Lunes  25 de Febrero de 2008

Estadounidenses hacen curso rápido para aprender a vivir con crédito restringido

Algo que en la Argentina es habitual en EE.UU. se está convirtiendo en motivo de alarma, porque gran parte del consumo está financiado. Y representa nada menos que el 70% del PIB

Cuando en 1991 cayó la Unión Soviética y Cuba se quedó sin recibir combustible ruso, muchos creyeron que el régimen castrista llegaba a su fin, porque los transportes dejarían de funcionar. En ese momento, Fidel Castro (que acaba de renunciar a su cargo de Presidente) se alegró por la noticia y afirmó que “los cubanos van a estar más saludables al caminar y andar más en bicicleta”. Llevado a nuestro país, hace rato que los argentinos estamos acostumbrados a la escasez de crédito, salvo contadas excepciones en materia de préstamos personales. Pero para una economía como la estadounidense, donde es común tener más de 5 tarjetas de crédito, recibir un préstamo hipotecario o prendario a sola firma o financiar los estudios universitarios, la contracción que se está dando en el crédito (o “credit crunch”) es más que preocupante.

De a poco, la crisis hipotecaria iniciada en agosto se está desparramando al resto de la economía (ver recuadro). El último informe mensual de la Reserva Federal sobre el mercado del crédito (Senior Loan Officer Survey) mostró que un tercio de los bancos consultados endureció sus requisitos para otorgar préstamos comerciales y a industrias, mientras que el 70% de las entidades espera que estas condiciones se hagan más difíciles durante el resto del año, sobre todo para préstamos personales, prendarios y de consumo, donde también hay deudores con bajas calificaciones crediticias.

“Deleveraging” (que significa desapalancamiento o desendeudamiento) es la palabra de moda hoy en los EE.UU. Pero es una tarea difícil para todos aquellos (millones de familias estadounidenses) que se endeudaron masivamente durante la burbuja inmobiliaria de los últimos años. Con la política de tasas bajas llevada adelante por la Fed entre 2001 y 2005, los bancos prestaron a todo aquel que lo solicitara. Eso hizo crecer la demanda de casas y por lo tanto, sus precios. La reacción de los propietarios fue sentirse más ricos porque sus casas valían más, y por ende consumir más mediante créditos. Si se multiplica esto por millones de personas, el resultado es una suba general en los precios de los inmuebles y una economía que crece de manera sostenida. En el proceso inverso de desendeudamiento, que también es una cadena, los bancos se encuentran con que perdieron varios millones de dólares en hipotecas de baja calidad, y entonces deciden aumentar sus requerimientos de capital mínimo, restringiendo el nivel del crédito (a través de un menor acceso, pero también por mayores tasas y requisitos). Algunos se ven obligados a vender sus casas, lo que baja los precios del mercado y el valor de los activos subyacentes de las hipotecas en poder de los bancos. Y éstos a su vez le dan otra vuelta de tuerca a la sequía crediticia. Todo empieza en el mercado hipotecario, pero luego se traslada a las demás líneas de crédito. Y al revés que en la burbuja inmobiliaria, el menor acceso al financiamiento reduce el consumo y el crecimiento económico, en un país como EE.UU. donde el 70% del Producto Bruto Interno depende del consumo.

Para los analistas, la fuerte reducción de la tasa de referencia de la Fed durante enero (del 4,25% al 3% anual) se explica por el temor del organismo a que se profundice este credit crunch. “Se corre el riesgo de que el encarecimiento del crédito y su menor disponibilidad sigan afectando el crecimiento”, sostuvo Ben Bernanke, presidente de la Fed, en su presentación en el Congreso a mediados de febrero. El presidente de la Reserva Federal de Minneapolis, Gary Stern, fue más allá y advirtió que “es posible que un ajuste de las condiciones de acceso al crédito frenen la economía por un cierto tiempo”. Pero los efectos de política monetaria no son inmediatos, por lo que la solución del problema de financiamiento va a tardar varios meses en alcanzarse. Más aún, existe preocupación por que la baja de tasas no logre el efecto deseado y que los bancos sigan restringiendo el crédito, frente al temor de sufrir mayores pérdidas por su cartera de instrumentos securitizados con créditos hipotecarios subprime. Lo que está claro es que la solución no va a pasar por un mayor endeudamiento, como en crisis anteriores, sobre todo teniendo en cuenta que el mercado de activos securitizados está parado desde el año pasado. Hoy son contados los inversores que se animan a comprar obligaciones negociables o bonos municipales, y los Bonos del Tesoro son de los pocos que todavía gozan de buena salud, aunque la necesidad de financiar el déficit público genera un efecto de “crowding out” (desplazamiento) que reduce aún más el acceso al crédito para los particulares. En vez de hacer turismo en Buenos Aires, los estadounidenses deberían venir para aprender a vivir con el financiamiento restringido.

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