Martes  06 de Enero de 2004

¿Hasta qué punto son corruptos los mercados de capitales de los EE.UU.?

¿Por qué ha funcionado tan bien el mercado de valores de los Estados Unidos en los últimos meses –el índice Dow aumentó más del 30%, desde su punto más bajo el 11 de marzo de 2003, y el 11 de diciembre cerró con un índice superior a 10.000–, pese a las informaciones de los medios de comunicación sobre un escándalo financiero tras otro? Hemos visto el fraude estilo Enron por parte de la dirección de la empresa, la ingeniería financiera estilo Arthur Andersen por parte de contables, y ahora las irregularidades del llamado market-timing (movimiento continuo de compras y ventas) estilo Fondos Putnam por parte de fondos comunes de inversión. Después de toda esa suciedad, ¿por qué no hay más inversores que voten con los pies?

La razón más importante es que ha habido una pronunciada mejora en las ganancias empresariales y en las condiciones económicas en general. Los escándalos pueden estar empujando hacia abajo el barco de las impresiones del mercado, pero su efecto está resultando compensado por la marea en ascenso de la prosperidad económica, al menos de momento.

Desde luego, la televisión, la radio, los periódicos, las revistas y los sitios de la red Internet no han cesado de hablar de la falta de ética financiera y de inspirar y modelar las respuestas emocionales que a menudo tienen una poderosa influencia en los mercados financieros. Pero las emociones que atraen la atención (como, por ejemplo, la ira) no son los únicos factores que influyen en las decisiones sobre inversiones.

Los inversores pueden tener reacciones emocionales, pero no es probable que permitan que su ira les haga perder lo que parece un importante aumento de valor. Perdura el optimismo excesivo de finales del decenio de 1990, por lo que los inversores se sienten más impresionados por el reciente aumento de las ganancias empresariales –en el sentido de que confirman su optimismo– que por los escándalos financieros. En comparación con el aumento anual en 2003 de 100.000 millones de dólares en los beneficios empresariales, una vez deducidos los impuestos, en los EE.UU. los escándalos parecen insignificantes.

¿Se encuentra la contabilidad en peores condiciones? Es evidente que las empresas de contabilidad más importantes han instaurado usos permisivos en materia de manipulación de beneficios. En el decenio de 1990 hubo un aumento sin precedentes del número de trimestres en los que los beneficios superaron los cálculos aproximados de los analistas en un penique por acción, lo que sugería la posibilidad de que se descubrieran más irregularidades, pero el hecho de que los beneficios superen los cálculos aproximados en un penique por acción todos los trimestres es, en sí mismo, una señal de manipulaciones de los beneficios trimestre tras trimestre, pero no de absolutas invenciones.

Por último, los métodos de market-timing de los fondos comunes de inversión revelados hasta ahora no representan, sencillamente, gran cosa en el sistema en conjunto. Eric Zitzewitz, de la Universidad de Stanford, calcula que el market-timing ha costado a los inversores de fondos comunes de inversión de los Estados Unidos unos 5.000 millones de dólares al año: menos del 0,1% de los siete billones de dólares a que ascienden los activos de los fondos comunes de inversión. Esa cantidad, equivalente a una modesta comisión por la gestión, no es, sencillamente, una consideración predominante en el ánimo de los inversores.

Paradójicamente, los propios escándalos han puesto de relieve el potente sistema regulador americano. Si acaso, más que una prueba de corrupción generalizada, lo son de la vigilancia de las autoridades reguladoras de los Estados Unidos... razón por la cual los casos de los que ahora se habla en los noticiarios son la excepción precisamente y no la regla.

Dicha vigilancia se refleja también en la pronta reacción legislativa ante los recientes escándalos. Gracias a la Ley Sarbanes-Oxley, de 2002, va a resultar mucho más difícil que se repitan acciones como las de Enron y Arthur Andersen.

La mejor prueba en pro del mantenimiento de la confianza en la integridad de los mercados de valores de los Estados Unidos la aportan los inversores extranjeros, que serían los primeros en huir si temieran un fraude empresarial endémico. En resumen, la mayoría de los inversores –pese a no ser siempre la especie más racional– sabe distinguir algo bueno, cuando lo ve. Puede que el mercado no haga una valoración perfecta de los valores de los EE.UU., pero no es irracional considerar que los escándalos empresariales no son un factor importante.

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