Lunes  05 de Julio de 2010

James Murdoch: el imperio del hijo

La compra por u$s 11.750 millones del 61% de British Sky Broadcasting ratifica que el heredero de News Corp es ya uno de los empresarios más exitosos y poderosos de los medios de comunicación

Rupert y James Murdoch estaban en el Palacio de Kensington el miércoles 16 de junio, departiendo con el primer ministro británico, David Cameron, en la fiesta de verano (boreal) del presidente de News Corporation.

En el evento circulaban rumores sobre la que puede ser la mayor operación en la historia de ese imperio: la compra por 7.800 millones de libras (u$s 11.750 millones) del 61% de British Sky Broadcasting que todavía no posee. Pero lo notable es que, cuando la decisión con respecto a la compañía de televisión por satélite se había anunciado, 36 horas antes, ninguno de los Murdoch habían participado de la conference call. En cambio fue Chase Carey, el vicepresidente que es el segundo de Rupert, quien se mostró como la tranquilizadora presencia de una persona que no pertenece a la familia. James tenía que quedar fuera de escena debido al conflicto de intereses porque es presidente del directorio de BSkyB y CEO de News Corp para Europa y Asia.

Sin embargo, para nadie tendrá mayores consecuencias una oferta exitosa que para el segundo hijo de Murdoch, que tiene 37 años. La operación sellará su trayectoria, desde su época de estudiante, cuando abandonó Harvard, al puesto de presunto heredero del grupo que está detrás de Avatar y Fox News. Los miembros independientes del directorio de BSkyB está presionando para que News Corp mejore su oferta. Además, conseguir que ellos y los reguladores aprueben la operación podría demandar un año. Pero, si se concreta, James controlará más de la mitad de la facturación de News Corp.

Claire Enders, fundadora de la firma Enders Analysis, considera que la movida para poner a BSkyB bajo su mando absoluto, es “un respaldo para el liderazgo de su hijo” por parte de Rupert Murdoch. Fortaleció su base de poder en Londres, en parte, para evitarle el destino de su hermano mayor Lachlan, quien parecía ser el heredero hasta el enfrentamiento de 2005 con altos ejecutivos, en la sede de News Corp en Estados Unidos. Sin embargo, observadores cercanos a la familia todavía esperan que Lachlan, que está en Sydney buscando inversores para los medios, y su hermana Elisabeth, que convirtió a Shine en una fuerza transatlántica en el área de producción televisiva, formen parte del futuro de News Corp.

Se dice que James Murdoch, nacido en Londres en 1972 y educado en Nueva York, aprendió el negocio mediático hablando con su padre durante las comidas. Cuando se convirtió en CEO de BSkyB, en 2003, tenía 31 años y un curriculum corto que abarcaba un período como caricaturista en una revista satírica de Harvard, tres años manejando su sello de música hip-hop y tres años a cargo del negocio de TV asiático de News Corp: Star.

Ansioso por escapar a las acusaciones de nepotismo, estableció una reputación como un gerente enérgico y de pensamiento rápido. Pero lo que están pidiendo los miembros del directorio independientes de BSkyB es una señal de cuánto valor ha agregado a Sky, dijo una fuente.

James, que habla con su padre todos los días, debe ahora demostrar cómo puede manejar la mitad del grupo de medios más mercurial del mundo. Sus colegas aseguran que comprende con precisión cómo la tecnología puede abrir nuevos mercados.

El grupo se hizo conocido por sus productos vistosos y servicios notables, pero también por dejar a los accionistas esperando por el retorno de las nuevas inversiones, una característica familiar que los inversores denominan “el descuento Murdoch”. Sin embargo, en medio de una tremenda recesión y con Internet socavando los modelos de negocio tradicionales, James no es el único que obtiene resultados mixtos; hasta su padre pasó a pérdida la mitad de su adquisición de Dow Jones en 2007.

Como pionero de la campaña de su padre para cobrar por las noticias online, ha alentado a los ejecutivos de diarios británicos como The Times a pensar en sus ventas como lo hacen las compañías proveedoras de servicios de satélite, o sea en términos de facturación por usuario, en vez de pensar sólo en el precio de tapa y la publicidad.

“Una parte importante de su trabajo es mejorar los diarios, especialmente haciendo que funcionen las paywalls, como se denomina a las ventanas que bloquean una página web requiriendo un pago”, dijo el comentarista de medios Peter Bazalgette, quien opinó que “una de las maneras más fáciles de hacerlo es pedirle a la gente que paga alrededor de 45 libras al mes por su subscripción a Sky, que paguen una libra o dos más a cambio de una suscripción a The Sun o a The Times”.

Fuera del Reino Unido, James ha vendido negocios basados en la publicidad en Europa oriental, a veces a precios decepcionantes, y fue testigo de cómo Sky Italia se enredaba en choques con Mediaset, la firma rival que pertenece a Silvio Berlusconi. También perdió dinero al pagar 700 millones de euros para ingresar a Alemania, un mercado muy difícil para la TV paga, que su padre había abandonado. Su adquisición de 45% de Premiere, ahora Sky Deutschland, conmocionó a News Corp porque resultó que tenía muchos menos abonados de los que habían informado. Este revés fue un eco de las pérdidas que resultaron de la participación por 940 millones de libras en ITV, en 2006. BSkyB perdió más de la mitad de su inversión, y quedó involucrado en una desgastante serie de batallas regulatorias.

La naturaleza ferozmente competitiva de James está reflejada en el sobrenombre que sus rivales le han puesto a BSkyB bajo su dirección: la Estrella de la Muerte. Por eso él tiene un modelo en tamaño humano de Darth Vader en su oficina, donde no tiene silla en el escritorio: pidió que se lo levantaran para poder trabajar parado y alienta a sus gerentes a mantener las reuniones de pie.

“James es un tipo superbrillante, absolutamente fascinante. Y tiene fama de ser poco paciente”, señaló Bazalgette.

Según alguien que reportó directamente a él durante varios años, una de las frustraciones de trabajar para él es que “siempre está pensando estratégicamente, a 10 años vista, sobre Sky como parte de una foto de familia más grande”. Este enfoque afecta los planes de incentivos de la gerencia, probablemente porque, como comenta la fuente, “James nunca ha tenido y nunca tendrá necesidad de ese tipo de incentivo financiero”.

Los analistas consideran que News Corp tomó ahora la decisión porque las grandes inversiones de BSkyB han quedado atrás, y los flujos de caja van a crecer mucho. Un ex gerente pone en duda que Sky pueda dejar de invertir. Para él, la adquisición sería “el primer paso de una jugada con múltiples movidas” que le permitiría a James transformar su portfolio, como transformó a BSkyB. Si la operación se concreta, el imperio de Murdoch podría convertirse en el imperio de los Murdoch.

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