Lunes  17 de Mayo de 2010

“Las estadísticas dicen que España es la mejor selección en este Mundial ”

Es el libro que está revolucionando a los fanáticos del mundo entero y acaba de publicarse en español. Propone mirar al fútbol desde una perspectiva económica y estadística. El Cronista entrevistó a uno de sus autores, el periodista deportivo estrella del Financial Times, que asegura que el “factor Messi” puede llevar lejos a la Argentina. En el Mundial, el “genio” tiende a pesar más que los números

Coincidieron en el Hilton de Estambul por casualidad. Habían sido invitados como oradores en un congreso que conmemoraba los 100 años del club Fenerbahce. Simon Kuper, periodista deportivo estrella del Financial Times, y Stefan Szymanski, profesor de economía y decano de la Cass Business School, de la City University, de Londres, todavía no se conocían pero compartían ideas muy parecidas sobre el fútbol y la economía.

Unas cervezas en la barra del hotel sellaron una afinidad de la que nacería “Soccernomics”, el libro que acaba de ser publicado en español como “El Fútbol es así” por Ediciones Urano y que propone ver qué tiene para decir la economía y las estadísticas sobre un deporte que en principio pareciera ser pura camiseta y puro corazón.

El Cronista charló con Kuper, quien en 1994 ya había escrito el galardonado “Fútbol contra el enemigo: cómo el deporte más popular del mundo provoca y alimenta revoluciones y mantiene a dictadores en el poder”. La bajada de su nuevo es libro es igual de provocadora (e incluso más larga): “Por qué Inglaterra pierde, por qué Alemania y Brasil ganan y por qué Estados Unidos, Japón, Australia, Turquía –e incluso India–están destinados a convertirse en los nuevos reyes del deporte más popular del mundo”.

Casi irresistible, incluso para los que no profesamos la religión de multitudes.

–Su libro está lleno de conclusiones sorprendentes. Como que los noruegos son los más fanáticos del fútbol, los jugadores rubios son los más cotizados o que, en función de sus ingresos y su población, Honduras es el país que obtiene mejores resultados en la cancha y Canadá, los peores. ¿Cuál fue el dato que más lo descolocó a usted?

–Para mí, lo más sorprendente fue descubrir lo relacionados que están los salarios que se pagan a un equipo con su performance y la posición en la que terminan en la liga. Tomamos 20 años en Inglaterra y para la edición italiana del libro, 14 años en Serie A. En ambos casos, resultó que la correlación entre gasto promedio y éxito fue de más del 90%. La regla es que el equipo que más le paga a sus jugadores termina arriba de todo y viceversa. En el largo plazo, ésta resulta una regla de hierro. Y eso realmente me sorprendió. En una temporada, en cambio, el juego es menos previsible. La correlación es de alrededor del 70%, bastante alta de todos modos, porque en un período tan corto los factores azarosos como las lesiones, las decisiones de los árbitros y la suerte juegan un papel más importante. Pero en períodos más largos, esos factores quedan neutralizados. Lo que se desprende de esto es que los directores técnicos son mucho menos importantes de lo que la gente cree. Se podría encomendar a un mono el equipo de más recursos y así y todo terminaría primero. Sin embargo, en el fútbol hay un fetiche del director técnico y cuando un equipo pierde tres veces se lo echa, como un suerte de sacrificio humano.

–¿Y se constata la misma relación con las cifras de las transferencias de jugadores?

–No, ése fue el otro dato que me tomó por sorpresa. La correlación entre el gasto en transferencias y el lugar que se ocupa al fin de la temporada es bastante débil. En el largo plazo, se ubica en apenas 16%. En otras palabras, los clubes están gastando dinerales en hacer los pases equivocados. Entonces, Arsenal termina más arriba que Spurs pese a que los Spurs tradicionalmente desembolsan mucho más en transferencias. El mercado de pases es altamente ineficiente. En el libro, tratamos de explicar por qué funciona tan mal, y por qué los clubes están siempre comprando a los jugadores equivocados.

–¿Qué nos puede decir desde una óptica Soccernomics sobre el ganador más probable del Mundial este año?

–Según nuestra teoría, hay tres factores que pueden decir mucho sobre cómo le va a ir a un país en el fútbol. En primer lugar, la población. Obviamente, cuanto más grande un país, mejor le va. En segundo lugar, el PIB. A los países más ricos les tiende a ir mejor, pese al mito que sostiene que los futbolistas pobres están más “hambrientos” o que tienen más “ganas”, como dicen los argentinos. Y por último, está la experiencia futbolística, medida por el número de partidos internacionales que un país ha jugado en su historia. Argentina, por ejemplo, jugó 800 encuentros al 2001, mientras que Nigeria y Corea del Sur, unos cuantos menos. Eso les da una ventaja por el simple hecho de que tienen más sentido común futbolero. Claro que estos factores explican alrededor del 25% de la variación en los resultados de un equipo. Hay países que tienden a rendir muy por encima de sus recursos, y viceversa. Brasil, por ejemplo, obtiene mejores resultados de lo que cabría esperar: es grande, experimentado pero más bien pobre y así y todo, es el mejor país en la historia del fútbol. A EE.UU., en el otro extremo, le va mucho peor de lo que debería. En el caso de Argentina, le va tan bien como podría esperarse (población mediana, no demasiado rico, muy experimentado).

–Desde lo que indica la estadística, ¿cuál es el mejor equipo en esta Copa?

–Nuestros datos muestran que en la última década, partido a partido, España fue tan fuerte como cualquier otro país. Creo que desde el 2000 han ganado alrededor del 70% de los encuentros. Eso supera incluso el rendimiento brasileño en cualquier década y es tan bueno como la Italia de los años treinta. Creo que es justo decir que España es el mejor país en este Mundial. Claro que eso no significa que vaya a ganar. El factor azar es muy grande. Casi todos los mejores equipos llegarán a estar entre los últimos 16. Después, sólo hay que ganar cuatro partidos – mayoría de los cuales se decide por un solo gol–para ser el campeón. Por eso, la suerte juega un papel más importante que en una liga. La decisión de un árbitro o una pelota que da contra el caño puede definir el campeonato. Stefan, mi coautor, hizo una simulación con la base de datos de Soccernomics y arrojó que Brasil vencería en la final a Serbia, un clásico ejemplo de país que obtiene grandes resultados con muy magros recursos.

–En una de sus columnas de hace unos años, escribió sobre la “cultura del pibe” en la Argentina y aseguró que Messi era “the complete pibe”. ¿Cree que realmente tenemos chance de llevarnos la Copa este año?

–Sí, totalmente. De hecho, vengo diciendo que Argentina quizás sea el equipo favorito este año. El argumento es que, muy seguido, el mejor jugador del mundo es el que se lleva la copa, o al menos llega al final: Maradona, Pele, Zidane, Cruijff, Puskas, todos lo hicieron. El punto es que en los últimos tres partidos, desde los cuartos de final en adelante, tenés a los mejores equipos del mundo, altamente motivados y organizados. Eso implica que la defensa se vuelve muy difícil. Casi no hay espacio. Sólo un genio, como Maradona, Zidane o Messi, pueden encontrarlo. Un gol anotado o gestado por ellos gana un partido en estas instancias. Y el genio también está muy motivado en esta fase. En los ochenta, por ejemplo, vemos que Argentina tuvo un rendimiento más bien pobre si se mira cada partido que se jugó en la década, pero en los Mundiales, con un Maradona que dio lo mejor, al país le fue bien. En conclusión, el país que tiene al genio se lleva la Copa. Buenas noticias para la Argentina. Entonces, desde un punto de vista de población, PIB y experiencia, sus posibilidades no son las mejores. Pero dado el genio que tienen entre sus filas, sí lo son. Por eso el fútbol internacional no es tan fácil de predecir como el fútbol de clubes.

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