Lunes  09 de Septiembre de 2019

Las recesiones son cada vez más raras, aunque más aterradoras

El tiempo que pasa entre crisis y crisis es cada vez más largo en las principales economías de la tierra. Ahora suenan las alarmas, pero las señales que predicen una nueva caída no están claras.

Las recesiones son cada vez más raras, aunque más aterradoras

El mundo pocas veces estuvo peor equipado para luchar contra una recesión. Sin embargo, nunca enfrentó menos recesiones contra las que luchar. Eso hace que la próxima recesión mundial sea difícil de imaginar, pero lo más probable es que sea un evento traumático e inesperado.

Las alarmas de una recesión sonaron fuerte gracias a una inversión de la curva de rendimiento estadounidense, lo cual significa que las tasas de la deuda a corto plazo son más altas que las de la deuda a más largo plazo. Eso sucedió conforme la expansión económica actual rompía récords y experimentábamos una caída global en las medidas de confianza en la fabricación.

Con las tasas de interés atrapadas en o cerca de cero en gran parte del mundo industrializado, los bancos centrales cuentan con escaso espacio para responder. Cualquier desplome en la actividad económica representa una aterradora perspectiva.

Posiblemente, a este episodio de debilidad global se le permita tornarse en una recesión estadounidense y mundial. Sin embargo, eso desafiaría el patrón de las recientes décadas, que cambió tanto en sus causas como en sus frecuencia.

Las recesiones son más raras y lo que las provoca es, cada vez más, un colapso financiero en lugar de una actividad comercial decreciente o un sobrecalentamiento económico.

Los pronosticadores de las recesiones tienen un terrible historial pero, en el pasado, los traficantes de ruina sólo tenían que esperar unos años para vivir su momento de gloria. Actualmente la redención puede tomar décadas. A 122 meses desde su inicio, la actual expansión estadounidense es la más larga jamás registrada, por delante del período de 1991 a 2001.

La expresidenta de la Reserva Federal (Fed) de EEUU, Janet Yellen, argumentó que es un "mito" que las expansiones económicas mueren de vejez. Unas expansiones más largas significan que las recesiones son más raras. Durante los 35 años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, hubo ocho recesiones estadounidenses; en los 35 años siguientes, hubo cuatro. Las tendencias en otros países desarrollados son similares.

En las décadas de 1990 y 2000, los economistas solían hablar de una "gran moderación", la idea de que la producción se había vuelto menos volátil desde principios de la década de 1980. Pero eso resultó ser una declaración vergonzosa después de la crisis financiera de 2008, y la frase desapareció. La evidencia desde entonces sugiere que el fenómeno es real. La volatilidad del crecimiento trimestral en EE.UU. es más baja de lo que nunca fue.

Una serie de explicaciones fueron presentadas. Una es la disminución de los ciclos de inventario en la fabricación: el uso de técnicas de 'justo a tiempo' redujo la necesidad de ajustar los stocks. Otra es el cambio estructural de la economía hacia los servicios. La demanda de clases de spinning, consultoría, karaoke o cirugía plástica puede fluctuar con la economía pero, a diferencia de las fábricas de acero, no tienen una gran dinámica cíclica propia.

Una tercera explicación es el éxito de los bancos centrales en estabilizar la inflación y evitar los ciclos de auge y contracción. La mayoría de las recesiones en EE.UU. en la posguerra comenzaron cuando la economía se calentó demasiado, la inflación se aceleró y la Fed aumentó las tasas de interés para restringir la demanda. Pasaron décadas desde la última vez que ocurrió. Más recientemente, los bancos centrales luchan con la falta de inflación, pero no demasiado.

Cuando los legisladores no le temen a la inflación, pueden proporcionar un estímulo para compensar una desaceleración. De hecho, el riesgo es más bien que carecen de armas para contrarrestar los choques reales como el Brexit o como los aranceles de Trump a China. Pero los legisladores lo están intentando. La Fed recortó las tasas de interés, un ejemplo seguido por India, Tailandia, Filipinas y Nueva Zelanda, entre otros, sólo en agosto. Un estímulo fiscal está en camino en Corea del Sur y en el Reino Unido. Y China está lista para hacer todavía más.

Es aquí donde un sinnúmero de las predicciones de recesión se equivocan. Cuando la amenaza es obvia, la respuesta en materia de políticas llega por adelantado. Una apuesta en cuanto a que la actual desaceleración global se convertirá en una recesión global es, en parte, una apuesta a que estos esfuerzos de estímulo actuales fracasarán.

Es fácil seguir este argumento hasta que se convierte en una falacia: los legisladores actuarán para prevenir una recesión, así es que no es posible que se produzca una grave recesión. A principios de la década de 2000 hubo mucha arrogancia, pero lo ocurrido en 2008-09 representó un correctivo brutal.

El ciclo económico puede haberse atenuado, pero el ciclo financiero de Hyman Minsky todavía está con nosotros. Cuando llegue la próxima recesión, las finanzas serán la más probable causa.

Si las fluctuaciones económicas reales son difíciles de predecir, establecer el momento específico de cuándo ocurrirá una crisis financiera es casi imposible. Los analistas pueden detectar desequilibrios en los mercados, pero sólo pueden suponer cuándo y cómo se desarrollarán. Existen algunas señales de que estamos atrasados en el ciclo actual. Las valoraciones de los activos son altas según los estándares históricos. La deuda privada aumentó mucho en China y en algunas economías periféricas. La administración Trump está revirtiendo las regulaciones financieras. Todo esto aumenta el riesgo. Pero las señales de estrés que a menudo preceden a una crisis — un entusiasmo desmesurado o un aumento en los impagos — no son obvias.

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