Polémica: ¿pueden los presos resolver el problema de la falta de mano de obra?

Las empresas deben prestar atención al mensaje del mercado en lugar de tapar las brechas con los reclusos.

Dado que los empleadores de todo el mundo se enfrentan a una escasez de mano de obra provocada en parte por el regreso de los trabajadores migrantes a sus países de origen, algunos buscan una alternativa: los prisioneros.

En el Reino Unido, las fábricas de procesamiento de carne han pedido al gobierno que los presos sean liberados durante el día para cubrir las vacantes dejadas por los trabajadores de la Unión Europea que han vuelto a casa. En Malasia, los productores de aceite de palma que generalmente dependen de trabajadores de Indonesia y Bangladesh también están recurriendo al sistema penitenciario. En Tailandia, que ha experimentado un éxodo de trabajadores migrantes desde la pandemia, el gobierno planea construir polígonos industriales donde las empresas puedan dotar de personal a las fábricas con reclusos que se encuentren cerca del final de sus sentencias.

Se podría argumentar que este uso de trabajadores de "cuello naranja" es beneficioso para todos. Las empresas obtienen la mano de obra que necesitan; los presos pueden escapar de sus celdas para vivir una experiencia laboral real, lo que debería ayudarlos a encontrar trabajo una vez que sean liberados. Sin duda, es cierto que la gente lucha por conseguir un empleo después de salir de la cárcel. Un análisis de los datos del gobierno del Reino Unido, por ejemplo, encontró que casi dos tercios de los presos no pudieron encontrar ningún empleo remunerado en los dos años posteriores a su liberación, y sólo alrededor de una cuarta parte se identificó como trabajando en el horizonte de dos años. Los presos que trabajaron o recibieron formación profesional mientras estaban en prisión tenían más probabilidades de encontrar un empleo poco después de su liberación. Sin embargo, sólo el 36% de las cárceles en Inglaterra y Gales recibieron una calificación positiva de los inspectores por brindar "actividades con propósito" a los presos, como trabajo o educación, en 2019-20, frente al 50% en 2016-17.

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Gran parte del trabajo que se lleva a cabo dentro de los talleres penitenciarios, incluso para las empresas del sector privado, es una mala preparación para la vida en el exterior. Jenna Pandeli, de la Universidad del Oeste de Inglaterra, pasó 10 meses observando y entrevistando a los prisioneros varones contratados de forma privada en trabajos penitenciarios como romper artículos eléctricos para reciclarlos, poner pegatinas en paquetes y clasificar los desechos. Descubrió que el trabajo era en su mayoría aburrido, monótono y poco cualificado. De hecho, estos trabajos estaban desapareciendo del mundo fuera de las puertas de la prisión porque se estaban deslocalizando a lugares más baratos. En Inglaterra y Gales, el salario mínimo para los presos que trabajan es de sólo 4 libras a la semana.

"Esto es como un trabajo de niños. Realmente no te da ningún conocimiento ni experiencia para salir a la calle y conseguir un trabajo", le dijo un preso a Pandeli. "No aprendemos nada, solo hacemos un trabajo básico que incluso un niño de dos años podría hacer... poner una pegatina en algo, ponerlo en una caja". A algunos presos se les había desanimado con la idea de un empleo "legítimo". "¿Qué estoy haciendo? ¿Cortar cables? ¿Rompiendo computadoras? dijo otro. "En lo que hacía antes, ganaba más dinero del que hago ahora, entonces, ¿por qué querría volverme 'legítimo'?".

Comparado con esto, salir a trabajar a una fábrica de carne tendría ventajas. Sería un trabajo real en un lugar de trabajo real con no presos como colegas. También significaría una mejor paga. Las normas penitenciarias en Inglaterra y Gales establecen que los reclusos que trabajan fuera de la prisión para empleadores con licencia temporal, aunque no están cubiertos por las leyes de salario mínimo, deben recibir "la tarifa adecuada para el trabajo igual o superior al salario mínimo nacional" y no ser tratados "de manera menos favorable que otros trabajadores en un empleo comparable". 

Dado que los presos sólo reciben 76 libras cuando salen de la prisión, y que el 14% no tienen hogar cuando son liberados, sería útil permitirles acumular algunos ahorros mientras están en prisión. Algunos empleadores ya ayudan a los reclusos a cerrar bien esta transición: Timpson, por ejemplo, que proporciona servicios de reparación de calzado y corte de llaves, capacita a algunos reclusos y luego los emplea en trabajos decentes cuando son liberados.

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Pero si está utilizando prisioneros para cubrir la escasez de mano de obra, por definición los está utilizando para hacer trabajos que nadie más quiere hacer. Tal como está configurado actualmente, los trabajos en una fábrica de carne en el Reino Unido a menudo implican turnos de 12 horas de pie con horas impredecibles en ubicaciones remotas. Eran manejables para los migrantes que no traían dependientes y podían ganar más que en casa, pero no trabajan para personas que tienen responsabilidades de cuidado y podrían trabajar en un supermercado o café por el mismo dinero.

Una vez entrevisté a un hombre que había pasado un tiempo en prisión antes de encontrar trabajo en una fábrica de pollos. Estaba entrando en pánico sobre cómo pagaría el alquiler porque sus horas eran impredecibles. "Probablemente sería más fácil volver a [las prestaciones por desempleo]", dijo. "Eso es lo que está haciendo mucha gente, simplemente se rinden, dicen que no podemos hacerlo más".

El peligro es que los empleadores de estos sectores utilicen a los presos como válvula de escape que los libra de la presión del mercado para hacer que los trabajos estén mejor pagados o tengan mejores condiciones. Este es un riesgo particular en países como Estados Unidos, donde los presos pueden ser obligados a trabajar. Pero incluso en el Reino Unido, donde los presos pueden elegir, las empresas recurrirían a una mano de obra única que no tiene mejores opciones.

Los presos se beneficiarían de más oportunidades de trabajar el día de su puesta en libertad, lo que conduciría a trabajos decentes cuando salgan. Pero usarlos como una solución a corto plazo para la escasez de mano de obra no es la mejor manera de lograr este objetivo. Si los empleadores descubren que nadie quiere trabajar para ellos en los términos que ofrecen, es porque el mercado les está enviando un mensaje que deben escuchar.

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