Jueves  04 de Abril de 2019

La economía de China se recupera de la desaceleración del año pasado

Si bien se estaría estabilizando, hay fuertes dudas sobre el compromiso de Xi Jinping con el sector privado dado que parece confiar más en las empresas estatales

La economía de China se recupera de la desaceleración del año pasado

¿Se está recuperando la economía china de la desaceleración que registró a fines del año pasado? "Sí", aseguran en Goldman Sachs y otros observadores del sector.

Durante mi reciente visita a Shanghai y a Beijing, varios economistas y empresarios del sector privado también mostraron un creciente optimismo sobre las perspectivas económicas de China. La pregunta es en qué factores basan su opinión. También quisiera saber si es probable que tengan razón.

China durante mucho tiempo fue la economía que más crecía entre las tres más grandes del mundo, que son Estados Unidos, la eurozona y China. Esto es así, se confíe o no en las cifras oficiales del crecimiento de China. Es tal el dinamismo y el tamaño de su economía que cuando China estornuda, la economía mundial se resfría.

Eso fue lo que sucedió a fines del año pasado. Según los nowcasts (pronósticos del presente o a corto plazo) de Fulcrum, la expansión cayó a una tasa anualizada de 4% en diciembre de 2018.

Ese menor ritmo de crecimiento desencadenó gran parte de la desaceleración de la expansión mundial, especialmente en los sectores de comercio y manufactura.

Detrás de esta reducción de la velocidad del crecimiento se encontrarían el endurecimiento del crédito interno —medida apuntada a detener el apalancamiento de la economía proveniente de los 10 años anteriores— y el impacto sobre la confianza que provocó la guerra comercial con Estados Unidos.

Actualmente, las cosas se ven mejor. De hecho, me sorprendió la alegría que mostraron las personas que conocí, particularmente en Shanghai, la capital financiera de China. Este mayor optimismo coincide con la evidencia de comienzos de 2019.

Los nowcasts de Fulcrum muestran tasas de crecimiento recientes en línea con la meta del gobierno de 6-6,5% para el año. Del mismo modo, Goldman Sachs elevó su pronóstico para el crecimiento económico chino a 5,8% en febrero.

Una razón para el renovado optimismo es la creencia de que es inminente el acuerdo comercial con Estados Unidos.

Otro motivo es la relajación de la política macroeconómica. Ésta incluye una reforma del impuesto al valor agregado, lo que supuestamente reducirá la carga fiscal en 2 billones de yuanes (casi u$s 300.000 millones) anuales.

En un informe sobre la labor del gobierno, que fue presentado en marzo de 2019 en el Congreso Nacional del Pueblo, el premier Li Keqiang declaró: "Vamos a reformar y perfeccionar los mecanismos de oferta monetaria y crediticia, y vamos a emplear una combinación de enfoques cuantitativos y de precios con el fin de guiar a las instituciones financieras en el aumento de la oferta de crédito y reducción del costo de los préstamos". Esa declaración podría ser importante.

Aún más significativo, me insistieron algunas de las personas que conocí, es el renovado entusiasmo oficial por el sector privado.

En un discurso pronunciado en diciembre de 2018, el presidente Xi Jinping no sólo rindió homenaje a Deng Xiaoping, autor de la política china de "reforma y apertura", sino que prometió apoyar al sector privado.

En su informe, Li se refirió a las actividades privadas en veinte oportunidades. Destacó la necesidad de "aliviar la escasez de fondos que enfrentan las empresas privadas", de "alentar a los actores privados a participar en la innovación" y de "atraer más capital privado a proyectos en áreas clave".

Por encima de todo, el primer ministro dijo: "Seguiremos el principio de neutralidad competitiva, de modo que cuando se trate de acceso a factores de producción, acceso a mercados y licencias, operaciones comerciales, compras del sector público, licitaciones públicas, etcétera, las empresas bajo todas las formas de propiedad serán tratadas en condiciones de igualdad". En principio, esto debería incluir a los propietarios extranjeros.

El sector privado ha sido el motor del crecimiento de China. Si las autoridades están decididas a apoyarlo, eso es importante.

Lo que me sorprendió bastante fue que algunos chinos con los que hablé incluso estaban contentos de que Estados Unidos estuviera presionando a China para que liberalizara la economía: cuanto mejor tenga que tratar el gobierno a las empresas privadas extranjeras, mejor trato tendría que mantener con las empresas privadas nacionales.

Me pregunto si los negociadores estadounidenses entienden las implicancias de dejar que los empresarios privados se liberen de los controles del Estado.

Sin embargo, también debemos poner en duda este optimismo en cuanto a las perspectivas actuales y futuras de la economía china.

En primer lugar, no está claro si finalmente se llegará a un acuerdo comercial con Estados Unidos. Incluso si se firma un pacto de ese tipo, Norteamérica parece haber decidido que supervisará el comportamiento de China con la intención de imponer sanciones (es decir, aranceles) siempre que considere que China está reincidiendo. Y es poco probable que China acepte esa exigencia.

Sin embargo, si realmente se sellara tal acuerdo, la guerra comercial no se resolvería, sino que se institucionalizaría.

Mientras tanto, la Unión Europea (UE) ha asumido una postura más dura en cuanto a las prácticas comerciales y de inversión que aplica China. Es poco probable que reanuden las relaciones tal como las que mantenían hace unos años.

En segundo lugar, tratar de controlar el crecimiento del crédito y de la deuda, en relación con la economía, y al mismo tiempo promover la demanda probablemente siga siendo un malabarismo difícil y quizás imposible. No sorprendería que los legisladores decidan que hay que endurecer el crédito una vez más, lo que tendría efectos perjudiciales sobre la economía.

La alternativa obvia sería una política fiscal activa por parte del gobierno central. Pero esa administración sigue mostrándose notablemente poco dispuesto a tomar ese tipo de medidas.

En tercer lugar, la actitud de Xi hacia el sector privado sigue siendo poco clara, por decirlo suavemente. Él está rodeado de personas que sí creen en el papel esencial del sector privado. ¿Pero lo cree? La mayoría del tiempo, él parece confiar más en las empresas estatales. Mientras ése sea el caso, puede ser difícil volver a reavivar, y mucho menos mantener, la confianza dentro del sector privado.

Por último, existe una pregunta sobre el verdadero tamaño de la economía china. Puede estar creciendo mucho más lentamente de lo que sugieren las cifras oficiales. Lo que está creciendo puede no ser, en realidad, el producto interno bruto (PBI) como se interpreta en otros lugares. Sin embargo, éstas son dudas para otra ocasión. Las preguntas acá son: ¿la economía se está recuperando? y, de ser así, ¿será de manera duradera? Las respuestas son: "sí" y "quizás". La economía está mostrando una recuperación. Pero van a surgir riesgos, principalmente en el ámbito comercial. Es probable que haya otros períodos de debilidad.

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