Domingo  04 de Enero de 2004

En el largo plazo, siguen las dudas sobre las acciones

En el largo plazo los retornos sobre las acciones van a ser de un dígito. Durante el 2003 los inversores “tomaron prestado” parte de los retornos futuros

No pido disculpas por seguir siendo pesimista. Hacer predicciones anuales es un juego de tontos. El año pasado sugerí que los inversores iban a tener retornos de un dígito sobre las acciones. En el primer trimestre de 2003 ese pronóstico parecía absurdamente optimista en medio de un mercado en caída. Pero hacia fin de año resultó que había sido pesimista.

Sin embargo, no me arrepiento. En el largo plazo los retornos sobre las acciones van a estar en un dígito. Lo que ocurrió en 2003 es que los inversores “tomaron prestado” parte de los retornos futuros. El exceso habrá que pagarlo este año, o tal vez en el período 2005/2006, pero en algún momento habrá que pagarlo.

Las economías globales entran en el año nuevo con cierto impulso positivo. Las encuestas sobre la confianza en las empresas son muy optimistas, el comercio mundial se ha recuperado marcadamente y los precios de los commodities treparon de manera significativa. Esta mejoría ya se ha visto en los datos sobre producción del segundo trimestre, tanto en Estados Unidos como en Europa.

El aumento en la producción se produjo sin avances equivalentes en el empleo; en otras palabras, hubo una mejora importante en la productividad. A su vez, esto dio como resultado fuertes avances en las ganancias de las compañías; HSBC ha estimado que el aumento en las ganancias de las empresas de Estados Unidos, en el segundo y el tercer trimestre, fue el segundo incremento más grande de los últimos 40 años.

Todo esto contribuye a explicar por qué los mercados de acciones crecieron tanto en los tres últimos trimestre de 2003. Y todavía avanzan viento en popa a comienzos de 2004, especialmente porque las alternativas no parecen atractivas. Los retornos sobre los depósitos en dinero son bajos, principalmente en Estados Unidos, y los rendimientos de los bonos gubernamentales no parecen ofrecer demasiada compensación para el riesgo doble que representan el incremento en las emisiones y las potenciales presiones inflacionarias.

Pero en el largo plazo las acciones siguen planteando dudas. Los papeles estadounidenses todavía dan la impresión de estar demasiado caros, ya sea que se los compare con los dividendos, con los activos o con las ganancias ajustadas por el ciclo. Los que invierten a largo plazo deben tener muy presente que el reciente crecimiento en las ganancias ha sido más cíclico que estructural. En algún momento los inversores probablemente comprenderán que no pueden esperar, en el mediano plazo, el tipo de crecimiento en las ganancias del que disfrutaron en la década de los 90 o el año pasado.

Determinar si ese punto llegará en 2004 es una cuestión difícil. La economía de Estados Unidos ha tenido un estímulo fiscal y monetario de enormes proporciones. En algún momento las autoridades tendrán que retirar ese estímulo elevando las tasas de interés y los impuestos o bajando el gasto. ¿Pero van a animarse a hacerlo antes de las elecciones presidenciales de noviembre?

El mismo signo de interrogación planea sobre el déficit de cuenta corriente estadounidense. Este déficit ya está en 500.000 millones de dólares al año y financiarlo requiere el grueso de los ahorros mundiales. El esfuerzo ya se evidencia en las caídas diarias del dólar en relación al euro. Pero se evitó un colapso total del dólar gracias a la disposición de los bancos centrales asiáticos a comprar bonos de Tesorería de Estados Unidos para controlar sus tipos de cambio en relación a la moneda de ese país.

En algún momento los asiáticos pueden perder la paciencia o la presión vendedora de los inversores internacionales puede superar la demanda asiática. Es probable que ese momento se vuelva más cercano en 2004, porque es probable que la economía estadounidense crezca con más rapidez que la de muchos de sus competidores, lo que aumentará aún más el déficit comercial. Si el dólar colapsa, esto produciría un marcado incremento en los rendimientos de los bonos, lo que puede frenar la expansión económica de Estados Unidos.

Otra nube que amenaza los mercados es el terrorismo. En la temporada de Navidad se cancelaron vuelos de París a Estados Unidos y el gobierno británico aceptó tener guardias armados en los vuelos transatlánticos. Y los expertos siguen hablando de cuándo se producirá un ataque químico y biológico contra Occidente. De todos modos, tras los ataques del 11 de septiembre de 2001, pareció que los terroristas iban a poder hacer lo que quisieran. Sin embargo, en los últimos dos años hubo muchos atentados en el mundo pero nada en la escala de lo de aquel día espantoso.

Para los inversores, escapar de cualquiera de estas potenciales calamidades requiere una modesta cuota de suerte. Escapar de todas, una fortuna muy grande. De modo que los que invierten en acciones deben esperar un paseo más accidentado de lo que predicen la mayor parte de los comentaristas.

Lamentablemente, también es difícil suponer que se pueda hacer mucho dinero con los bonos del gobierno y los diferenciales de las obligaciones negociables se estrecharon sustancialmente el año pasado y no parecen atractivos. Los bonos vinculados a índices son la mejor apuesta para protegerse de las presiones inflacionarias de largo plazo, pero los retornos serán modestos este año.

En general, la gama de opciones para invertir no es demasiado inspiradora. Es posible que la aburrida pero meritoria tarea de pagar las deudas sea la mejor manera de emplear el dinero este año, ya que los retornos después de impuestos probablemente serán mucho más altos que los retornos de largo plazo de cualquier inversión.



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