Lunes  02 de Febrero de 2009

Petroleras, con ganancias récord pese al desplome en el precio del crudo

La última vez que el precio del petróleo se desplomó, en 1998, las grandes compañías bajaron drásticamente los gastos. Esto ayudó a mejorar el retorno sobre la inversión

Tuvieron que pasar cuatro años para que el precio del barril de crudo subiera de u$s 35 a u$s 147, y tan solo cuatro meses para que bajara nuevamente. Y la pregunta es: ¿cómo están respondiendo a esta situación los gigantes petroleros?

Las cifras de Royal Dutch Shell para el cuarto trimestre resultaron alentadoras. A pesar de que la empresa anglo-holandesa sufrió una abrupta declinación en sus ganancias en el período, registró el mayor beneficio anual entre las empresas europeas. Sus ganancias después de impuestos para 2008 quedaron en u$s 31.400 millones.

Otras compañías de energía, como las estadounidenses ExxonMobil y Chevron, también informaron ganancias récord en 2008. En el caso de Exxon, aunque también tuvo una marcada declinación en los beneficios en el cuarto trimestre, la empresa quebró su propio récord del año previo como la compañía cotizante que más gana en EE.UU., al informar ingresos netos por u$s 45.200 millones para 2008.

La última vez que el precio del petróleo se desplomó, en 1998, las grandes compañías respondieron recortando drásticamente los gastos, retirando capital de sus negocios secundarios y eliminando costos. Estas medidas ayudaron a mejorar el retorno sobre la inversión –el ROI de Shell casi se había triplicado para el año 2001– pero causaron problemas: si no se gasta el dinero que hace falta gastar, alrededor de seis a años más tarde se empiezan a ver las consecuencias.

Shell todavía está marcada por la baja de sus reservas en 2004, lo sintió más que el resto. Durante los últimos cinco años, el gigante petrolero ha invertido los excedentes de su flujo de caja en grandes proyectos de larga duración, tratando de recuperar su reputación perdida de excelencia en ingeniería. Esto tiene mucho sentido: en una era de nacionalismo en los recursos naturales, sólo los extranjeros que actúen con más inteligencia serán aceptados.

Es por eso que los recortes en los gastos de Shell son ahora moderados. Sus inversiones en bienes de capital se mantendrán sin cambios durante 2009, o sea 10% por debajo de la mayoría de los pronósticos, en aproximadamente u$s 32.000 millones. Peter Voser, quien pasará de ser director financiero a ocupar el cargo de presidente de la compañía en julio, dijo que reducirá gastos a medida que surja la oportunidad de hacerlo. Por ejemplo, la empresa abandonará los planes de expansión de las costosas arenas petroleras, mientras que los proyectos en zonas difíciles, como Nigeria, se desacelerarán.

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