Miércoles  23 de Enero de 2008

La Fed juega fuerte

Por Luis Palma Cané, economista

Es bien conocida la actual existencia en EE.UU. de dos crisis: la del mercado de hipotecas basura (‘subprime’) y la de restricción de liquidez (‘credit crunch’). Es de libros que ambos fenómenos, especialmente el segundo, provocan un impacto negativo en el nivel de actividad económica. A este respecto, la pregunta clave es: ¿cuál será la magnitud final de este proceso; las crisis en cuestión llevarán a una desaceleración (disminución en el ritmo de crecimiento) o, por el contrario, terminarán en una recesión (dos o más trimestres de crecimiento negativo)?

Las fuertes caídas en las bolsas registradas desde principios de año, agravadas por las severas pérdidas registradas el ‘lunes negro‘ de esta semana, responden precisamente a esta incertidumbre acerca del resultado final de las crisis; esto es: desaceleración ó recesión. Es claro que cuanto mayor sea la probabilidad asignada a una eventual recesión, mayor será el nivel de aversión al riesgo y, por ende, mayor también la tendencia a huir de los mercados de mayor ‘peligro‘ con la intención de buscar refugio en activos más seguros (‘flight to quality’). Esto es lo que ha venido pasando; en efecto, las expectativas sobre la recesión últimamente han aumentado en forma considerable, de ahí las caídas de las bolsas en general!

A partir de este diagnóstico, el tema central ahora es intentar pronosticar cuál será en el mediano plazo el escenario de mayor probabilidad. Para ello será necesario analizar qué medidas se tomaron hasta ahora para evitar la recesión y, fundamentalmente, cuál es el grado de maniobra que aún resta para implementar. A la fecha, las medidas aplicadas por la Fed han sido correctas: inyección de liquidez; baja de tasas (de 5.25% a 4,25%); medidas de alivio para los deudores hipotecarios con problemas y un paquete fiscal de estimulo al consumo y a la inversión, por un monto equivalente al 1% del PBI de EE.UU. (145.000 millones de dólares). Sin embargo, y dado el comportamiento fuertemente bajista de los mercados (¿pánico?), es claro que las medidas en cuestión fueron insuficientes para quebrar las expectativas psicológicas sobre la inminencia de una recesión.

En vista de lo anterior, en el día de ayer, la Fed decidió jugar fuerte para revertir el proceso. En efecto -por primera vez desde 1982- bajó su tasa en 75 puntos básicos (llevándola de 4.25% a 3.50%) y, como si esto fuera poco, lo hizo con anticipación a su próxima reunión programada para fines de este mes. La magnitud del recorte y las circunstancias temporales de la medida tomada indican, fehacientemente, el carácter excepcional de la misma. En su comunicado oficial, la Fed, afirma que las razones de esta decisión se hallan en el actual debilitamiento de la actividad económica y en el riesgo creciente de una profundización de la caída. En cuanto a la inflación, se estima que la misma se moderará durante los próximos trimestres. El diagnóstico es claro: sin duda la prioridad la tendrá el combate contra una posible recesión, aún en detrimento de una eventual suba del nivel de precios. La reacción del mercado bursátil puede calificarse como neutra pues, si bien continuó la caída, la baja del 1% registrada en Wall Street fue sustancialmente menor a las sufridas el día lunes en otros mercados mundiales.

¿Qué se puede esperar en el mediano plazo? Como ya se ha dicho es claro que, en caso de ser necesario, la Fed pondrá en juego toda su ‘artillería’ con el objetivo de evitar la recesión. Si con lo hecho hasta ahora no lo lograra, es decir si las expectativas e indicadores macroeconómicos continuaran con su tendencia negativa, entonces la autoridad monetaria tendrá que apelar a fuertes y rápidas bajas de su tasa de interés; no debiendo descartarse, si este fuera el caso, un aumento del monto comprometido en el paquete fiscal. Si una vez agotadas estas medidas no se lograra el objetivo, entonces la recesión será inevitable con todas las consecuencias negativas que este escenario implicaría para los mercados financieros.

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