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La economía china se desacelera mientras la población se contrae por segundo año

Los funcionarios se enfrentan a la intensificación de la crisis del sector inmobiliario junto con las presiones deflacionarias y demográficas.

El declive demográfico de China se aceleró en 2023 mientras su economía crecía a una de las tasas más bajas en décadas, lo cual apunta a la existencia de persistentes desafíos en la segunda mayor economía del mundo derivados de la desaceleración del sector inmobiliario, de la deflación y de las presiones demográficas.

El PBI se expandió un 5,2% el año pasado, superando el crecimiento de sólo el 3% en 2022, cuando la economía se vio limitada por las draconianas restricciones de ‘Covid cero' implementadas por Beijing, y superando el objetivo oficial del Gobierno de alrededor del 5%, ya el punto de referencia más bajo en décadas.

Pero la población disminuyó por segundo año consecutivo al aumentar las defunciones y caer los nacimientos. Wang Feng, un experto en demografía china de la Universidad de California en Irvine, dijo que el declive de 2 millones de personas revelaba la "huella del Covid-19", el cual se extendió por el país a principios de 2023 después de que las autoridades precipitadamente suspendieran las medidas antipandemia.

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Los analistas señalaron que los datos ponían de relieve los desafíos a los que se enfrenta el presidente Xi Jinping, quien inició el año pasado un tercer mandato sin precedentes, para forjar una recuperación económica más sólida.

"En cierto sentido, la cifra del PBI es un poco engañosa", dijo Fred Neumann, el economista jefe para Asia de HSBC. "Viene de un año anterior muy débil y realmente enmascara algunas de las debilidades subyacentes que estamos viendo en términos de demanda agregada".

El sector inmobiliario, el cual ha estado sumido en una crisis de deuda durante tres años, siguió sufriendo en 2023, según mostraron las estadísticas oficiales el miércoles. La inversión en desarrollo inmobiliario cayó un 9,6% el año pasado en comparación con el año anterior, mientras que los precios de las viviendas nuevas en diciembre disminuyeron un 0,4% con respecto al mes anterior, la caída más pronunciada desde febrero de 2015.

La población de China se redujo a 1,4 mil millones en 2023, ya que las 11 millones de muertes superaron a los 9 millones de nacimientos, y los demógrafos prevén nuevas caídas a medida que la población envejece rápidamente. El número de fallecimientos el año pasado fue de casi 600.000 más que en 2022, superando el aumento de más de 200.000 entre 2021 y 2022.

"Es muy probable que el rápido aumento en el número de muertes se deba al caótico final del ‘Covid cero', lo cual condujo a un exceso de mortalidad", dijo Wang, de la Universidad de California en Irvine.

La población, la cual disminuyó por primera vez en 60 años en 2022, es el resultado de una política de la década de 1980 que restringía a la mayoría de las parejas a tener un solo hijo, muy por debajo del promedio de 2,1 necesario para mantenerse nivelada. La tasa nacional de mortalidad fue de 7,87 por cada 1000 habitantes en 2023, la más alta desde principios de la década de 1970, y superior a la de 7,37 del año anterior.

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El primer ministro chino, Li Qiang, se adelantó el martes a la publicación de los datos oficiales, anunciando la cifra de crecimiento del PBI el martes en el Foro Económico Mundial (FEM) en Davos. Li elogió el enfoque de los funcionarios de "fortalecer los impulsores internos" en lugar de desencadenar estímulos masivos, como han pedido algunos expertos para reactivar el crecimiento.

Los economistas señalaron que la tasa de crecimiento anual había aumentado hasta en dos puntos porcentuales debido a la comparación con el bajo crecimiento registrado durante la pandemia, y sugirieron que Beijing tendría que hacer más este año para estabilizar el mercado inmobiliario e impulsar el consumo con el fin de sofocar la presión deflacionaria.

El PBI del cuarto trimestre fue un 1% superior al del tercer trimestre y aumentó un 5,2% interanual, ligeramente por debajo del 5,3% de las predicciones de los analistas. La tasa de crecimiento intertrimestral fue inferior al 1,5% registrado en el tercer trimestre, el cual fue revisado al alza.

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Julian Evans-Pritchard, el jefe de economía china en Capital Economics, dijo que esto no parecía consistente con las indicaciones de que la economía se había fortalecido en el cuarto trimestre, después de que fuentes de datos alternativas indicaron una clara contracción en el tercer trimestre.

"En el pasado hemos visto que, durante las recesiones, a menudo los datos oficiales del PBI no reflejan totalmente la magnitud de la debilidad y luego la compensan más adelante no mostrando tampoco toda la magnitud de la recuperación", dijo Evans-Pritchard. "Así que sospecho que estamos viendo algo similar en este momento".

La inversión en activos fijos, excluyendo los hogares rurales, aumentó un 3% en 2023 con respecto al año anterior, con un 5,9% más de inversión en infraestructura y un 6,5% más en manufactura. La inversión privada cayó un 0,4%, según la Oficina Nacional de Estadística de China.

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Las ventas minoristas, un indicador del consumo, aumentaron un 7,4% en diciembre con respecto al año anterior, en comparación con el 8% previsto por los analistas, mientras que la producción industrial creció un 6,8% el mes pasado con respecto al año anterior, por encima de las expectativas del 6,6%.

Los máximos líderes chinos han afirmado que la economía va por buen camino y que "no se necesitan medidas de estímulo alarmistas", declaró Eswar Prasad, un investigador de la Institución Brookings, un centro de estudios.

Pero los datos revelaron una economía que estaba experimentando "en el mejor de los casos un crecimiento moderado caracterizado por una débil demanda interna y persistentes presiones deflacionarias", añadió  Prasad . "Parece prematuro afirmar que la economía china está fuera de peligro".

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