Jueves  14 de Febrero de 2008

Un cable al futuro

IP Tel es una compañía pionera en el armado de redes “triple play”, que permiten acceder por un mismo cable a Internet banda ancha, video cable y telefonía IP. Con su casa central en Córdoba y un origen más que modesto, hoy es una de las empresas líderes del sector y tiene un crecimiento del 50%.

Desde que Bill Gates y Steve Jobs revolucionaron el mundo con las computadoras personales, miles de jóvenes intentaron seguir su ejemplo y montaron en sus casas auténticos laboratorios tecnológicos donde elaboraron varias de las soluciones que hoy disfrutamos.

Con una intención más acotada pero con la misma irreverencia y pasión, en un garage cordobés, tres jóvenes -dos de ellos ajenos al mundo de las PC- se iniciaron en el camino de la telefonía IP y hoy son una de las principales empresas proveedoras de ese servicio en el país, presentes en ocho localidades y con más de 15.000 clientes.

Para los novatos, la telefonía IP es una tecnología que permite que la señal de voz viaje a través de Internet (usando un protocolo de Internet o Internet protocol IP) , con lo cual se pueden realizar llamadas a menores costos y óptima calidad, con sólo enchufarse a un módem. Triple play, por su parte, son las redes de telefonía, Internet y televisión que usan el mismo cable.

Proyecto en marcha

Corría el año 1999 -la era paleolítica para este tipo de tecnología- cuando Gustavo Lapid y Julio Strahaman decidieron empezar su negocio. Pocos meses atrás habían vendido PowerNet, su empresa proveedora de Internet, a una compañía estadounidense, y estaban listos para un nuevo emprendimiento.

“Arrancaron en el garage de la casa de Gustavo. Compraron las computadoras y cuando llegaron no tenían dónde apoyarlas; empezaron a trabajar arriba de las cajas. Ahí vieron qué era el tema de IP, si había casos exitosos en el mundo, empezaron a hablar con Cisco o compañías grandes y nadie tenía nada”, cuentan desde las oficinas porteñas Hernán Israel, gerente comercial y Carlos de Narváez Moore, director de la compañía.

Con apenas u$s 50.000 iniciales, el proyecto tenía un objetivo claro: concentrarse en el interior del país y proveer el servicio de triple play. Lo que todavía no sabían era cómo hacerlo. La oportunidad vino con un proyecto en Venado Tuerto, donde ganaron una licitación para llevar fibra óptica con el fin de hacer telemediciones de consumo eléctrico. “Nos dimos cuenta de que, además de mediciones, se podía dar Internet y también telefonía y televisión -recuerda- entonces empezamos el proyecto triple play”.

Asociados a la cooperativa local, se pusieron a diseñar los programas para armar la red, hacer compatibles todos los equipos y a su vez, permitir un crecimiento paulatino de los usuarios a medida que la tecnología se hiciera más conocida. En el crítico 2002, la empresa hizo su debut poniendo operativa la red de Venado.

“Era un momento divino para arrancar una compañía”, dice con ironía Hernán Israel. A pesar de todo, no dudaron en su objetivo y siguieron adelante. El trabajo en Venado Tuerto le dio a IP Tel un crecimiento muy rápido y sobre todo mucha experiencia. “En base a la prueba y el error, quedamos en muy buena posición para poder replicar este modelo por todo el país”, contaron.

Pero primero tenían que vencer la barrera del desconocimiento general sobre la telefonía IP. Una anécdota de aquellos años pinta los problemas que debían enfrentar. Entre risas, recuerdan que cuando terminaron de armar la red contrataron personal para que se ocupara de la parte comercial, pero no podían lograr que los vendedores entendieran el producto que estaban promocionando. De esa experiencia nació uno de los pilares de la compañía: estar cerca de los clientes. “La filosofía de IP Tel fue siempre estar localmente y cerca de los clientes”. Por eso tienen locales a la calle y mucha presencia en cada ciudad donde abren una nueva red.

Revolución constante

Lo que siguió después fue un crecimiento a tasas chinas, que sorprendió a los propios empresarios y generó no pocos problemas. “Somos una empresa chica, los ingenieros son los que están, y muchas veces nos pasa que tenemos un problema en una localidad y alguien tiene que subirse a un auto y salir”, cuentan.

Después del armado de la red en Venado Tuerto y, siguiendo con la intención de hacerse fuertes en el interior, tomaron proyectos para llevar el triple play a pequeñas localidades de Santa Fe y Córdoba como Hernández, Villa Cañas y Santa Isabel. La estructura operativa era similar a la de Venado y lo único que variaba era la escala.

Con un promedio de edad de los empleados que ronda los 27 años y una facturación que crecía cada año, la compañía comenzó a reinvertir en personal y pasó de apenas tres empleados iniciales en 1999 a 70 actuales, con una expectativa de sumar entre cinco y 10 personas en los próximos meses. En 2005 decidieron hacer una ronda de capitalización y allí completaron el equipo, con la incorporación de Miguel Cartazo y de Narváez Moore, ambos provenientes del grupo Casa Tía. Hernán Israel, con la experiencia de Telefónica, fue el último en sumarse.

En paralelo a esta organización interna se dio también la consolidación de la compañía a nivel técnico. La puesta a punto de una red en Zárate sirvió para comprobar que la experiencia ganada en las pequeñas ciudades y en Venado les había permitido tener un modelo replicable, según explican, su gran ventaja frente a otras compañías. “Tenemos un combo armado, la plataforma y la ingeniería ya está. Es mucho más sencillo ir a cada localidad porque ahora no hay que explicarle a la gente qué tiene que hacer”.

Esta situación, lejos de bajar el ritmo de trabajo, lo aceleró. “Vivimos en una constante revolución, estamos todo el tiempo reinventándonos”, dice de Narváez Moore. En parte, esta afirmación se basa en que al trabajar en tecnología, los cambios y la evolución son tan rápidos que constantemente se ven obligados a implementar nuevos protocolos y a comprar equipos para seguir a tono con la tendencia en IP y mantener la calidad del servicio. Pero esta excitación responde también a que las posibilidades de expansión que brinda el cable son tantas que en IP Tel no paran de generar nuevos proyectos y soñar con nuevas aplicaciones.

“La gente cada vez conoce más la IP, se va sacando los miedos y poco a poco esto va creciendo” dicen. Para el futuro, están trabajando sobre tres ejes: el triple play en las ciudades del interior, para que tengan televisión por cable, Internet y telefonía IP; soluciones para pymes vinculadas a la telefonía IP en las grandes ciudades como Córdoba, Rosario y Buenos Aires, y una tercera pata que están explorando en los edificios premium de exploración en domótica (viviendas inteligentes). “Así como decimos que podemos dar muchas cosas por el mismo cable, podemos hacer muchas cosas por la misma red”, se entusiasman. Y explican que a los tres servicios originales le quieren sumar todo lo referido a la automatización de la casas, desde porteros con visor y control de cámaras de seguridad hasta el encendido de las luces y el control de las persianas o del tender.

Presentes en ocho ciudades del interior y con su casa central en Córdoba, la intención es seguir creciendo a medida que esta tecnología se vaya haciendo más conocida. Mirando para atrás, todavía se sorprenden de sus logros y de sus orígenes: “En 2003, casi no había nadie con esta tecnología, no había experiencia, equipos, nada. En realidad, lo más meritorio es que con muy poco se logró tener todos los componentes de una ‘telco’, con tecnología de avanzada y desde una ciudad del interior del país, y con una escala que nos permite poder llegar muchas más lejos”.

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