¿Lo sabías?

El ciclo de vida de una estrella: por qué se mueren y qué pasa en el espacio cuando eso ocurre

Nacen, mueren y se reproducen. Este fenómeno que lleva años de estudio sigue asombrando a los astrónomos. ¿Nace una estrella cuando muere otra?

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El universo, vasto y en constante expansión, se compone de galaxias, estrellas, planetas y otros cuerpos celestes. La materia que lo conforma experimenta ciclos fascinantes, desde la formación de estrellas hasta la explosión de supernovas.

Las estrellas nacen a partir de nubes de gas y polvo y, a medida que consumen su combustible, algunas evolucionan hacia gigantes rojas y eventualmente expulsan sus capas exteriores, formando nebulosas. Otras, más masivas, pueden terminar su vida en espectaculares explosiones de supernovas.

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¿Sabés cómo mueren las estrellas? Enterate cómo es y qué pasa luego de que desaparecen. 

La vida en el universo: ¿cómo es el ciclo de vida de una estrella?

Las estrellas pueden vivir millones de años, pero siempre dependerá de cuánta masa tengan

  • Su nacimiento ocurre dentro de las nebulosas, que son nubes de polvo constituidas por hidrógeno. 

  • A lo largo de miles de años, la gravedad provoca que las cavidades de materia densa dentro de la nebulosa colapsen bajo su propio peso

  • Las estrellas se mueren porque su combustible se va agotando. Si bien están formadas por hidrógeno y helio, que se fusionan en el núcleo para formar elementos más pesados, como el carbono, el oxígeno y el hierro, estos liberan energía que mantiene a la estrella brillando.

  • Cuando el hidrógeno del núcleo se agota, la estrella comienza a contraerse. Esto aumenta la temperatura del núcleo, permitiendo que el helio se fusione para formar carbono. Este proceso libera menos energía que la fusión del hidrógeno, por lo que la estrella comienza a enfriarse.

"Dependiendo del tamaño de la nube maternal, en el colapso se pueden alcanzar temperaturas tan altas en el centro que provocan que los átomos de hidrógeno choquen entre sí", explicó Pablo Pérez González, investigador del Centro de Astrobiología, dependiente del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (CAB/CSIC-INTA) al El País.

Por lo tanto, cuando se abusa en el consumo del hidrógeno, la energía que producen "eleva la temperatura de su superficie hasta niveles en los que la simple luz que desprende lleva aparejada su propia presión".

"Cuando se agota el hidrógeno en el centro de la estrella, cuando falla una de las aliadas, la gravedad vuelve a hacer de las suyas y la estrella se desestabiliza", indicó el investigador.

A medida que la estrella se enfría, se expande y forma una nebulosa planetaria, que es una nube de gas y polvo que rodea a la estrella. (Fuente: Pexels).

"Esa presión se llama presión de radiación y es suficientemente alta en estrellas masivas para que empuje las capas exteriores y destruya gran parte de la estrella, que se disuelve poco a poco. Este es el caso de las llamadas estrellas Wolf-Rayet", indicó.

Las estrellas Wolf-Rayet son importantes en la evolución de las estrellas y en la formación de nuevos elementos. Sus vientos estelares pueden expulsar grandes cantidades de material al espacio, dando lugar a la formación de nuevas estrellas y planetas.

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¿Qué ocurre cuando una estrella muere?

A diferencia de los organismos vivos, las estrellas experimentan un tipo único de reproducción al llegar al final de su ciclo de vida. Durante la espectacular explosión de una supernova, la enorme cantidad de materia y energía expulsada puede, en teoría, dar origen a nuevas estrellas.

En ese sentido, las estrellas más masivas, al agotar su combustible nuclear, pueden colapsar bajo su propia gravedad, formando agujeros negros o estrellas de neutrones. 

Las nebulosas son importantes en el ciclo de vida del universo, ya que son el lugar donde se forman las estrellas y los planetas. (Fuente: Archivo).

En cambio, estrellas de menor masa pueden experimentar una expansión antes de expulsar sus capas externas, formando nebulosas

"Las estrellas pueden también destruirse por darle parte de su material a una compañera, una enana blanca o una estrella de neutrones. De tal modo, esta se desestabiliza tanto que estalla como supernova, llevándose consigo a su generosa pareja", explicó Pablo Pérez González.

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