Viernes  24 de Octubre de 2003

Rio Tinto explotará potasio en Malargüe

La minera anglo-australiana Rio Tinto cerró un acuerdo de compra con Minera TEA para quedarse con Potasio Río Colorado (PRC). Se trata de uno de los mayores yacimientos del mundo de este mineral, utilizado para la producción de fertilizantes, que está ubicado en la localidad de Malargüe, a unos 60 kilómetros de Rincón de los Sauces.

El ministro de Economía mendocino, Gabriel Fidel, junto a otros funcionarios del gobierno provincial (que el próximo domingo irá a elecciones) anunció ayer el próximo inicio de esa explotación, aunque en el acto no hubo autoridades de las compañías involucradas.

Tras negociar durante varios meses, las empresas firmaron un convenio que establece un plazo máximo de dos años para que Rio Tinto realice el estudio de factibilidad del yacimiento del sur mendocino, tras lo cual podría adquirirlo en un 100 por ciento, aunque la cifra de la operación aún no se dio a conocer, según el periódico electrónico especializado Mining Press,.

Sin embargo, las negociaciones estarían firmes. De hecho, en la carta de intención firmada por las mineras, ya se habrían acordado los aspectos operativos de la etapa de transición. Uno de ellos es que Rio Tinto se haga cargo del gerenciamiento de PRC. Kevin Fox, hasta ahora responsable del área de exploración de la anglo-australiana en Brasil, vendría al país para manejar el staff, integrado por técnicos y ejecutivos de ambas empresas.

La puesta en producción del yacimiento requeriría unos u$s 500 millones, y ocuparía a entre 200 y 300 personas, agregó el periódico. De confirmarse en el estudio de factibilidad los resultados de las exploraciones realizadas por Minera TEA, que lleva invertidos u$s 7 millones en Río Colorado, y los precios internacionales de los fertilizantes se mantienen (el potasio hoy ronda los u$s 160 por tonelada), Rio Tinto planea producir no menos de 1 millón de toneladas anuales de sales de potasio en Mendoza.

El destino de la producción sería tanto la venta local (hoy la Argentina importa este mineral), como la exportación, principalmente a Brasil. La agricultura tropical del país vecino hace que consuma unos 3 millones de toneladas anuales, de las que produce 600.000.

Uno de los temas centrales que deberá resolver Rio Tinto es el del modo de transporte de las sales de potasio, extraídas desde los 1.200 metros de profundidad en un área de 3 kilómetros cuadrados. Para llegar a los puertos que desembocan en el Atlántico, se está evaluando utilizar rutas viales o ferroviarias, así como la construcción de un ducto de más de 600 kilómetros que transporte el mineral, a la manera de Minera Alumbrera, que construyó un ducto desde Tucumán hasta Rosario. Otra posibilidad es la de exportar parte de la producción por el Pacífico, una vez que se haya rehabilitado el ferrocarril Trasandino.



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