Miércoles  24 de Septiembre de 2003

Wal-Mart, en cortocircuito con sus empleados

Las acusaciones por emplear trabajadores ilegales, se suman a otros juicios en su contra que tienen que ver con la discriminación sexual a la hora de las promociones

Para Víctor Zavala, el sueño americano terminó a las 7 de la mañana de un frío jueves del mes pasado. Mientras cruzaba el estacionamiento del supermercado Wal-Mart en Piscataway, Nueva Jersey, donde había pasado la noche limpiando pisos, dos autos de policía lo encerraron y en pocos segundos estaba esposado.

Zavala, un inmigrante ilegal de México, dice que hace tres años que trabaja limpiando locales de Wal-Mart siete noches a las semana por u$s 6 la hora. No cobraba horas extras, no tenía seguro médico ni vacaciones, tampoco pagaba impuestos o seguridad social.

Zavala, que ahora está a punto de ser deportado, era empleado de la empresa de limpieza contratada por el supermercado. Pero él es uno de los nueve trabajadores que iniciaron un juicio colectivo contra la cadena de supermercados más grande del mundo. Alegan que Wal-Mart sabía que los trabajadores eran ilegales y que violaron la ley federal de crimen organizado al conspirar con los contratistas de limpieza para pagarles salarios bajos.

Fueron 250 los trabajadores ilegales que quedaron arrestados el 23 de octubre en las afueras de 61 bocas de Wal-Mart distribuidas en 21 estados. Los funcionarios de inmigración también se llevaron cajas con documentación de las oficinas de la gerencia media. Desde entonces, Wal-Mart confirmó que un jurado federal determinará si la firma será acusada de haber tenido conocimiento del uso de trabajadores ilegales por parte de sus contratistas.

Wal-Mart afirma que no hay evidencias de que sus empleados, cualquiera sea su jerarquía, supieran que se estuvieran contratando inmigrantes ilegales y que está cooperando al máximo con los investigadores.

Pero este caso de los trabajadores ilegales está poniendo el foco de atención en las prácticas laborales que aplica la compañía más grande del mundo en facturación –el año pasado tenía 1,4 millones de empleados, ventas por u$s 245.000 millones y ganancias netas por u$s 8.000 millones– y posiblemente la más poderosa.

Gary Balter, analista del sector de venta minorista en UBS Warburg de Nueva York, dijo que Wal-Mart es una “compañía muy honorable”. Pero advierte que las empresas muy poderosas finalmente chocan con algún problema que pone en peligro su progreso. Con Microsoft, fue la regulación. ¿Los problemas laborales serán la espina clavada de Wal-Mart, de la misma manera que las investigaciones antimonopólicas fueron para Microsoft?

La seguidilla de juicios en contra del supermercado asegura que se violaron derechos de los trabajadores. El último es el que presentaron los empleados ilegales, pero Wal-Mart afirma que 240 de los 250 detenidos el mes pasado prestaban sus servicios a contratistas, por lo que el supermercado no es responsable.

Sin embargo, los funcionarios federales confirman que grabaron conversaciones que indican que los empleados de Wal-Mart sabían de la existencia de trabajadores ilegales.

La compañía tiene otros 37 juicios pendientes que la acusan de no pagar horas extras como medida para reducir costos. Y ya hubo un fallo en su contra. Un jurado de Oregon en diciembre de 2002 determinó que el supermercado no había pagado horas extras entre 1994 y 1999 a 400 empleados.

La política de Wal-Mart, afirma Mona Williams, vicepresidenta de comunicaciones, de “pagar a los empleados por cada minuto que trabajan” es clara. “Cualquier gerente que necesite o hasta tolere trabajo fuera de hora estaría violando la política de la empresa. Hemos hecho un gran esfuerzo para asegurarnos de que todos nuestros gerentes y empleados sepan que no se tolera el trabajo fuera de hora”.

Los otros juicios en su contra tienen que ver con la discriminación sexual. Uno de ellos, iniciado por seis mujeres en 2001, señala que Wal-Mart sistemáticamente les niega ascensos y salarios iguales a los hombres. Williams asegura que las promociones de las damas son, en proporción, iguales o mayores a la cantidad que se presenta para ocupar cargos gerenciales.

Lo que ocurre, asegura, es que muchas veces las mujeres son reacias a pedir cargos de mayor jerarquía que implican mudanzas o trabajar en horarios antisociales.



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