Miércoles  10 de Diciembre de 2003

Por qué la geografía no es siempre destino

A principios del siglo pasado, el país tenía condiciones similares a las de Australia o Canadá. Pero en 1920 empezó a perder distancia

En la literatura sobre historia económica mundial, los casos de la Argentina por un lado, y Australia y Canadá por el otro, usualmente son presentados como las evidencias más claras de países que con la misma dotación inicial de recursos productivos, tomaron decisiones distintas que los condujeron a diferentes niveles de crecimiento. Se trata de tres países con características geográficas, demográficas y condiciones productivas similares. Amplias extensiones de territorio, baja densidad de población y un clima apto para el desarrollo de una intensa actividad agropecuaria, son algunos rasgos comunes. Esta era la situación de la cual partieron a principios del siglo pasado.

Inicialmente la Argentina aprovechó el auge del modelo agroexportador y creció a tasas superiores a las del resto de los países. Entre 1870 y 1913 el crecimiento del PIB per capita de la Argentina fue del 2,5% anual, en promedio. En el mismo período la economía australiana aumentó a un ritmo del 0,9% anual y Canadá al 2,2% anual. De hecho, en este lapso, la Argentina fue el país que creció más rápidamente en todo el mundo. Lo propio ocurrió con las exportaciones: entre 1870 y 1913 las ventas argentinas al exterior aumentaron al 5,2% anual, cifra superior a la de Australia (4,8%) y Canadá (4,1%).

Casi un siglo después, la situación es diametralmente opuesta. El PIB per capita de la Argentina es de poco más de u$s 4000 anuales, mientras que en Australia orilla los u$s 20.000 y el de Canadá es de u$s 22.300. Además, mientras el grado de apertura de la economía argentina se aproximaba hace unos años al 17% del PIB, en Australia llega al 34,5% y en Canadá alcanza la sorprendente cifra de 70,1%.

Ante esta situación es inevitable preguntarse que ocurrió en el interín. Las teorías al respecto abundan, pero en líneas generales se acepta que el país comenzó a perderle pisada a Australia y Canadá alrededor de 1920. En ello influyeron decisivamente fenómenos políticos y de estructura social. La dependencia a los bienes primarios que generaron los excepcionales recursos naturales de la Argentina (superiores a los de Australia y Canadá), combinados con el impacto de la segunda guerra mundial son algunos de los factores claves en las distintas evoluciones.

Hoy en el equipo económico miran a Australia y Canadá ansiando recuperar el tiempo perdido. Se trata de países que lograron consolidar su mercado interno y salir a exportar partiendo de una base de bienes primarios pero incrementando paulatinamente el valor agregado de sus productos. En particular se analiza con detenimiento el caso de Canadá que pese a la influencia que ejerce su cercanía con los Estados Unidos (y su inclusión en el Nafta) logró mantener su independencia comercial y alcanzar niveles de apertura de la economía muy elevados. Sin dudas es una experiencia a tener en cuenta frente al desafío que implica el ALCA.



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