Viernes  22 de Febrero de 2008

La Reserva Federal se muestra lista para actuar si empeora la psicología de precios

Sólo tolerará mayor inflación si cree que no fomenta expectativas desmedidas en el alza de precios esperada. Para los analistas, la Fed recortará las tasas nuevamente en marzo

¿Qué tan estables son las expectativas de inflación en Estados Unidos? Esta pregunta quizás parezca técnica, pero es clave para comprender hasta dónde la Reserva Federal podrá recortar tasas de interés para evitar una recesión.

Como indican las minutas de esta semana, para la Fed los últimos datos de inflación son “decepcionantes”. El índice anual llegó a 4,3% en enero y la inflación subyacente (que no incluye alimentos y calefacción) se ubicó en 2,5%.

Sin embargo, las minutas también señalan que el banco central quiere dejar a un lado las cifras de inflación y centrarse en el crecimiento, con la creencia de que la debilidad económica finalmente suavizará las presiones sobre los precios.

Pero existe una gran salvedad aquí. La Fed solamente tolerará mayor inflación siempre que crea que eso no esté afectando las expectativas inflacionarias ni tampoco fomentando la psicología inflacionaria al estilo de los años setenta.

Ese es el verdadero riesgo de estanflación, y no unos pocos meses con crecimiento débil y alzas de precios relativamente rápidas.

Tal como dijo el gobernador de la Fed Frederic Mishkin en su discurso este mes: “La flexibilidad para actuar en forma preventiva contra una agitación financiera presume que las expectativas inflacionarias están firmemente ancladas”.

El problema es que algunas mediciones de las expectativas inflacionarias basadas en el comportamiento del mercado vienen subiendo hace tiempo.

Las mediciones crudas de expectativas basadas en la diferencia de rendimiento entre los bonos comunes del Tesoro estadounidense y los Tips (deuda del Tesoro protegida contra la inflación) muestran pocos cambios.

Pero estas medidas están distorsionadas por el gran aumento en la prima de riesgo de liquidez registrado desde que estalló la crisis del crédito, lo cual aumenta el atractivo de los bonos comunes más líquidos.

Si se tiene en cuenta eso, la Fed de Cleveland calcula que la tasa de inflación que el mercado espera que prevalecerá durante los próximos 10 años ha subido de 2,32% a fines de julio de 2007 a 3,23% hoy.

Una medición alternativa observa el índice de inflación pronosticado para el período de cinco años que se inicia dentro de cinco años, para poder eliminar los factores de corto plazo.

Ese indicador también subió significativamente. Macroeconomic Advisers estima que esta última tasa de inflación subió de una oscilación de 2,40%-2,60% en la primavera boreal de 2007 a 2,98% hoy.

Frente a ello, las mediciones de las expectativas de inflación basadas en encuestas parecen estables, si bien un estudio de la Reserva Federal de Philadelphia, realizado en base a la opinión de pronosticadores, ha reflejado algunas subas.

“Los recientes datos sobre proyecciones inflacionarias no son tranquilizadores”, aseguró Stephen Cecchetti, profesor de la Universidad Brandeis.

La minuta de la Fed afirma que el incremento en las mediciones basadas en el mercado “probablemente refleje al menos en parte la mayor incertidumbre y no las expectativas inflacionarias más elevadas”.

Sin embargo, los economistas sostienen que esto todavía es preocupante, ya que implicaría que los inversores creen que las expectativas inflacionarias no están muy firmemente ancladas.

Larry Meyer, presidente de Macroeconomic Advisers, sostiene que el incremento de las proyecciones inflacionarias basadas en el mercado no evitará que la Fed recorte las tasas nuevamente en marzo.

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