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Harvard: cuál es la clave para ser feliz, según el estudio científico más antiguo del mundo

Se trata del Estudio de la Universidad de Harvard sobre el Desarrollo Adulto, uno de los estudios más antiguos del mundo sobre la felicidad humana. ¿Cómo se puede ser más feliz?

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Es una pregunta tan antigua como el tiempo: ¿Qué necesitamos para vivir una buena vida, una vida feliz?

Estudiar una carrera, construir la casa de los sueños y viajar por el mundo, esas pueden ser respuestas posibles. Pero hay quienes sufren para alcanzar esos sueños y, al final, la felicidad nunca llega. Ansiedad, irritación, hasta depresión clínica pueden llegar por el esfuerzo de alcanzar una meta cuyo final constantemente se va corriendo un poco más allá.

Puede que el doctor Robert Waldinger tenga algunas respuestas. Waldinger es psiquiatra, psicoanalista y sacerdote zen. También es el cuarto director del Estudio de la Universidad de Harvard sobre el Desarrollo Adulto, uno de los estudios más antiguos del mundo sobre la felicidad humana.

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El famoso estudio sobre la felicidad humana de Harvard es el más viejo del mundo

El estudio comenzó en 1938 y se centró originalmente en dos grupos diferentes de hombres jóvenes en su adolescencia temprana o tardía. El primer grupo estaba formado por estudiantes de segundo año de la Universidad de Harvard, elegidos porque se creía que eran los mejores y más brillantes. El segundo grupo procedía del extremo opuesto del espectro social: chicos de los barrios más pobres de Boston.

Los investigadores controlaron a estos hombres cada dos años a lo largo de su vida para ver cómo estaban física y mentalmente. Ahora, más de 80 años después de su inicio, el estudio se ha ampliado para incluir a las esposas y los hijos del grupo original de hombres.

¿Qué condiciones ayudan a las personas a vivir más y mejor? Waldinger comparte las siguientes ideas:

La clave de la felicidad científicamente probada

Tras decenas de miles de páginas de documentación y décadas de investigación, se llegó a una conclusión abrumadora. En una charla TED, Waldinger dijo: "El mensaje más claro es éste: Las buenas relaciones nos mantienen más felices y sanos. Punto".

Resulta que una vida floreciente está en función de los lazos estrechos con la familia, los amigos y la comunidad. No tiene nada que ver con la riqueza, la fama o la posición social.

También habló de las tres grandes lecciones sobre las relaciones y la felicidad que el estudio de Harvard descubrió.

  • La importancia de las relaciones sociales

Las personas que están más conectadas socialmente con sus amigos, su familia y su comunidad son más felices, gozan de mejor salud física y viven más tiempo que las que están menos conectadas.

Esto se debe a que Waldinger afirma que "la soledad es tóxica". Los que estaban más aislados experimentaron un declive más temprano en la salud y el funcionamiento del cerebro, fueron menos felices y vivieron vidas más cortas que los participantes que no estaban solos.

  • La calidad (no la cantidad) de nuestras relaciones es lo que importa

Lo que importa no es el número de amigos que tienes, o si estás o no en una relación comprometida, sino la calidad de tus relaciones cercanas.

"Los matrimonios muy conflictivos, por ejemplo, sin mucho afecto, resultan ser muy malos para la salud, quizá peores que divorciarse", dijo Waldinger. En cambio, las relaciones buenas, cálidas y estrechas pueden "protegernos de algunos de los golpes y flechas de la vejez", añadió.

Hombres y mujeres de ochenta años que tenían una pareja feliz declararon que en los días en que tenían más dolor físico, su estado de ánimo seguía siendo igual de feliz. Mientras, los que mantenían relaciones infelices veían magnificado su dolor físico al tener más dolor emocional.

Harvard: cuál es la clave para ser feliz, según el estudio científico más antiguo del mundo.

  • Las buenas relaciones protegen nuestro cerebro, no sólo nuestro cuerpo

La última lección que Waldinger extrajo del estudio fue que la conexión entre las relaciones y la salud no es sólo física.

Tener una relación segura durante la vejez puede proteger contra la pérdida de memoria. Los participantes que sentían que podían confiar en su pareja cuando lo necesitaban tenían la memoria más nítida y durante más tiempo.

Por el contrario, los que estaban en una relación en la que sentían que no podían contar con su pareja experimentaron un declive temprano de la memoria.

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Qué se puede hacer para ser más felices, según Harvard

La sociedad hace mucho hincapié en la riqueza y en "apoyarse" en nuestro trabajo, afirma Waldinger. "Pero una y otra vez, [...] nuestro estudio ha demostrado que las personas a las que les fue mejor fueron las que se apoyaron en las relaciones con la familia, los amigos y la comunidad".

Así que si quieres ser más feliz y tener relaciones más fuertes y positivas, Waldinger recomendó "sustituir el tiempo frente a la pantalla por tiempo con las personas", "animar una relación estancada haciendo algo nuevo juntos" o "acercarte a ese familiar con el que no has hablado en años".

"Las relaciones son sucias y complicadas, y el duro trabajo de cuidar de la familia y los amigos no es sexy ni glamoroso. Pero también es para toda la vida. Nunca termina", concluye Waldinger.

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