Jueves  08 de Enero de 2004

Para ir planificando un mundo futuro sin petróleo

Para cumplir con la demanda proyectada en 2015, se necesita abrir nuevos yacimientos que provean de 60 millones de barriles adicionales. Es algo imposible

Hace cuatro meses, las importaciones de petróleo británicas superaron sus exportaciones, lo que subraya una caída en la producción de crudo en el Mar del Norte. La extracción llegó a un pico cercano a 2,9 millones de barriles diarios en 1999, y se estima que caerá a sólo 1,6 millones para el 2007. Aunque en Gran Bretaña se produzca un descubrimiento como el yacimiento Buzzard, que contiene un total de 500 millones de barriles recuperables, no se modificará demasiado el panorama general de disminución de los recursos.

Esta perspectiva no sería tan desoladora si no fuera por las tendencias similares que se hacen evidentes en todo el mundo. Las tres principales regiones son la OPEP, la ex Unión Soviética y el resto del mundo. Según documentos presentados en la última asamblea de la Asociación para el Estudio del Pico de Petróleo, la producción de la OPEP llegará a su nivel máximo en 2020, que será de entre 40 y 45 millones de barriles diarios. A la subproducción de la Unión Soviética durante los noventa le siguió una nueva alza en el este de Siberia y Sakhalin. Incluyendo nuevos descubrimientos en el Mar Caspio, se alcanzará un pico cercano a 10 millones de barriles diarios en 2010.

Hoy disfrutamos de una producción diaria de 75 millones de barriles. Pero para cumplir con la demanda proyectada en 2015, necesitaríamos abrir nuevos yacimientos que nos provea de 60 millones de barriles adicionales. Esto es francamente imposible.

Requeriría el equivalente a más de 10 regiones nuevas, cada una del tamaño del Mar del Norte. Quizás Irak con sus enormes inversiones nuevas eleve la producción en 6 millones de barriles, y el resto de Medio Oriente podría hacer lo mismo. Pero sugerir que el resto del mundo podría producir otros 40 millones de barriles es absurdo.

Se calcula que la escasez de crudo se producirá entre el 2010 y el 2015, quizás antes. Las reservas de los yacimientos gigantes y supergigantes de todo el mundo se achican a un ritmo promedio de entre 4% y 6% por año. No quedan por explorar regiones fronterizas salvo los polos Norte y Sur. La producción de petróleo crudo no convencional ya comenzó a enormes costos en el cinturón del Orinoco, Venezuela, y en las arenas de alquitrán en Athabasca, Canadá, y en aguas ultraprofundas. Sin embargo, ninguna alternativa de energía primaria puede reemplazar al crudo y gas en el mediano y corto plazo.



Causas y consecuencias

Las implicancias de esto son explosivas, dado que el petróleo provee 40% de toda la energía comercializada y no menos de 90% del combustible para transporte. Pero no sólo los vehículos y las industrias agrícolas dependen del crudo, la defensa nacional también. Los aviones, tanques, helicópteros y barcos, que constituyen la base del armamento de cada país, consumen petróleo. Es difícil imaginar los efectos de un abastecimiento de crudo radicalmente inferior en economías o sociedades modernas. Sin embargo, esa abrupta reducción se encuentra ante nosotros.

El mundo debe elegir. Puede seguir en su actual sendero de elevar el consumo de crudo, tratando de adueñarse del petróleo que queda, si es necesario aplicando la fuerza militar, y sin evitar un constante agotamiento de la capacidad global. O podría cambiar a fuentes renovables de energía, a estándares mucho más rigurosos de eficiencia energética, y una continua reducción en el uso del petróleo. Esto último implicaría enormes inversiones nuevas en tecnología para la generación y transporte de energía.

La respuesta de Estados Unidos a este dilema es muy llamativa. El informe de la Política de Energía Nacional de mayo de 2001 propuso el uso de reservas sin explotar ubicadas en áreas protegidas como el Refugio Nacional Artico de Vida Salvaje. El rechazo a esta propuesta obligó al presidente George W. Bush a aceptar la necesidad de elevar las importaciones de crudo.

Fue una decisión fatídica. Eso significa que en Estados Unidos las importaciones de petróleo o de otras fuentes de petróleo, se eleven para el 2010 de 11 a 18,5 millones de barriles diarios.

La conclusión es clara: si no planeamos cambiar de inmediato a la energía renovable, la civilización enfrenta la interrupción más abrupta y quizás más violenta de los últimos tiempos.



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