Lunes  07 de Enero de 2008

Estados Unidos vuelve a enfrentar el peligro de una recesión económica

Estados Unidos entró al 2008 en mayor peligro de recesión que en cualquier otro período desde el colapso de la burbuja de Internet, en 2000/01. La más grande economía del mundo debe esforzarse por mantener el crecimiento mientras enfrenta la contracción del crédito, la caída en el precio de la vivienda y el alza en los precios petroleros.

Parece probable que el crecimiento en el cuarto trimestre de 2007 quede en 1% ó menos, sobre base anualizada, y no es esperable que los tres meses actuales sean mucho mejores. La incógnita es si la economía pasará por el período de debilitamiento y recuperará gradualmente la fuerza durante el año o caerá en recesión.

Según la última encuesta NBC News/Wall Street Journal, más de 66% de los estadounidenses cree que el país ya está en recesión o lo estará en 2008. Además, algunos de los economistas más famosos del país –incluyendo a Alan Greenspan, ex presidente de la Reserva Federal; Lawrence Summers, ex secretario del Tesoro y Martin Feldstein, presidente del National Bureau of Economic Research, estiman que la posibilidad de que se produzca una recesión está cerca de 50%.

Esto es notable, porque los economistas suelen decir que es casi imposible pronosticar recesiones y en el último cuarto de siglo hubo sólo dos breves períodos de leve crecimiento negativo en EE.UU. “Hemos tenido un montón de malas noticias. No es seguro que tengamos una recesión, pero tampoco tengo mucha confianza en que podamos salvarnos”, dijo Feldstein.

Por su parte, Bill Gross, CEO de Pimco, la mayor administradora de fondos de bonos en el mundo, llega a decir, como muchos estadounidenses, que la recesión ya ha comenzado.

Aparte de la información sobre el súbito aumento en el desempleo que se difundió el viernes, otra mala señal es que los mercados de crédito ya han empezado a incorporar en el precio de los activos la posibilidad de una recesión, con lo que treparon los spreads en títulos que no tienen relación directa con el sector financiero o el de la vivienda.

En Wall Street las opiniones están divididas: Morgan Stanley pronostica una recesión, con lo que se unió a Merrill Lynch y Goldman Sachs, que son pesimistas. Pero JPMorgan y Lehman Brothers son notablemente menos sombríos. Y entre los directivos corporativos, los de finanzas y vivienda se muestran mucho más pesimistas que los de otros sectores. El desenlace depende de la pulseada titánica entre las fuerzas que son un lastre para el crecimiento estadounidense y la potencia de otras áreas clave de la economía.

EE.UU. sufrió antes crisis financieras con poco impacto sobre la economía real, pero esta es diferente: está definida por el estallido de las burbujas gemelas de vivienda y crédito. El dinero fácil y el colapso de la disciplina crediticia elevaron los precios de las casas a niveles insostenibles. Cuando la burbuja estalló, arrastró al mercado del crédito e hizo caer el valor de cientos de miles de millones de dólares en títulos vinculados a préstamos hipotecarios subprime, que eran seguros mientras los precios seguían subiendo.

Ahora la crisis amenaza directamente a la economía. Pese a los supuestos beneficios de la securitización para distribuir el riesgo, parece que el riesgo quedó en los grandes bancos comerciales y de inversión de EE.UU. y los analistas temen que esto los lleve a reducir el crédito a consumidores y empresas, creando una contracción del crédito generalizada.

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