Martes  16 de Diciembre de 2003

Panamá se consolida como el centro de transbordo de las Américas y atrae millonarias inversiones

Un conglomerado logístico formado por terminales portuarias, ferrocarril, aeropuerto y el Canal logran captar una porción importante de los flujos de carga que transitan por el mundo

La ACP está considerando un programa de expansión, con una inversión total en estos proyectos que alcanzaría los 10.000 millones de dólares

Desde su estratégica ubicación geográfica, Panamá se erige en un centro de distribución de colosa

les dimensiones. Esta sensación se siente desde el arribo al país: en el aeropuerto de Tocumen, conocido como el “Hub de las Américas”, la línea de bandera Copa Airlines combina en menos de una hora promedio con más de 30 destinos en la región.

Panamá bien podría definirse como una plataforma logística con terminales portuarias sobre los océanos Atlántico y Pacífico, unidas por el Canal y el ferrocarril, más la Zona Libre de Colón, que es la más grande del hemisferio occidental y segunda en el mundo después de Hong Kong.

El Canal de Panamá es una de las grandes maravillas de la ingeniería mundial. El material excavado para su construcción sería suficiente para realizar una réplica de la Gran Muralla China desde San Francisco hasta Nueva York.

El 12% del comercio marítimo de Estados Unidos pasa por esta vía navegable. En 2002 transitaron 13.000 buques mercantes, dos tercios de cuya carga procedía o estaba dirigida a Norteamérica.

El principal producto estadounidense que se transporta es el grano: el 44% del maíz y el 44% de soja de Estados Unidos pasa por allí. El petróleo es, por peso, la principal carga norteamericana que pasa por el itsmo.

Asimismo, el Canal tiene gran importancia para muchos países latinoamericanos: se calcula que hasta el 40% de las exportaciones de Ecuador, Perú y Venezuela lo atraviesan.

“Esta obra no debe verse únicamente como un facilitador para las operaciones de buques, sino como un Sistema Económico del Canal que contribuye a la economía del país a través de una actividad económica generadora de exportaciones en bienes y servicios con impactos directos e indirectos en todos los sectores económicos en el ámbito nacional”, dijo a Transport & Cargo Onésimo Sánchez, gerente de la Unidad de Inteligencia Competitiva e Investigación Económica de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP).

Según un estudio elaborado por la unidad que preside Enésimo Sánchez, el sistema económico del Canal genera más de más de 196.000 puestos de trabajo, es decir el 20,4% del empleo de Panamá y los 857 millones de dólares pagados en sueldos representan el 21,7% del total de los salarios abonados en el país.

Para el período 1980-1999 el informe marca que cada dólar de exportación producido por el canal se transforma en 1,27 dólar de actividad económica para el país.

En octubre del 2002 Panamá adoptó una nueva estructura de peajes para el Canal. La estructura vigente hasta entonces, que databa de 1912, se basaba en un precio único para todos los buques. El cambio buscó una segmentación por tipo y tamaño de buque y separó los costos en concepto del uso de locomotoras que ahora son aplicables de acuerdo a las necesidades específicas de tránsito de cada embarcación.

Este sistema aplica una fórmula matemática al arqueo del volumen total de la nave para determinar el tonelaje neto del Canal. Una tonelada neta del Canal es igual a 100 pies cúbicos de capacidad volumétrica. La tarifa apropiada se aplica dependiendo de si el barco está cargado o en lastre (vacío). Se aplica la tarifa de “cargado” a los buques que llevan carga o pasajeros y la tarifa de “lastre” a los que no llevan ni pasajeros ni carga.

El peaje más bajo pagado hasta el día de hoy fue hecho por Richard Halliburton quien nadó el canal en 1928. Halliburton abonó solamente 36 centésimos de dólar.

Otra opción interesante para atravesar el país en sólo 55 minutos es el “Panamá Canal Railway”.

La recientemente modernizada vía del ferrocarril trans-ístmico conecta las terminales del Atlántico con el puerto de Balboa en el Pacífico.

Los directivos de la firma Panama Canal Railway Co. apuntan a movilizar más de 40.000 contenedores cada año. La limitación ahora está en la costa pacífica donde tiene solamente un amarradero. También están haciendo los cambios para transportar contenedores refrigerados y el operador Maersk Sealand ya adelantó que dejará de usar su propia compañía de camiones, para utilizar el tren.



Terminales portuarias

Panamá ha desarrollado una notable infraestructura portuaria liderada por Manzanillo Internacional Terminal, Evergreen, Cristóbal y Colón Container Terminal (CCT) en el Atlántico y Panamá Ports Company (PPC) en el Pacífico. El puerto de Colón que incluye los terminales de MIT, Evergreen, Cristóbal y CCT se ha convertido en el puerto de contenedores líder en Latinoamérica. Adicionalmente, Puerto Cristóbal (muelle 6) en el Atlántico y Amador Resort & Marina en el Pacífico, son puertos especializados en cruceros que han iniciado operaciones recientemente e incorporado el creciente tráfico de esta actividad por el Canal de Panamá.

En Colón, la Zona Libre inició operaciones en 1948. Originalmente creada para modernizar la infraestructura económica de Panamá y promover el comercio regional, se ha convertido en un centro logístico.

PPC es la primera terminal de transbordo de contenedores de clase mundial en Panamá para la Costa Oeste de América Latina. Fue inaugurada el 14 de noviembre de 2000 tras una inversión de u$s 120 millones destinada principalmente a la construcción de un muelle especializado para contenedores de 350 metros y una plazoleta de 8,4 hectáreas. Cuenta con tres grúas pórtico super post panamax con un alcance de 52,1 metros (19 filas de contenedores de ancho) que permiten descargar dos contenedores de 20 pies simultáneamente con una productividad superior a los 30 contenedores por hora. La terminal también cuenta con 16 grúas pórtico de patio, 468 enchufes para contenedores reefers y un calado superior a los 42 pies en el canal de acceso y 52 pies al costado del muelle.

“Panamá se está convirtiendo en el centro de transbordo por excelencia de las Américas. Por eso un país tan pequeño, con tres millones de habitantes tiene tres operadores portuarios reconocidos a nivel mundial. En nuestro caso, el Grupo Hutchinson Port Holding (HPH) es líder en inversiones y desarrollo portuario con intereses en Asia, África, Europa y América”, señaló a este medio Alejandro Kouruklis, general manager de Panama Ports Company.



Constante crecimiento

Frente a las exigencias y el constante cambio en el comercio mundial, no hay posibilidad de quedarse quieto. Por tal motivo, la ACP está considerando un ambicioso programa de expansión que incorporaría una nueva cuenca hidrográfica en el área al oeste del Canal, profundizaría su calado, y eventualmente construiría un tercer juego de esclusas para aceptar la nueva generación de barcos de contenedores. La inversión total en estos proyectos alcanzaría los 10.000 millones de dólares en un período de diez años y sería anunciada a mediados de 2004. Mientras tanto, ya se iniciaron las obras de ensanche del Corte Gaillard de sus actuales 152 metros a un mínimo de 192 metros en las rectas y 222.5 metros en las curvas. El programa se inició para atender la creciente demanda marítima, y permitir el tráfico de dos vías de barcos de manga ancha en el corte.

Hoy el Canal está en posibilidad de atender al 90% de los buques que navegan por los mares del mundo. Sin embargo, la tendencia hacia el gigantismo de los navíos portacontenedores puede restringir sus posibilidades en un futuro cercano. Como ejemplo, el 20% de los buques que se están construyendo son demasiado grandes como para atravesar el Canal.

Por otra parte, la presencia del contenedor es cada vez más importante en el istmo. “Los resultados del año fiscal 2003 reflejan la sólida tendencia creciente de la carga contenerizada, que se ha consolidado como la de mayor importancia para el Canal con un volumen de 47 millones de toneladas. Esto representa el 24,9% del total de carga reportada en el Canal y un incremento del 18,8% en comparación al anterior año fiscal”, aseveró Eduardo Lugo, especialista en comercio internacional y servicios de línea del Departamento de Planificación Corporativa y Mercadeo de la ACP.

El aeropuerto internacional de Tocumen también está en proceso de expansión. Con una inversión de 59 millones de dólares, ya se lanzó la licitación pública internacional para el diseño y ampliación de la terminal de pasajeros.

El área total de ampliación será de 14.785 metros cuadrados y permitirá contar con 21 nuevos puentes de embarque, tipo móvil telescópicos, que se adaptarán a la altura de las aeronaves, y que responden a las nuevas tendencias del mercado de la aviación comercial. Estos puentes reemplazarán a los 14 existentes, que ya son obsoletos, y permitirán, además, la colocación de seis posiciones remotas para un total de 27 posiciones.

En Panamá Ports Company tampoco se quedan quietos y ya iniciaron la tercera fase de expansión con una inversión aproximada de 200 millones de dólares. Se construirán 270 metros de muelle y se incorporarán tres grúas pórtico super post panamax. Además, el muelle 14 será objeto de una modernización, obra que incluye la construcción de otros 220 metros de muelle, con dos grúas pórtico panamax para atender a los buques feeders.

Estas facilidades serán inauguradas durante el año 2004.



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