, por lo que "millones y millones" podrían tener cicatrices pulmonares.

"Es un pensamiento un poco aterrador y una ventana a la crisis de salud pública que podría ser el Covid largo en el futuro".

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