PANDEMIA

COVID: por qué algunas personas no se contagian coronavirus

El estudio de las personas 'superinmunes' puede ayudar a los expertos a combatir a Ómicron, la nueva subvariante XE, y cualquier otra variante futura de interés.

Más de la mitad de los estadounidenses podrían no haber tenido nunca Covid, según datos del gobierno de Joe Biden. Esto hace que los científicos se pregunten si aquellos que han evitado el coronavirus podrían ser realmente inmunes a la infección, un dato importante que podría ofrecer nuevas pistas sobre cómo atacar al virus.

En esta fase de la pandemia, las personas pueden ser inmunes debido a las vacunas, a una infección anterior o a una combinación de ambas. También hay pruebas de que, en raras ocasiones, algunas personas pueden ser inmunes al Covid sin necesidad de estar infectadas o vacunadas.

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COVID: por qué algunas personas no se contagian coronavirus

Las frecuentes mutaciones del coronavirus y el hecho de que la inmunidad disminuya con el tiempo hacen difícil discernir cuántas personas son inmunes en un momento dado. Los estudios han demostrado, por ejemplo, que aunque las infecciones por Ómicron ofrecen cierta inmunidad contra Delta, Ómicron es capaz de sortear los anticuerpos procedentes tanto de infecciones previas de otras variantes como de la vacunación. Además, es probable que las técnicas actuales de vigilancia hayan subestimado enormemente el número de casos, ya que cada vez más personas se hacen las pruebas Covid en casa y no informan de los resultados.

"Es casi imposible calibrar la protección", afirma Andy Pekosz, virólogo de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins.

Ómicron es capaz de sortear los anticuerpos procedentes tanto de infecciones previas de otras variantes como de la vacunación.

A medida que los casos vuelven a aumentar en muchas regiones, el estudio de los que aún no se han contagiado de Covid se ha vuelto tan crítico como el de los que sí lo han hecho. Los expertos afirman que las personas con 'superinmunidad' que parecen ser resistentes al virus sin necesidad de vacunación pueden dar respuesta a importantes preguntas sobre por qué algunas personas enferman tanto y otras no. El examen de estos casos también podría contribuir al desarrollo de vacunas y tratamientos menos vulnerables a las mutaciones.

"Esencialmente se está definiendo cómo se vería el mejor escenario, lo que también puede ayudar a identificar lo que va mal en aquellos que no controlan el virus", le dijo a Bloomberg Leo Swadling, inmunólogo del University College de Londres.

Los expertos afirman que las personas con 'superinmunidad' que parecen ser resistentes al virus sin necesidad de vacunación pueden dar respuesta a importantes preguntas sobre por qué algunas personas enferman tanto y otras no. 

Puede resultar difícil creer que a estas alturas de la pandemia tanta gente no haya enfermado. Tal vez la gente era asintomática y nunca supo que estaba infectada, o, a pesar de la exposición al virus, simplemente nunca dio positivo. Pero incluso la mitad de la población que se contagia de Covid es en realidad un número extraordinario de infecciones. Se calcula que la gripe española de 1918 sólo infectó al 25% de la población estadounidense de la época, a pesar de causar un gran número de muertes.

Al principio de la pandemia, Swadling se propuso averiguar más sobre los pocos afortunados que no se enfermaron.

"Estábamos especialmente interesados en las personas que se exponen al virus, pero lo controlan muy rápidamente, eliminando el virus antes de que pueda replicarse a niveles detectables y antes de que induzca una respuesta de anticuerpos", dijo Swadling. "Puede ayudarnos a entender mejor qué inmunidad es mejor para proteger de la reinfección".

El examen de estos casos también podría contribuir al desarrollo de vacunas y tratamientos menos vulnerables a las mutaciones.

Swadling, junto con sus colegas de Londres, publicaron un estudio en la revista Nature en noviembre en el que evaluaban a un grupo de trabajadores sanitarios del Reino Unido durante la primera ola de la pandemia. Encontraron pruebas de que algunos de los trabajadores expuestos al virus eran capaces de deshacerse de él incluso antes de producir anticuerpos específicos contra el Covid.

El papel de los linfocitos T

Resultó que, en el caso de esas personas, la exposición a otros coronavirus humanos, como los que causan síntomas similares a los del resfriado, había ayudado a sus cuerpos a combatir el Covid. Esto se debe a que los Linfocitos T, una parte fundamental de la respuesta inmunitaria del organismo, fueron capaces de reconocer y atacar elementos genéticos de anteriores coronavirus que también estaban presentes en el SARS-CoV-2. Esto significa que sus cuerpos fueron capaces de atacar el nuevo virus sin la producción de nuevos anticuerpos específicos para él.

De hecho, los Linfocitos T que produjeron esos trabajadores sanitarios se dirigieron a una parte diferente del virus que los Linfocitos T de las personas que se enferman de Covid. Swadling dijo que, mientras que los Linfocitos T producidos por las vacunas y por el contagio de Covid-19 atacan la proteína spike, que muta con frecuencia, los Linfocitos T de estos trabajadores sanitarios se dirigen a la maquinaria interna del virus. Los investigadores denominan "reactividad cruzada" a estos Linfocitos T que parecen ser eficaces contra diferentes coronavirus.

Los Linfocitos T actúan como otra línea de defensa, trabajando para detener la propagación de la infección y el desarrollo de la enfermedad. 

"Identificamos nuevas partes del virus que podemos poner en una vacuna para intentar mejorarla", dijo Swadling. Estas mejoras, dijo, podrían hacer que las vacunas sean mejores para prevenir la infección, más eficaces contra las nuevas variantes y más protectoras para las personas inmunodeprimidas.

La inmunidad a un virus se produce cuando el organismo es capaz de reconocer un patógeno y evitar eficazmente el contagio o la enfermedad. Los anticuerpos, como los adquiridos a través de una vacuna o una infección previa, atacan al virus en cuanto entra en el organismo. Los Linfocitos T actúan como otra línea de defensa, trabajando para detener la propagación de la infección y el desarrollo de la enfermedad una vez que el virus ha entrado en el cuerpo.

Las vacunas de ARNm como las de Pfizer y Moderna funcionan entrenando al organismo para que produzca anticuerpos de forma segura sin infección, pero también estimulan la producción de Linfocitos T y B. Por eso las vacunas evitan eficazmente la hospitalización aunque no eviten la infección por completo: incluso cuando los anticuerpos han disminuido, los Linfocitos T siguen estando ahí para ayudar a combatir una infección más rápidamente.

Las vacunas de ARNm como las de Pfizer y Moderna funcionan entrenando al organismo para que produzca anticuerpos de forma segura sin infección, pero también estimulan la producción de Linfocitos T y B. 

Las vacunas de ARNm como las de Pfizer y Moderna funcionan entrenando al organismo para que produzca anticuerpos de forma segura sin infección, pero también estimulan la producción de Linfocitos T y B. que losque encontraron -las que se dirigen a la- pueden ofrecer una mejor protección contra las debido a su capacidad para atacar una parte clave del menos vulnerable a las que su . Según su teoría, si se dirigen a esas zonas del , las podrían ser más eficaces. Los autores del estudio propusieron que los Linfocitos T que encontraron -las que se dirigen a la maquinaria interna del virus- pueden ofrecer una mejor protección contra las variantes emergentes debido a su capacidad para atacar una parte clave del virus menos vulnerable a las mutaciones que su proteína spike. Según su teoría, si se dirigen a esas zonas del virus, las vacunas podrían ser más eficaces.

Mientras los laboratorios trabajan en el desarrollo de una única vacuna que ofrezca una protección más amplia contra cualquier variante del Covid, al menos una empresa, Gritstone Bio Inc, está tratando de poner a prueba las teorías de Swadling.

Otros han llegado a conclusiones similares a las de Swadling y sus colegas. Un estudio descubrió que en los hogares donde algunas personas seguían sin Covid a pesar de la exposición, esas personas también parecían estar protegidas por los Linfocitos T de una exposición anterior a otros coronavirus. Otro estudio realizado en enero descubrió que algunos niños que no desarrollaron anticuerpos contra el Covid también tenían Linfocitos T de reacción cruzada, lo que puede ser parte de la razón por la que los niños suelen tener síntomas más leves.

Es muy difícil saber cuántas personas tienen esta respuesta inmunitaria aumentada. Es posible que algunas personas hayan conseguido evitar el virus gracias a la precaución continuada o simplemente a la suerte. Pero quizás más importante que saber cuántas personas entran en esta categoría es la información sobre la inmunidad que se puede obtener al estudiar lo que las diferencia.

"Los Linfoctios T son muy longevas, por lo que es posible que no sea necesario repetir la vacunación", afirma Swadling.

El estudio de los superinmunes, dijo, puede ayudarnos a combatir Ómicron, y cualquier otra variante futura de interés.


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