Domingo  23 de Noviembre de 2003

El sector servicios es la gran máquina de crear empleo en EE.UU.

Hasta el tercer trimestre de este año, la duda número uno que enfrentaba la economía de EE.UU. se refería al carácter pírrico de su recuperación sin empleos. Luego, durante septiembre y octubre, el empleo neto creció en 290.000, mucho más de lo que predecían la mayoría de los pronósticos. Pero si bien se crearon más de 300.000 mil trabajos en el sector de servicios, se perdieron más de 50.000 en el sector manufacturero. Esto es más de lo que que se puede explicar en virtud del cambio de largo plazo de la economía desde la industria hacia los servicios.

Al mismo tiempo, el fuerte aumento de la productividad laboral en la industria (7,2% en el tercer trimestre) indica que sigue habiendo un gran volumen de capacidad ociosa en este sector. De modo que no cabe esperar buenas noticias en el empleo de EE.UU. a partir de la industria. En lugar de ello, la mayor flexibilidad de los servicios es lo que permitió retomar el crecimiento del empleo.

Abundan las evidencias. Por ejemplo, Kohl’s, una gran tienda por departamentos, ha abierto 48 nuevos locales en octubre, contratando a cerca de 140 personas en cada uno. Stop & Shop, una cadena de supermercados, ha vuelto a introducir el servicio de transporte de las mercaderías desde los cajeros al automóvil del cliente (algo que se había eliminado hace décadas) y ha ampliado las horas de funcionamiento en muchas de sus tiendas.

La resucitación de la economía de servicios estadounidense contrasta fuertemente con lo que se ve en Europa. Gracias a las exigentes políticas sobre competencia de la Comisión Europea, Europa ha avanzado mucho en el camino de hacer más viables a sus industrias. En contraste, en el sector de servicios la desregulación ha sido mucho más limitada, probablemente porque los servicios están menos expuestos a la competencia internacional, lo que significa que es más fácil persistir en reglas antiguas y rígidas.

El resultado es que en Europa, al contrario de EE.UU., el aumento en la demanda de servicios produce mayores rentas, en lugar de más trabajos. Tomemos el caso de las licencias de taxis: si se fija la cantidad de licencias y los consumidores comienzan a usar taxis más a menudo, lo que se observará será, a lo sumo, un aumento en la demanda de potentes Mercedes funcionando como taxis, no un aumento del empleo.

La flexibilidad del mercado laboral del sector de servicios de EE.UU. es notable. Durante las recesiones y auges económicos, se pueden sentir los cambios en la calidad y el número de meseras en los restaurantes, la cantidad de personal en las tiendas, la disponibilidad de los servicios de limpieza. En los formidables años 90, era casi imposible encontrar personal calificado para restaurantes, para llenar las vacantes que se abrían. Con el estancamiento económico de la administración Bush, hay multitud de candidatos para tales trabajos. En Europa ciertamente no se ven estas diferencias: los meseros, choferes y cocineros disfrutan de una alta estabilidad laboral.

Parte del problema es que los trabajos temporales y de corto plazo tienen una muy mala connotación en Europa. Pero, no obstante, el escaso crecimiento del empleo que se vio recientemente en Europa fue principalmente el resultado de trabajos temporales. Aún así, estos trabajos son vistos como una maniobra de las compañías para poder despedir a los empleados según les plazca. A menudo se olvida que los obstáculos a los contratos de empleo de corto plazo son lo que crea las trampas del empleo de largo plazo.

En EE.UU. estos sentimientos están mucho menos enraizados en la cultura. Esto es doblemente notable en vista de las enormes disparidades en las compensaciones en las compañías de EE.UU. La brecha entre los salarios de los trabajadores y los gerentes generales es mucho mayor en EE.UU. que en Europa y, sin embargo, el resentimiento hacia el jefe parece ser mucho mayor en Europa.

Sin embargo, las cosas están comenzando a moverse bajo la superficie en Europa. Subrepticiamente, las autoridades sobre competencia de la Comisión Europa están comenzando a ponerse más exigentes acerca de los servicios profesionales.

Una vez que hayan puesto en línea a los cómodos carteles de los abogados y contadores, se irán abriendo a la competencia otras industrias de servicios, convirtiéndose en grandes motores de la creación de empleos. A pesar de los sindicatos europeos, los empleos temporales están comenzando a ser aceptados. La máquina estadounidense de empleos de la industria de los servicios puede estar en camino de cruzar el Atlántico.

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