Domingo  26 de Octubre de 2003

Administrar la recuperación requiere evitar viejos errores

El contexto externo es inusualmente favorable para la Argentina y ello alienta la expansión. Pero deben aplicarse medidas de fondo para cuando las variables no sean tan favorables

Las perspectivas de corto plazo de la economía argentina continúan siendo buenas. Según las proyecciones de FIEL Macroeconomic Forecasts el PIB crecería este año 7% y el año próximo se lograría cerca del 4.5%, con precios y tipo de cambio bastante estables. Si bien esta recuperación luce bastante mediocre analizando otras crisis pasadas de la Argentina y de otros países emergentes, es de magnitudes importantes y ayuda a morigerar los problemas de empleo y pobreza.

Esta recuperación se explica fundamentalmente por un escenario externo extremadamente favorable. A precios de exportación que siguen mejorando, se le suma una tasa de interés internacional de corto plazo del orden del 1% anual. Ello ha producido una abundancia de divisas sosteniendo exportaciones en dólares a pesar de los problemas del año 2002 y reduciendo el incentivo a fugar capitales al exterior. En el próximo año, seguramente se sumará a este escenario una recuperación fuerte en la economía de Brasil (mayor al 3% que espera el consenso de economistas) ya que nuestro vecino empezará a cosechar el resultado del esfuerzo del presidente Lula por avanzar en reformas estructurales y mantener cierta disciplina fiscal.

La Argentina debe aprovechar este contexto inusualmente favorable evitando repetir los errores del pasado. La primera lección que muestra la historia es que la bonanza no es permanente. Puede durar algunos años pero en algún momento se observará una reversión. Por ello es importante aprovechar el tiempo en la buena para corregir problemas y generar espacio para hacer frente a eventuales reducciones en el flujo de divisas por menores precios de exportación, a mermas en los ingresos del Gobierno por desaceleración de la actividad económica y presión por reducir retenciones y a la suba en el stock de deuda por un tipo de cambio real más depreciado que el esperado por el Gobierno.

¿Qué debería hacer el Gobierno? Por un lado, evitar que aumente el gasto público a niveles que sólo se pueden financiar en un contexto muy favorable (uno de los errores de la primera parte de los ’90). Es cierto que la flexibilidad cambiaria permite licuarlo en dólares y en términos reales más fácil que cuando hay tipo de cambio fijo, pero ello no obsta para que esas correcciones sean traumáticas. El Gobierno ha sido prudente en el presupuesto para el 2004 porque concentra los aumentos de gastos en partidas que pueden ser ajustadas más fácilmente si se revierten las condiciones favorables. Y también es prudente acelerar las devoluciones de IVA adeudado a los exportadores y rescatar deuda senior (Boden), aunque debería evaluarse un mecanismo más general que el adoptado como permitir a cualquier contribuyente que pague un porcentaje de los impuestos con esos títulos, y no sólo favorecer a determinados sectores. También es vital que se acuerde una nueva ley de coparticipación.

El rescate anticipado de Boden es particularmente importante por los abultados vencimientos que hay en el 2005 y 2006, que deberán enfrentarse sin acceso al mercado internacional de capitales y con un golpeado mercado doméstico. Ello permitiría reducir la vulnerabilidad de una deuda pública que, aún si se aceptara la propuesta de restructuración presentada en Dubai, seguirá siendo muy elevada y altamente dolarizada.

Además, el Gobierno debería aprovechar la popularidad que permite una economía en expansión para encaminar los temas estructurales pendientes, en forma profesional y alejada de la tapa de los diarios. La discusión de tarifas, por ejemplo, requiere encontrar un equilibrio entre el consumidor de hoy (que prefiere las menores tarifas aprovechando que la calidad no puede deteriorarse mucho en el corto plazo) y el consumidor de mañana (a quien además de las tarifas le importa que el servicio no pierda calidad). La utilización de una tarifa social para alrededor de 50% de los usuarios residenciales acordada entre las empresas de electricidad y gas con el Gobierno en el año 2002 con aumentos en promedio inferiores al 10% era un primer paso en la dirección correcta. En cambio, los arreglos ad hoc para tratar de eludir el problema son costosos. Por ejemplo, recrear Atucha II a un costo para el Estado de 300 millones de dólares según algunos trascendidos periodísticos sería un grueso error, en un país rico en gas natural que ha podido disfrutar de bajos precios de la electricidad y del gas merced al aprovechamiento de este recurso. Intentos por asegurar alguna provisión negociando bilateralmente con algunos proveedores han resultado siempre caros (cuando se incorpora el costo para el erario público) y dificultan el funcionamiento de un mercado competitivo.

Si en cambio se actúa como si los precios de exportación altos y las bajas tasas de interés mundiales fueran permanentes y se espera que el crecimiento resuelva sólo los problemas, empezaremos a revivir una obra muy parecida a la de comienzos de los ’90.



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