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JUEVES 21/03/2019

Descubren un enorme cráter bajo los hielos de Groenlandia

Los expertos creen que el agujero, de 31 kilómetros de diámetro y 320 metros de profundidad, es fruto de un meteorito de hierro que impactó hace al menos 12.000 años.

Un equipo internacional de científicos anunció este miércoles el descubrimiento de un gigantesco cráter de 31 kilómetros de diámetro y 320 metros de profundidad en una región remota del noroeste de Groenlandia. El boquete, en el que cabrían ciudades enteras como París o Washington, es fruto del brutal impacto de un meteorito de hierro a una velocidad de 20 kilómetros por segundo hace al menos 12.000 años, según los investigadores.

El enorme agujero está sepultado por casi un kilómetro de hielo en el glaciar Hiawatha, aunque su reborde circular se intuye en las imágenes de satélite distribuidas por los científicos.

“Puedes ver la estructura redondeada en el frente de la capa de hielo, sobre todo cuando la sobrevuelas desde una altura suficiente. Es gracioso que hasta ahora nadie haya pensado: 'oye, ¿qué es esa cosa circular de allí?”.”, explicó en un comunicado el ingeniero John Paden, de la Universidad de Kansas (EE UU).

En el cráter cabrían ciudades del tamaño de París o Washington.

El equipo descubrió el cráter en julio de 2015 al inspeccionar un nuevo mapa topográfico de Groenlandia generado con técnicas de radar, dado que el 80% de la isla está cubierto por hielo.

“Inmediatamente supimos que era algo especial, pero al mismo tiempo tuvimos claro que sería difícil confirmar el origen de esa depresión”, añadió Kurt H. Kjaer, del Museo de Historia Natural de Dinamarca.

Los científicos dedicaron los últimos tres años a corroborar su primera impresión. Un avión alemán del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar sobrevoló de nuevo el glaciar Hiawatha con un radar de precisión.

El equipo descubrió el cráter en julio de 2015 al inspeccionar un nuevo mapa topográfico de Groenlandia generado con técnicas de radar, dado que el 80% de la isla está cubierto por hielo.

“El aparato superó todas las expectativas y ofreció asombrosos detalles de la depresión: un borde claramente circular, un levantamiento central, capas de hielo removidas y no removidas, restos en la base. Todo está ahí”, detalló el glaciólogo Joseph MacGregor, de la NASA.

En 2016 y 2017, los investigadores organizaron dos expediciones al pie del glaciar y recogieron muestras de sedimentos. "Algunas arenas de cuarzo estaban deformadas, “un indicador de un impacto violento”, contó Nicolaj K. Larsen, de la Universidad de Aarhus, y añadió que "también aparecieron elevadas concentraciones de níquel, cobalto, cromo y oro, indicios de un meteorito de hierro".

Del Pleistoceno

El siguiente paso de los científicos es calcular la edad exacta del cráter. Las estimaciones abarcan todo el Pleistoceno, edad que va desde hace unos tres millones de años hasta hace tan solo unos 12.000, en el final de la última edad de hielo.

El cráter sudafricano de Vredefort, considerado el mayor del planeta, tiene un diámetro de 160 kilómetros y se formó hace 2023 millones de años, según explicó Kurt H. Kjaer. El cráter mexicano de Chicxulub, vinculado a la extinción de los dinosaurios, mide 150 kilómetros de diámetro y su edad es de 66 millones de años.

Conocer la edad del boquete facilitará la investigación de los efectos que tuvo el impacto en la Tierra.

En su estudio, publicado en la revista especializada Science Advances, los autores aseguran que el choque “muy probablemente tuvo consecuencias ambientales significativas en el hemisferio norte y posiblemente en todo el mundo”.

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