Domingo  21 de Diciembre de 2003

La renegociación de tarifas en tiempos de crisis

Si la revisión no es correcta, hay un impacto negativo sobre la inversión y la calidad del servicio, que al final paga el consumidor. El debate político y económico

La Argentina está a las puertas de una renegociación de tarifas de las empresas privatizadas, proceso que influirá decisivamente sobre la calidad y características del servicio que millones de usuarios del país recibirán a diario durante los próximos años. La experiencia internacional demuestra que la forma en que se encare esta renegociación incidirá de manera crucial en el nivel de las prestaciones futuras.

Recapitulando la historia reciente de las crisis económicas (México en 1994, los países del sudeste asiático en 1997 o Brasil en 1999) y su impacto en la prestación de servicios básicos, se observa que los distintos Gobiernos optaron por una o varias medidas que incluyeron revisión inmediata de tarifas, aplicación de precios diferenciados, ignorar los contratos preexistentes, congelar tarifas, reducción del canon, o subsidiar a las empresas prestatarias.

Más allá de las diversas opciones, existe un factor común a todas ellas: cuando las medidas no son acertadas, a largo plazo los que terminan solventando el mayor costo son los consumidores, ya sea bajo la forma de menor calidad en el servicio, mayores impuestos para subsidiar a las empresas, o rebalanceos tarifarios interminables.

Los casos de las telecomunicaciones en Indonesia, las compañías eléctricas en Corea y Brasil, y el sistema de agua potable en México son experiencias a tener en cuenta. En todos éstos países las crisis desembocaron en devaluaciones de proporciones. De hecho, las tarifas nunca volvieron, en dólares, a los precios previos a la devaluación. Pero lo más trascendente es que, en los casos en los cuales los ajustes tarifarios ni siquiera compensaron apropiadamente el incremento de la inflación, se produjo una significativa caída en la calidad de los servicios prestados, dado el escaso incentivo de las empresas para invertir.

En Indonesia, las compañías de telecomunicaciones pasaron de invertir más del 70% de sus ingresos a tan solo 11% en apenas tres años. Del mismo modo, el sector eléctrico de Corea vio caer los fondos destinados a reponer e incrementar bienes de capital en 25%, mientras que en México el Gobierno -que  aplicó ajustes tarifarios insuficientes- se encontró obligado a subsidiar a las em­presas.

Finalmente generó un costo adicional sobre los contribuyentes a través de mayo­

res impuestos. A diferencia de las revisiones periódicas, las renegociaciones generales de tarifas habitualmente se producen luego de crisis económicas de proporciones. Tanto el Gobierno como las empresas privadas tienen que convivir con distintos flancos de presión. Ello incita a priorizar soluciones de corto plazo por sobre las de largo, o avalar medidas viables políticamente y socialmente a costa de “patear” los problemas económicos para más adelante.

El hecho de optar por alguna de éstas alternativas usualmente implica resignar algún otro objetivo. Por ejemplo, el congelamiento de tarifas es social y políticamente viable. 

Pero no es una alternativa válida indefinidamente considerando los aspectos legales y la escasez de inversiones que podría generar en el mediano plazo. Del otro lado, el regreso a los contratos originales en dólares indexados según la inflación de los Estados Unidos sería óptimo jurídicamente, pero es a todas luces, tanto en términos políticos como so­ciales. El desafío es tomar en cuenta las experiencias de otros países para, al menos, no caer en los mismos errores.

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