Jueves  04 de Diciembre de 2003

Ahora el boom es la nanotecnología

El presidente George W. Bush le dio la bendición oficial a lo que puede convertirse en el próximo Gran Tema del área tecnológica, al aprobar fondos por 3.700 millones de dólares para investigaciones en el campo de la nanotecnología.

Para los científicos y los emprendedores que se están concentrando en este segmento, la atención que despertó esta decisión presidencial es una bendición a medias. Tras lo ocurrido con la burbuja de inversión de Internet y los desastres de relaciones públicas que rodearon a la ingeniería genética, los que se especializan en la nanotecnología están intranquilos con esta súbita fama.

La asignación de fondos para investigación forma parte de la ley estadounidense para Desarrollo e Investigación de la Nanotecnología en el siglo XXI, que fue promulgada la semana pasada. Los que la apoyaron esperan que, gracias a ella, Estados Unidos pueda ponerse a la cabeza en la carrera internacional por ser líderes en una tecnología que podría ser la más importante de este siglo.

La nanotecnología trabaja con átomos y moléculas. Manipulando moléculas, los científicos pueden crear nuevos materiales, con propiedades desconocidas hasta ahora. En cierta medida, esto ya se está utilizando, por ejemplo, en el caso de telas que tienen incorporadas fibras diminutas, que repelen las manchas.

La nueva tecnología promete maquinarias minúsculas y sistemas de información capaces de revolucionar la manufactura en prácticamente todos los sectores. Y también crear computadoras con una capacidad de procesamiento muy superior a la de las máquinas actuales.

“El potencial a largo plazo de la nanotecnología empequeñecerá todo lo que hemos visto en la microelectrónica, los plásticos y el acero”, dijo Stanley Williams, quien dirige el grupo de investigación cuántica de los Laboratorios Hewlett-Packard.

Con tanto en juego, no es sorprendente que la promoción entre los inversores y los escenarios apocalípticos, al estilo de la ciencia ficción, estén llegando a niveles notables. Una combinación que puede ser devastadora para un campo científico joven.

Desde la ciencia ficción, Michael Crichton, en su libro Presa, habla de nanomáquinas que se autorreplican y se transforman en predadores de la raza humana. Activistas ecológicos, entre ellos el príncipe Carlos de Inglaterra, han evidenciado preocupación por este tema.

Williams señaló que los nanotecnólogos han aprendido la lección que dejó la controversia por los alimentos genéticamente modificados y están tomando con más seriedad las consecuencias ambientales y sociales.

La otra amenaza es que todo esto desencadene una obsesión inversora. La tecnología ya se ha convertido en uno de los sectores más buscado por los capitalistas de riesgo: sólo en Estados Unidos ya hay más de 300 compañías que dicen estar especializadas en este campo. El prefijo nano en el nombre de una compañía está adquiriendo rápidamente el tipo de impacto que alguna vez correspondió al sufijo com. En consecuencia, los financistas predicen que, mucho antes de transformar el mundo, es probable que la nanotecnología experimente su propia fiebre inversora.



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