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Vendía "fichines" en Hawái y creó un gigante de los videojuegos en Japón: el origen de Sega

La compañía es responsable de la creación de Sonic, uno de los personajes más conocidos de la industria. Y lo inventó solo para derrotar a Mario, de su rival Nintendo.

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La japonesa SEGA es uno de los players más conocidos de la industria de los videojuegos. Muchos seguramente recuerdan sus consolas, aunque no están presentes en el rubro desde hace más de una década. Sin embargo, su mayor creación fue Sonic, el erizo azul que desarrollaron para vencer a Mario. Pero antes de eso, la empresa dio sus primeros pasos en otra pata del mundo del entretenimiento.

Marty Bromley, cofundador de SEG Enterprises

Si bien su sede central está en Japón, la génesis de la compañía se gestó en los Estados Unidos, más precisamente en Hawái. Ahí Marty Bromley, junto a dos socios, había fundado Standard Games en 1940. Su objetivo era venderle máquinas tragamonedas a las bases militares para aprovechar el tiempo libre de los soldados. Pero jamás se imaginó que poco tiempo después vería con sus propios ojos el bombardeo a Pearl Harbor.

Pero su negocio continuó hasta los 50 cuando el gobierno delos Estados Unidos empezó a mover fichas para proscribir las máquinas de apuestas, entonces el emprendedor buscó otro horizonte. En ese momento vio una oportunidad de exportar sus máquinas a Japón y para eso fundó la empresa Service Games. Al mismo tiempo, David Rosen, un estadounidense que vivía en territorio japonés, comenzó a importar arcades electromecánicos. Ambos decidieron unir fuerzas y fusionaron sus negocios para crear SEGA Enterprises en 1964.

El periscopio

Rosen asumió como CEO y lanzaron la operación de fabricación y venta de juegos electromecánicos en el mercado japonés. Su primer hit fue el Periscope, un simulador de disparo desde un submarino, que debutó en 1966. 

Periscope, el primer éxito de Sega construido en Japón.

El éxito de este lanzamiento les permitió llevar algunos de sus títulos al mercado norteamericano y durante más de una década crecieron con este negocio. En 1969 el holding Gulf and Western Industries adquiere SEGA.

Sin embargo, en los 80 se produjo la crisis de la industria de los videojuegos con quiebras y caídas en las ventas. SEGA sufrió un desplome en la comercialización de sus arcades en 1982 y decidió apostar entonces por el mercado hogareño. Ese mismo año Nintendo y SEGA presentan la Family y la SG-1000, respectivamente. El primer round se lo quedó la firma fundada por Fusajiro Yamauchi.

La guerra de las consolas

David Rosen vuelve a la empresa, como miembro del directorio, en 1984 tras la compra por parte del grupo CSK. La compañía crea una división de I+D enfocada en el negocio de las consolas y establece subsidiarias en Europa y los Estados Unidos. En 1988 lanzan su consola de 16 bits, la Mega Drive o Sega Génensis fuera de Japón.

En Japón debutó como Mega Drive y fuera de ese mercado se la conoció como Sega Genesis.

La competencia con Nintendo era intensa. Aunque Sega era percibida como más adulta y disruptiva, el liderazgo en ventas era de su rival. Además, Nintendo había conseguido desarrollar una mascota que se había vuelto popular en todo el mundo, un plomero bigotudo llamado Mario. En cambio, Alex Kidd, uno de los títulos lanzados por Sega, era considerado su mascota no oficial, pero no tenía el atractivo suficiente para triunfar. Por eso, la firma decidió que tenía que crear un personaje lo suficientemente carismático para derrotar a su contrincante.

Operativo Sonic

A comienzos de los 90, los directivos de Sega la encargaron a Naoto Oshima y Hirokazu Yasuhara que se pongan al hombro el proyecto. En la empresa tenían algunas ideas: querían que el personaje fuera un perro, un hombre con bigotes o algo puntiagudo.

Como la compañía buscaba seducir a los consumidores norteamericanos, Oshima hizo algunos dibujos y viajó a Nueva York para mostrárselos a gente en la calle para tener feedback. El preferido de todos fue un puercoespín, al cual pintaron de azul porque era el color oficial de Sega. Sonic debutó oficialmente en 1991 y le dio a la empresa los números que necesitaba. Para el año siguiente, Sega ya había logrado superar a Nintendo en consolas vendidas en Estados Unidos.

El erizo azul se convirtió en la mascota oficial de SEGA y su personaje con más ventas.

Desde entonces, la compañía tuvo al erizo como la nave insignia de su negocio de videojuegos. En total Sonic acumula más de 90 títulos, entre 2D, 3D, pinball, carreras y arcades, a los que se le suman libros, series de TV y ahora películas. Según detalló Sega, en 2020 superó las 1380 millones de ventas y descargas en su historia.

El negocio de Sega

Pero el negocio de las consolas no duró tanto tiempo para Sega. En 1995 lanzó la Saturn que perdió contra la Playstation de Sony por su precio y mejores gráficos. Y finalmente se despidió del vertical en 1998 con la Dreamcast, que no alcanzó los objetivos de ventas.

La pata de máquinas pachinko y pachislot representa menos de un 20% de las ventas del grupo.

A partir de ese momento se enfocó en el desarrollo de videojuegos. Esta pata se lleva un 80% de su facturación, de acuerdo a su balance fiscal de 2021. Esto incluye también su operación de fabricación y venta de arcades. Desde 2004 se fusionó con Sammy Holdings y conformó SEGA Sammy. Esta compañía cuenta con un vertical enfocado en máquinas pachinko y pachislot - arcades típicos de Japón - y una pata de complejos hoteleros.

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