Lunes  24 de Noviembre de 2003

Los clientes se preguntan si es seguro confiar en su abogado

Nuevas leyes plantean dejando en claro que la necesidad de atacar los delitos corporativos y el crimen organizado debe poder, en algunos casos anular el privilegio legal

Es vital el principio que permite a los clientes confiar a sus abogados su información más confidencial. La relación abogado-cliente es considerada casi universalmente como la “condición fundamental sobre la cual se basa la administración de la justicia”, decía Lord Taylor, el difunto presidente de la Corte Suprema británica.

Pero durante los últimos meses se produjeron una serie de acontecimientos que comenzaron a erosionar el alcance de esta relación y los clientes hoy se preguntan: ¿es seguro hablar con mi abogado?

Tras el escándalo Enron, era inevitable que el nuevo régimen regulatorio, más severo, de los Estados Unidos atacara la confidencialidad entre el cliente y los asesores legales. La Securities and Exchange Commission (SEC) amenazó con exigir a los abogados que emprendieran una ruidosa retirada de sus clientes si descubrían un fraude, con la obligación de informar el hecho a la comisión.

En un aparente intento por evitar regulaciones de la SEC más estrictas, la Asociación Norteamericana de Abogados relajó, en agosto, sus normas éticas para permitir, en vez de exigir, que los abogados avisen cuando detectan delitos por parte de sus clientes.

Sin embargo, otras medidas están destruyendo las nociones tradicionales de la confidencialidad que surgen como resultado de la relación abogado-cliente, explica Richard Fleck, socio del estudio jurídico Herbert Smith. Al respecto, el experto menciona las ofertas de indulgencia que hicieron los investigadores estadounidenses si las corporaciones renuncian al privilegio abogado-cliente y entregan material confidencial cuando existen sospechas en su contra. Según Fleck, muchos creen que eso ofrece a las empresas la llamada opción de Hobson (es decir, o renuncian a su derecho o son criticados por no cooperar).

Los vientos de cambio también volaron del otro lado del Atlántico, pese a que la SEC no intentó exigirle la ruidosa retirada a los abogados extranjeros. El gobierno británico dejó en claro, no sin justificación, que la necesidad de atacar el terrorismo y el crimen organizado debe anular el privilegio legal en algunas circunstancias.

A principios de este año, el Tribunal de Apelaciones definió la relación abogado-cliente más detalladamente de lo que muchos consideran correcto. El fallo estableció que el Banco de Inglaterra debe revelar los documentos internos relacionados con la supervisión del Bank of Credit and Commerce International. La entidad afirmó que ese material estaba cubierto por la relación abogado-cliente, porque había sido preparado con la idea de recibir asesoramiento legal de Freshfields, sus abogados.

Paul Marshall, un letrado especializado en derecho comercial y financiero, señaló que “un objetivo de las nuevas disposiciones es convertir a quienes prestan servicios financieros, incluyendo banqueros, contadores y abogados, en policías no oficiales de las transacciones financieras”.



Demasiada exposición

Muchos profesionales del derecho creen que esto podría ponerlos en conflicto con sus clientes, provocando que estos últimos dejen de confiarles información confidencial. Además, sostienen que quedan expuestos a ser responsables penalmente si no detectan el lavado de dinero o la evasión fiscal, cuando lo hubiera.

Fleck considera que si bien los orígenes de la relación abogado-cliente existe desde antes del reinado de Elizabeth I, la sociedad puede estar decidiendo, frente a los escándalos corporativos y el terrorismo, que el aporte que este privilegio significa para el estado de derecho es más importante que la necesidad de protegerlo. En ese contexto, los abogados deberían considerar si hay diferentes argumentos a favor de la relación abogado-cliente, dependiendo de si el profesional está prestando sus servicios a un cliente en un procedimiento penal o en una cuestión comercial. “Los profesionales del derecho deberían participar del debate sobre si eliminar o cambiar las bases de la relación abogado-cliente, en vez de repetir como un mantra que el privilegio es sacrosanto”, concluye Fleck.

Traducción: Mariana Oriolo



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