ENCUESTA EXCLUSIVA DE FT

Alerta en Estados Unidos: economistas pronostican recesión inminente

La encuesta de FT-IGM prevé una retracción en 2023 mientras la Reserva Federal lucha por contener la peor inflación de los últimos 40 años

La economía estadounidense entrará en recesión el próximo año, según casi el 70% de los principales economistas académicos encuestados por el Financial Times.

La última encuesta, realizada en colaboración con la Iniciativa sobre Mercados Globales (IGM) de la Escuela de Negocios Booth de la Universidad de Chicago, sugiere que la mayor economía del mundo se enfrenta a crecientes vientos en contra tras uno de los repuntes más rápidos de la historia, mientras la Reserva Federal intensifica sus esfuerzos para contener la mayor inflación de los últimos 40 años.

El banco central estadounidense ya se ha embarcado en lo que será uno de los ciclos de endurecimiento más rápidos en décadas. Desde marzo ha subido su tasa de interés de referencia en 0,75 puntos porcentuales desde niveles cercanos a cero.

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El Comité Federal de Mercado Abierto se reúne de nuevo el martes para una reunión de política monetaria de dos días, en la que se espera que los funcionarios apliquen la primera suba de tasas de medio punto consecutiva desde 1994 y señalen la continuación de ese ritmo hasta al menos septiembre.

Casi el 40% de los 49 encuestados prevé que la Oficina Nacional de Investigación Económica (NBER por sus siglas en inglés), el árbitro de cuándo empiezan y terminan las recesiones, declarará una en el primer o segundo trimestre de 2023. Un tercio cree que esa llamada se retrasará hasta la segunda mitad del año que viene.

El NBER define una recesión como un "descenso significativo de la actividad económica que se extiende por toda la economía y dura más de unos pocos meses". Sólo un economista ha previsto una recesión en 2022, mientras que la mayoría prevé un crecimiento mensual del empleo de entre 200.000 y 300.000 puestos de trabajo para el resto del año. La tasa de desempleo se mantendrá en el 3,7%, según la estimación promedio de diciembre.

Los resultados de la encuesta, que se recopilaron entre el 6 y el 9 de junio, van en contra de la postura de la Reserva Federal de que puede frenar la demanda sin causar un dolor económico sustancial. El banco central predice que, al subir las tasas de interés, los empresarios del mercado laboral estadounidense, en plena efervescencia, optarán por reducir las ofertas de empleo, históricamente elevadas, en lugar de despedir personal, lo que enfriará el crecimiento de los salarios.

Jay Powell, el presidente de la Fed, ha admitido que los esfuerzos de la Fed por moderar la inflación pueden causar "cierto dolor", lo que llevaría a un aterrizaje "más suave" en el que la tasa de desempleo aumentaría "unos pocos puntos". Pero muchos de los economistas encuestados están preocupados por un resultado más adverso, dada la gravedad de la situación de la inflación y el hecho de que la política monetaria tendrá que cambiar hacia ajustes mucho más estrictos en poco tiempo para hacerle frente.

"Esto no es aterrizar un avión en una pista de aterrizaje normal. Esto es aterrizar un avión en una cuerda floja, y los vientos soplan", dijo Tara Sinclair, economista de la Universidad George Washington. "La idea de que vamos a reducir los ingresos lo suficiente y el gasto lo suficiente para que los precios vuelvan al objetivo del 2% de la Fed es poco realista".

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En comparación con la encuesta de febrero, ahora hay más economistas que opinan que la inflación núcleo, medida por el índice de precios de los gastos de consumo personal, superará el 3% a finales de 2023. De los encuestados en junio, el 12% pensaba que ese resultado era "muy probable", frente a sólo el 4% a principios de este año. El porcentaje de economistas encuestados que consideraba "improbable" ese nivel en el mismo periodo de tiempo se ha reducido casi a la mitad.

Las tensiones geopolíticas, y el aumento de los costos de la energía que probablemente las acompañe, fueron citadas de forma abrumadora como los factores que podría mantener la presión al alza sobre la inflación durante los próximos 12 meses, seguido de las prolongadas interrupciones de la cadena de suministro. Para fines de año, la estimación media de la inflación subyacente es del 4,3%.

Jonathan Wright, economista de la Universidad Johns Hopkins que ayudó a diseñar la encuesta, dijo que el notable pesimismo en torno a la inflación y el crecimiento tiene matices de estanflación, aunque señaló que las circunstancias son muy diferentes a las de la década de 1970, cuando el término encarnaba una "mezcla mucho más desagradable de alta inflación y recesión".

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Casi el 40% de los economistas advirtió que la Reserva Federal no lograría controlar la inflación si sólo subía la tasa de interés de los fondos federales hasta el 2,8% a fines de año. Esto exigiría alzas de tasas de medio punto en cada una de las tres próximas reuniones del banco central en junio, julio y septiembre, antes de reducir a su ritmo más típico de un cuarto de punto para las dos últimas reuniones de 2022.

Pocos encuestados esperan que la Fed recurra a subas de 0,75 puntos porcentuales.

También es probable que se produzcan nuevas alzas de las tasas hasta bien entrado el próximo año, según Christiane Baumeister, profesora de la Universidad de Notre Dame, que cree que la Fed podría elevar su tasa de referencia hasta el 4% en 2023. Esta cifra está justo por arriba del nivel que la mayoría de los economistas encuestados creen que será el máximo de este ciclo de endurecimiento.

Dean Croushore, que fue economista de la sucursal de la Fed en Filadelfia durante 14 años, advirtió que el banco central podría tener que elevar eventualmente las tasas hasta aproximadamente el 5% para contener un problema que, en su opinión, se debe en gran medida a que la Fed ha esperado "demasiado tiempo" para tomar medidas.

"Siempre es difícil bajar la inflación una vez que la dejas salir de la botella", dijo Croushore, que ahora enseña en la Universidad de Richmond. "Si aceleraran un poco más las subas de las tasas, podría causar un poco de volatilidad financiera a corto plazo, pero podría ser mejor al no tener que hacer tanto después".

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