Armas nucleares en Ucrania: los cuatro escenarios que amenazan con una crisis mundial

Incluso un ataque limitado en Ucrania tendría efectos globales catastróficos.

"Una guerra nuclear no puede ganarse y no debe librarse nunca". Esta declaración conjunta fue emitida a principios de este año por China, Francia, Rusia, el Reino Unido y Estados Unidos, los cinco Estados oficiales poseedores de armas nucleares.

El mes siguiente, Rusia invadió Ucrania. Desde entonces, los líderes mundiales han estado lidiando con la amenaza de que se produzca una guerra nuclear, y muy pronto.

Desde el principio, Vladimir Putin ha calificado el conflicto como existencial para Rusia y ha insinuado que podría utilizar armas nucleares para imponerse.

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Hace poco más de una semana, los funcionarios de seguridad occidentales se apresuraron a entrar en sus despachos durante el fin de semana, alarmados por el hecho de que las acusaciones de Moscú de que Ucrania estaba preparada para utilizar una 'bomba sucia' pudieran ser una señal de que la propia Rusia estaba buscando un pretexto para un ataque nuclear.

Aunque esa crisis inmediata ha disminuido, se considera que la amenaza general de que Rusia utilice un arma nuclear sigue aumentando. Un escenario que se discute en el gobierno de Estados Unidos es que una humillante derrota rusa en la batalla por Jérson podría persuadir a Putin de usar armas nucleares tácticas contra las tropas ucranianas con la intención de revertir el curso en el campo de batalla.

A veces se propone como contraargumento que Putin no utilizaría armas nucleares tan cerca del territorio ruso, por miedo a contaminar su propio país. Pero altos funcionarios estadounidenses señalan que las armas nucleares tácticas más pequeñas podrían matar a cientos de personas, en lugar de miles, y devastar e irradiar sólo unos pocos kilómetros cuadrados.

Estados Unidos y sus aliados se enfocan en impedir que Rusia atraviese fatalmente el umbral nuclear mediante una mezcla de disuasión y diplomacia. Pero también están pensando ya en las consecuencias mundiales del uso de un arma nuclear por parte de Rusia. Es un territorio desconocido y la presión es intensa. Como dice un alto funcionario estadounidense: "la gente estudiará durante décadas cómo se manejó esta crisis".

A grandes rasgos, hay cuatro escenarios principales a considerar: normalización nuclear, chantaje nuclear, evitar la guerra y el Armagedón.

No es difícil ver cómo el uso de un arma nuclear por parte de Rusia podría derivar en una guerra nuclear total, que llevaría a lo que el propio presidente Biden ha denominado "el Armagedón". Washington ha advertido que si Moscú utilizara un arma nuclear, habría una respuesta con consecuencias "catastróficas" para Rusia.

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Los estadounidenses no han detallado en público cuál sería esa respuesta. Muchos comentaristas piensan que sería militar, pero no nuclear. El general David Petraeus, exjefe de la CIA, ha hablado de que las fuerzas de la OTAN podrían atacar a las tropas rusas sobre el terreno en Ucrania con armas convencionales y hundir la flota rusa del Mar Negro.

El argumento a favor de una respuesta militar occidental es que si Rusia se saliera con la suya en el uso de un arma nuclear - e incluso lograra revertir el curso de la guerra - entonces se rompería el tabú nuclear que se mantiene desde 1945.

Pero la participación militar directa de Occidente probablemente desencadenaría una nueva respuesta rusa. Occidente y Rusia podrían entonces ascender rápidamente por la "escalera de la escalada", haciendo claramente posible la pesadilla de una guerra nuclear total. Como dice un alto funcionario estadounidense: "No creo que nadie deba confiar en que podamos controlar los riesgos de escalada".

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Dado que la perspectiva de una escalada hasta el Armagedón es tan horrible, también existe la posibilidad real de que incluso el uso de un arma nuclear rusa no desencadene una respuesta militar occidental directa, y que Estados Unidos, en cambio, intente organizar el completo aislamiento económico y diplomático de Rusia. Pero eso le abriría la puerta a otro futuro inquietante: "la normalización nuclear".

Se habría demostrado que las armas nucleares son herramientas que pueden utilizarse en una guerra de agresión, no sólo para la disuasión. Rusia, e incluso China, podrían verse tentadas a volver a cruzar el umbral nuclear. Y los Estados sin armas nucleares - como Japón, Corea del Sur, Alemania y muchos otros - se apresurarían a adquirir armas nucleares para protegerse.

El uso de un arma nuclear provocaría un caos mundial. Los mercados se desplomarían y el público podría entrar en pánico en todo el mundo, con la posibilidad de movimientos de población a gran escala fuera de las ciudades.

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El temor a estos efectos hace que se hable cada vez más de la necesidad de iniciar negociaciones de paz con Rusia. Pero los funcionarios occidentales se resisten a esa medida por ahora por temor a un tercer escenario: un chantaje nuclear exitoso.

Si Rusia descubre que puede tener éxito en las guerras de agresión simplemente amenazando con el uso de armas nucleares, se avecina otro futuro distópico. ¿Qué le impediría a Moscú lanzar nuevas amenazas nucleares, quizás dirigidas a Europa del Este? ¿Y qué conclusiones sacarían China o Corea del Norte sobre futuros conflictos en torno a Taiwán o la península de Corea?

Los tres escenarios más oscuros - el Armagedón, la normalización y el chantaje nuclear exitoso - son mucho más posibles de lo que deberían. Pero, en conjunto, siguen siendo menos probables que la cuarta posibilidad: que se evite la guerra nuclear.

En todas las crisis nucleares que han surgido desde 1945, los líderes de las grandes potencias se han alejado del abismo. Saber que un paso en falso podría causar millones de muertes -o incluso destruir el planeta- es tremendamente aleccionador. Ha evitado que el mundo caiga en un conflicto nuclear desde 1945. Debe funcionar de nuevo. Probablemente.

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