Miércoles  26 de Febrero de 2020

Preguntas y respuestas clave sobre la epidemia de coronavirus y la salud

Aunque el Covid-19 se transmite más fácilmente entre los humanos que el Sars en 2003, es menos virulento. Las personas mayores y quienes tienen problemas de salud son mucho más vulnerables que los jóvenes.

Preguntas y respuestas clave sobre la epidemia de coronavirus y la salud

Los científicos de todo el mundo buscan comprender el letal coronavirus denominado Covid-19, que surgió en China en diciembre. El número de casos confirmados es ya 10 veces mayor a los 8100 del Sars, un virus similar que causó una epidemia de seis meses en 2003.

Si bien el Covid-19 parece haber pasado su pico en China, se está propagando rápidamente a otros lugares. Los expertos en salud pública temen que la enfermedad respiratoria se convierta en la pandemia más grave del siglo XXI hasta el momento.

- ¿QUÉ TAN PELIGROSO ES EL NUEVO CORONAVIRUS?

- Aunque el Covid-19 se transmite más fácilmente entre los humanos que el Sars, es menos virulento. Los modelos informáticos sugieren que cada nuevo caso contagió a un promedio de 2,5 personas en las primeras fases de la epidemia, aunque las autoridades chinas redujeron en gran medida ese "número de reproducción" con medidas drásticas apuntadas a aislar los casos y rastrear sus contactos.

El Covid-19 provoca una grave enfermedad respiratoria al 20% de los pacientes y la muerte del 2% al 3% de las personas infectadas. En cambio, el SARS mató al 10% de los casos confirmados. Las personas mayores, cuyas defensas inmunológicas han disminuido con la edad, y las que tienen problemas de salud subyacentes son mucho más vulnerables que los jóvenes.

Pero las tasas de mortalidad son difíciles de estimar en las primeras etapas de un brote y dependen en gran medida de la atención médica que reciban los pacientes.

Las gripes estacionales tienen una tasa de mortalidad inferior al 0,1%, pero afecta a tantas personas que en todo el mundo se atribuyen cerca de 400.000 muertes anuales a la gripe. La peor pandemia del mundo moderno, la gripe española, contagió a 500 millones de personas y provocó 50 millones de muertes en todo el mundo en 1918-19.

- ¿CÓMO SE PROPAGA EL VIRUS? ¿CUÁL ES EL PERÍODO DE INCUBACIÓN?

- Para contraer el Covid-19 es necesario estar físicamente cerca de alguien capaz de esparcir cantidades importantes del virus, lo que casi siempre es una persona con síntomas de la enfermedad, aunque muy raramente se produce una transmisión asintomática.

Las infecciones respiratorias se propagan más comúnmente a través del aire por medio de partículas virales en gotitas de la tos o del estornudo, aunque los trabajadores de la salud y los familiares también son vulnerables al contagio por medio del contacto físico cercano con pacientes sin no cuentan con una buena protección de barrera.

El período de incubación entre el contagio y la aparición de los síntomas puede oscilar entre dos y 14 días. Cinco días es lo más común, según la Organización Mundial de la Salud.

- ¿SE PUEDE CONTRAER EL VIRUS DURANTE UN VIAJE EN AVIÓN?

- Sí, si estás cerca de alguien que esparce el virus en la cabina del avión, igual que en cualquier espacio cerrado. Probablemente eso signifique sentarse a menos de dos filas de ellos. A la gente le preocupa que los gérmenes se propaguen por el sistema de circulación de aire de la cabina, pero en los aviones modernos esos sistemas eliminan las partículas virales.

Como la proximidad es el principal factor de riesgo para el contagio, se corre mayor peligro mientras se hace la cola en la puerta de embarque - o durante el viaje hacia o desde el aeropuerto en taxi o transporte público. También está el riesgo, aunque menor, de contraer el virus que sobrevive en superficies como las puertas de los baños de los aviones o las bandejas plegables, por lo que vale la pena lavarse las manos con frecuencia mientras se viaja y/o aplicar un desinfectante de manos a base de alcohol.

- ¿QUÉ SUCEDE CUANDO UNO SE CONTAGIA?

- El virus se multiplica en las vías respiratorias inferiores, donde se desarrollan los síntomas. Los primeros son fiebre y tos. La mayoría de las personas se recuperan en pocos días. Pero cerca del 20% desarrolla neumonía cuando se inflaman sus pulmones. En los casos más graves, se produce una "tormenta de citocinas" en la que el sistema inmunológico se sobrecarga, agobiando al cuerpo con células y proteínas que destruyen otros órganos.

- ¿CÓMO SABEN LOS MÉDICOS SI UN PACIENTE CONTRAJO EL CORONAVIRUS?

- Desde que los científicos chinos publicaron la secuencia genética del virus el 10 de enero, los laboratorios de cualquier parte del mundo pueden analizar las muestras de los pacientes para detectar su presencia. Utilizan un procedimiento llamado reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para amplificar e identificar genes virales. Pero la PCR es lenta y requiere de un equipo especializado, por lo que los investigadores tratan de desarrollar pruebas más rápidas, más baratas y más portátiles.

- ¿SE ESTÁN DESARROLLANDO DROGAS Y VACUNAS?

- No existen medicamentos para tratar los coronavirus, aunque algunos antivirales pueden aliviar los síntomas. Los médicos chinos prescriben a los pacientes medicamentos contra el VIH y otro antiviral llamado remdesivir que fue desarrollado para tratar el Ébola. Esperan informar en semanas si esa medicación sirve para combatir el Covid-19.

Docenas de laboratorios académicos e industriales de todo el mundo están desarrollando programas intensivos para dar con una vacuna que impida el contagio de Covid-19, algunos bajo los auspicios de la Coalición para la Innovación en Preparación ante Epidemias (Cepi), con sede en Oslo, una asociación creada en 2017 por gobiernos, la industria y organizaciones benéficas para evitar futuras pandemias.

Esta semana, Moderna, una firma de biotecnología estadounidense, entregó a Institutos Nacionales de Salud la primera vacuna para ser sometida a pruebas en voluntarios humanos sanos. El ensayo clínico con 20 a 25 voluntarios comenzará en abril y los primeros resultados se conocerán este verano boreal. Pero incluso si todo va bien, es poco probable que la vacuna esté disponible para su uso generalizado hasta principios del próximo año.

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Revista Infotechnology