Jueves  15 de Enero de 2004

Internet se polariza: sólo crece la banda ancha y el acceso gratuito

La cantidad de cuentas de Internet de alta velocidad subió un 52% el año pasado y las gratuitas, un 22%, mientras que la conexión 0610 cayó por segundo año

El 2003 será recordado por las empresas de acceso a Internet como el año en que se consolidó la polarización del mercado, que había empezado a insinuarse en 2002. Los únicos servicios que crecieron fueron los de banda ancha y los gratuitos, mientras que la cantidad de abonados a la tradicional conexión telefónica a través del 0610 (denominada dial-up), con la que comenzó a funcionar la Red en el país, cayó por segundo año consecutivo.

El número de abonados a través de todas las tecnologías aumentó un 4,7%, hasta 1,55 millón de cuentas. Pero los de banda ancha, que pagan en promedio 95 pesos más IVA por mes, subieron un 52% y ya suman 252.000 clientes, mientras que la cantidad de gente que se conecta gratis se elevó un 22%, hasta los 550.000 usuarios. Estos dos grupos ya representan más de la mitad de los abonados a Internet. El gran perdedor del año fue el dial-up, servicio que promedia los $ 25 por mes: se derrumbó un 14%, hasta los 750.000 clientes. Si la tendencia continúa, en el mercado dicen que, en tres años, las conexiones rápidas alcanzarán a las telefónicas.

Esta nueva combinación de abonos hizo que el mercado elevara su facturación un 16,6%, para cerrar en $ 350 millones, según la consultora Carrier y Asociados.



Explicaciones

El reacomodamiento del sector tiene varias explicaciones. El impulso de la banda ancha a través de la tecnología ADSL fue dado principalmente por las proveedoras de acceso de Telecom (Arnet), número uno en el mercado con abonos, y Telefónica (Advance), que desplegaron toda su artillería publicitaria y salieron a regalar el módem necesario para conectarse, que tiene un costo de 35 dólares. El Grupo Clarín, a través de su filial Ciudad Internet, se vio obligado a seguirles los pasos a sus dos rivales. Los tres líderes del mercado registraron un crecimiento de entre el 60% y 100% en su cantidad de clientes de banda ancha el año pasado.

Según sus competidores, las dos telefónicas decidieron motorizar este sector porque les resulta más rentable. Es que del abono de $ 110 de banda ancha que paga el cliente de cualquier empresa de Internet, $ 60 van a las operadoras por el uso de su red. Es así que este negocio le deja a los rivales de las dos empresas un margen de ganancia no mayor al 10%, que no da para regalar el módem. “Nosotros lo hicimos por un tiempo determinado, como parte de una estrategia que nos permitió duplicar la cantidad de abonados”, dice Karina Degano, directora de marketing de Flash, la marca de Ciudad Internet.

Este argumento explica, en parte, por qué una empresa como UOL Sinectis, cuarta en el ranking total y tercera en dial-up, apenas tiene el 4% del negocio de banda ancha.

Pero, las compañías cuya facturación depende principalmente de los abonos tradicionales, que dejan un margen cercano al 25%, están preocupadas porque los clientes ya no son tan fieles y migran de tecnología según el uso que le den a la Red.

Alejandro Gallo, gerente general de Arnet, explica que “más del 60% de los nuevos clientes de banda ancha llegaron desde el dial-up”. Ezequiel Arbusti, gerente de producto de Fullzero, la proveedora gratuita de Clarín, que lidera ese mercado con 300.000 clientes, coincide: “Si son heavy users y pueden, eligen banda ancha; si no, usan el cibercafé o una cuenta gratuita”.



Los iniciados

Algunos analistas consideran que, a diferencia de años anteriores, en los que quienes recién se iniciaban en Internet compraban un abono telefónico para consultar las mesas de ayuda, ahora cada vez más el primer paso se da a través de proveedores gratuitos o cibercafés.

Desde las firmas que no cobran la conexión, como Fullzero, Tutopia y AlternativaGratis, que llegaron a ser 300 en 2003, creen que quedarán dos o tres jugadores que pelearán codo a codo con los grandes del 0610.

Pero aún hoy hay quienes creen que el sector de acceso gratuito (que comparte con la telefónica el ingreso que genera el usuario cuando se conecta) está a punto de estallar, porque desconfían del negocio a largo plazo y dicen que los proveedores inflan sus cuentas. “Para nosotros un usuario es quien se conectó a través nuestro el último mes”, dice Hernán Glatsman, fundador de AlternativaGratis, que espera crecer 30% este año.



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