Martes  16 de Diciembre de 2003

La aviación cumple 100 años

El 17 de diciembre de 1903 los hermanos Wright cambiaron el rumbo de la historia con su primer vuelo a motor. Ahora, cien años después de la primera hazaña de la aviación, la industria aeronáutica se plantea nuevos retos

La mitología griega concede el honor a Ícaro, hijo de Dédalo, de ser el primer hombre que voló. Huyendo del Laberinto del Minotauro fabricó alas con plumas y las unió con cera. Movido por la ambición, según cuenta la leyenda, se acercó tanto al sol que las alas se derritieron, cayó al mar Egeo y murió ahogado.

Seguramente, Wilburg y Orville Wright soñaban todos los días con esta historia: volar cada vez más alto, más lejos y más rápido. Su obsesión les llevó a ser los primeros en realizar un vuelo a motor el 17 de diciembre de 1903, un hito que marcó toda la historia de la aeronáutica durante los últimos cien años.

Antes de la hazaña de los Wright el hombre siempre quiso conquistar el cielo. Los hermanos Montgolfier fueron los pioneros con su primer viaje por el aire. Habían inventado el globo de aire caliente, un aparato que se elevó con éxito el 21 de noviembre de 1782. Los cielos parisinos fueron testigos del logro.

El dirigible del conde Ferdinand Zeppelin y los planeadores del alemán Otto Lilienthal fueron los predecesores del vuelo de los hermanos Wright, un hecho que sentó las bases de la aeronáutica y marcó un nuevo planteamiento en las comunicaciones.



No sólo por placer

Pronto se fueron superando retos y logros en distancias, tiempos de vuelo y pasajeros transportados hasta que comenzaron a entrar en servicio las líneas regulares. Ya no se volaba sólo por el placer y la ambición de superar metas. Había una aplicación práctica que cambiaría en pocas décadas el concepto de los negocios, abriría la mentalidad de las culturas y acercaría a las naciones.

Recién finalizada la Primera Guerra Mundial, empresas británicas y francesas convirtieron aviones que fueron bombarderos en tiempo de guerra en aeroplanos para pasajeros que ofrecían rutas entre Londres, París y Bruselas.

Era la gran oportunidad de la aviación comercial. Mientras que la fuerza aérea norteamericana ya poseía 8.403 aviones y la armada 2.107, el negocio de pasajeros se encontraba prácticamente en pañales. Pero el niño creció rápido y Pan American Airways, que comenzó su servicio en 1928, se convirtió en la primera aerolínea civil que realizó una ruta transoceánica.

Por aquellos años, en Europa tampoco se perdía el tiempo. La compañía gala Avions Marcel Bloch lanzó en el año 1934 un avión comercial, el Bloch 120, que prestó servicio uniendo la metrópoli con las colonias francesas. Casi diez años antes, el 3 de marzo de 1923, se creaba en España Construcciones Aeronáuticas (Casa).

Europa y América ya estaban preparadas para conquistar el aire y, desgraciadamente, la Segunda Guerra Mundial confirmó el avance tecnológico en la industria. Al mismo tiempo que Estados Unidos presumía de su poderío con el célebre bombardero B-17C, Europa se desperezaba. Precisamente, en mayo de 1945, las tropas norteamericanas encontraron en Alemania un prototipo prácticamente terminado del avión más moderno de los ’40 y se lo llevaron a Estados Unidos. Era el caza Messerschmitt P1101, con alas en flecha y propulsado a reactor. El modelo sirvió como base experimental para el avión Bell X-5.

Mientras que el negocio aéreo de defensa continuaba su imparable evolución, la industria de la aviación civil, que ya contaba con los aviones a reacción, tuvo que esperar otros 25 años para vivir otra revolución. El reto de lanzar un avión comercial supersónico había encandilado al Viejo Continente. La batalla la ganó el Concorde, que el 2 de marzo de 1969 realizó su primer vuelo de prueba en Toulouse. El consorcio franco-británico había ganado la batalla a los rusos, que apostaron por el Tupolev 144. El destino quiso que este avión, que había realizado su primer vuelo de prueba tres meses antes que el europeo, se estrellará en el Salón Aeronáutico de París. El Tu-144 nunca llegó a ofrecer sus servicios como línea comercial.

Ese mismo año, y casi sin hacer ruido, nacía en Europa una compañía que pretendía competir en el mercado de la aviación comercial contra gigantes como Boeing. Se denominó Airbus y lanzó su primer avión, el A300B, en octubre de 1972.

Tres años antes, Boeing había presentado el 747, el modelo que se convirtió en el buque insignia de los cielos durante los últimos treinta años.

Durante las tres últimas décadas, Airbus pasó de ser el convidado de piedra de la industria norteamericana a tomar el papel protagonista. La compañía prevé terminar 2003, por primera vez en su historia, con más entregas que Boeing.



El rival europeo

Airbus fue el origen de Eads, un gigante europeo que quiere consolidar su hegemonía con el A380, un nuevo avión con capacidad para 555 pasajeros y que comenzará a volar en 2005. Boeing apuesta por el 7E7 Dreamliner, el primer avión completamente nuevo que construye la compañía desde 1990, que ayer comenzó a ser ofrecido comercialmente y que estará disponible en 2008.

Durante los próximos cien años se resolverán muchas incógnitas. El avión será un medio mucho más cotidiano y más barato para los pasajeros. Los sistemas de seguridad, totalmente replanteados después de los atentados del 11 de septiembre, se cuidarán en extremo y la gestión de la aviación civil tendrá que reinventarse para evitar la saturación de los aeropuertos.

Este siglo será testigo de los vuelos sin piloto, de las aventuras espaciales a otros planetas, algo que los hermanos Wright nunca hubieran imaginado cuando realizaron su primer vuelo a motor en las playas de Kitty Hawk (Carolina del Norte).



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