Los mercados privados bajo la lupa: ¿puede haber un estallido este año?

Lo mejor o lo peor de las inversiones privadas es que no muestran movimientos de precios en tiempo real. En cambio, hay que esperar de un trimestre a otro para ver cómo ha cambiado el valor de las inversiones.

A todo el mundo le gustan los estallidos dramáticos en los mercados: un gran momento que todos podamos apuntar y decir "¡Miren! Esto era una tontería!" y los reguladores pueden rascarse el mentón y decir que hay que aprender la lección.

El mejor ejemplo en 2022 fue, por supuesto, el mundo cripto, donde el colapso del exchange FTX demostró lo absurdo de una industria construida sobre una clase de activos con un valor intrínseco nulo.

El segundo premio (y es una carrera reñida) es para la crisis de deuda pública del Reino Unido que, afortunadamente, duró poco. El breve mandato de la exprimera ministra Liz Truss mostró al mundo lo que ocurre cuando se da por sentado a los inversores en bonos en un régimen de alta inflación.

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Ahora tiene sentido buscar el próximo estallido, y los mercados privados están bajo la lupa.

El año pasado por estas fechas, la deuda privada y los valores de renta variable eran el tema del día. En ese momento, los rendimientos de los bonos estaban clavados al piso, lo que suponía un lugar poco propicio para que los asignadores de activos intentaran ganar dinero para sus accionistas. En su lugar, muchos se aventuraron en los mercados privados en busca de mayores rendimientos.

A menudo esto significa bloquear fondos durante varios años, por ejemplo en vehículos de capital riesgo, inmobiliarios o de infraestructura, a cambio de la perspectiva de un jugoso pago. Lo mejor o lo peor de esto, según se mire, es que las inversiones privadas bloqueadas no arrojan movimientos de precios en tiempo real. No puede recibir los movimientos constantes en una pantalla que digan que su dinero está creciendo o, más probablemente como el año pasado, disminuyendo. En su lugar, hay que esperar de un trimestre a otro para ver cómo ha cambiado el valor de las inversiones.

Algunos observadores, como Ruchir Sharma, presidente de Rockefeller International, han calificado esta situación de "conspiración del silencio, construida sobre la esperanza".

"El momento del ajuste de cuentas llegará probablemente cuando la recesión se prolongue y los mercados privados tengan que revelar finalmente las pérdidas en un mercado a la baja", escribió Sharma para el Financial Times en diciembre. Sin duda, parece muy probable que la próxima ronda de declaraciones trimestrales sea una lectura sombría para los grandes inversores que han colocado dinero en algunos mercados privados.

El sentido común dice que este sector se enfrentará a tiempos más difíciles en 2023, y no sólo porque los rendimientos de los activos más seguros, como los bonos del Estado, hayan subido. Han cambiado otras dos cosas importantes: en primer lugar, los mercados públicos -acciones, bonos y similares- han tenido un año terrible. De repente, eso significa que las asignaciones relativamente pequeñas y conservadoras de los inversores institucionales a los mercados privados constituyen una parte incómodamente grande de sus carteras.

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En segundo lugar, la explosiva crisis del mercado del gilt [bonos británicos] en el otoño boreal demostró en la práctica lo importante que es la liquidez. Cuando se necesita dinero a toda prisa para pagar una garantía, no es útil tener demasiado dinero acumulado en activos difíciles de vender.

Todo esto podría producir algún tipo de punto álgido en 2023. Pero lo más probable es que se produzca un pinchazo lento y poco dramático durante varios años.

Los verdaderos creyentes en mercados como la deuda privada siguen teniendo fe, y con razón. Randy Schwimmer, director gerente senior de Churchill Asset Management en Nueva York, reconoce plenamente los retos a los que se enfrenta el sector. "Pero una vez que la Reserva Federal empiece a reducir (y finalmente concluya) las subas de tasas, los mercados volverán a una mayor normalidad" y los ahora generosos rendimientos de la deuda pública se desvanecerán, afirma en una nota reciente.

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"Comprar crédito privado ahora, o añadir a una posición existente, aísla aún más las carteras frente a futuras sacudidas de los precios", afirmó.

Desgraciadamente para aquellos a los que les gusta el dramatismo, ese apoyo subyacente de los principales fondos y especialistas por igual es una de las razones por las que es probable que la locura de los mercados privados se calme de forma sensata en lugar de estallar.

Por supuesto, si a los grandes inversores les preocupa que una parte demasiado grande de sus carteras esté invertida en mercados privados, podrían vender. Lo más probable, sin embargo, es que simplemente detengan o ralenticen su acumulación, en parte para evitar que las pérdidas se cristalicen.

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"La gente ya se ha comprometido" con clases de activos como la renta variable privada, afirma Dan Morris, director de inversiones sistemáticas y soluciones de Allspring, la gestora de activos escindida de Wells Fargo hace poco más de un año. "Creo que se ceñirán a ellas. No creo que se produzca una gran venta", añadió. En cambio, los fondos con grandes participaciones en el mercado privado pensarán más detenidamente qué pueden vender y cuándo en caso de una demanda urgente de efectivo.

Aún así, sospecha que la próxima vez que el vendedor de valores privados, vestido de gala, llame con una idea para una nueva asignación, la respuesta de muchos fondos convencionales será 'no, gracias', especialmente con los rendimientos de los bonos del Estado de Estados Unidos a más de lo que estaban el año pasado por estas fechas.

Otro resultado probable es que los inversores busquen un término medio. Según Altaf Kassam, responsable europeo de estrategia de inversión e investigación de State Street Global Advisors, es probable que muchos asignadores de activos dejen de comprar más activos privados, pero sigan buscando algún tipo de exposición a través de proxies cotizados y bonos corporativos relacionados con infraestructura.

Voy a quedar mal, y no sería la primera vez, si los mercados privados implosionan en 2023. Pero, por ahora, hasta los escépticos creen que es poco probable.

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