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Chau al relato del soft landing: por qué EE.UU. ya no podrá evitar la recesión

Es probable que la economía se debilite a medida que los mercados internalicen la probabilidad de que las tasas se mantengan más altas durante más tiempo.

Un intenso periodo de subas de tasas de interés, altos precios del petróleo y un dólar más fuerte está alejando el consenso de los mercados financieros sobre el crecimiento económico estadounidense de la reconfortante noción de un aterrizaje suave [soft landing].

Según mis cuentas, ésta será la sexta vez en los últimos 15 meses que la sabiduría convencional cambia para la economía más influyente del mundo. Se trata de un giro que, por desgracia, es probable que se mantenga durante más tiempo esta vez, amenazando lo que ha sido una economía estadounidense impresionantemente fuerte, socavando la auténtica estabilidad financiera y exportando volatilidad al resto del mundo.

Apenas en las dos últimas semanas, el rendimiento del bono a 10 años subió unos 0,5 puntos porcentuales, hasta situarse en torno al 4,8%, como parte de un cambio global en toda la estructura de las tasas de interés. Con este movimiento, la variación de los rendimientos se eleva a la friolera de un punto porcentual desde finales de junio, lo que ha provocado un aumento de las tasas de interés de los préstamos a las empresas, un encarecimiento de los préstamos para autos a los hogares y una salida de los depósitos del sistema bancario más pronunciada y desigual, ya que los inversores trasladan el efectivo a las cuentas del money market. Y, sobre todo, el costo de una hipoteca a 30 años está a punto de superar el 8%, lo que hace aún menos accesible la compra de una vivienda, ya de por sí cara.

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Las repercusiones internacionales de este cambio incluyen una financiación más costosa y menos fiable y, para Japón, una salida más complicada de un régimen de política monetaria cada vez más insostenible, con efectos en cadena para Estados Unidos.

El aumento cada vez más desordenado de los rendimientos se debe a que los mercados reconocen que las tasas de interés más altas fijadas por la Reserva Federal se mantendrán durante algún tiempo, y a la necesidad de absorber una oferta significativa de bonos del Tesoro debido a los grandes déficits presupuestarios.

A esto se añaden los elevados precios del petróleo, debido a la sólida demanda, los continuos recortes de producción de la OPEP+ y el fuerte agotamiento de los inventarios. Existe un riesgo importante de que esta situación provoque un aumento de la inflación en una amplia gama de bienes y servicios.

Estos eventos no son algo que la economía y los mercados disfruten. Frenan el crecimiento y aumentan la amenaza de estanflación. Los riesgos para la estabilidad financiera aumentan con los desajustes de las tasas de interés en algunos bancos, las necesidades de refinanciación de otros participantes en el sector financiero y el riesgo de dislocaciones del crédito.

Mientras que los mercados se están adaptando rápidamente a la suba de las tasas, la economía real se encuentra en una fase mucho más temprana y tiene por delante un camino mucho más accidentado.

Desde hace más de un año, vengo sosteniendo que EE.UU. está en condiciones de evitar la recesión de 2023 que muchos anunciaban repetidamente. Ahora tengo menos confianza en lo que nos espera para 2024, dado que el reciente aumento de las tasas agrava la erosión de la resistencia financiera, humana e institucional.

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Mi confianza también se ve sacudida por una Reserva Federal que aún no se ha dado cuenta de que sus orientaciones de política futura -así como su marco de política monetaria y la forma en que los funcionarios comunican el objetivo de inflación adecuado- deben adaptarse rápidamente a la realidad de un paradigma económico cambiado.

De hecho, el banco central más influyente del mundo aún no ha asumido suficientemente el cambio fundamental en la caracterización básica de la economía, que ha pasado de un mundo de demanda insuficiente a otro en el que el sector de la oferta es mucho menos flexible durante varios años. Cuanto más tarde la Fed en adaptarse, mayor será el riesgo para el bienestar económico.

El año pasado, los mercados se adaptaron a los bancos centrales que intentaban ponerse al día con las realidades adversas de la inflación. Este año se trata de que los mercados interioricen la gran probabilidad de que las tasas se mantengan más altas durante más tiempo, lo que se sumará al impulso contractivo en ciernes. Después de todo, como dijo acertadamente un gobernador de la Fed la semana pasada, "la cuestión más importante en este momento no es si es necesaria o no una nueva suba de tasas este año, sino más bien cuánto tiempo necesitaremos mantener las tasas a un nivel suficientemente restrictivo para alcanzar nuestros objetivos".

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En una reunión pública celebrada a finales de septiembre, el presidente de la Fed, Jay Powell, declaró: "Cuando mis colegas y yo publicamos nuestras proyecciones sobre la trayectoria más probable de la economía y las tasas de interés, como hicimos hace un par de semanas, uno de nuestros objetivos es influir en las decisiones de gasto e inversión de hoy y de los próximos meses."

Si los problemas en el Congreso se extienden aún más, y si la Fed sigue demorando la modificación de los fundamentos clave de la formulación de su política, el giro en las sorpresas económicas de EE.UU. no será agradable ni para la economía nacional ni para el resto del mundo.

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