Lunes  09 de Marzo de 2020

Arabia Saudita y Rusia ponen en jaque la industria del shale

El derrumbe de los precios del crudo llegó en un momento difícil. Este sector norteamericano se consumió el dinero prestado, lo que aleja a los inversores y pone en duda cualquier plan de expansión.

Arabia Saudita y Rusia ponen en jaque la industria del shale

Los precios del petróleo se desplomaron hasta 30% después de que Arabia Saudita hiciera los primeros disparos de esta guerra de precios. Se trata de la mayor caída diaria que registra el crudo desde principios de la guerra del Golfo en los '90.

La amenaza de Riad de bajarle el precio a su petróleo y aumentar la producción hizo que el valor del crudo Brent, la referencia internacional, cayera a u$s 32,44 el barril. El West Texas Intermediate, la referencia estadounidense, se derrumbó a u$s 31 el barril.

¿Pero por qué el principal exportador del mundo decidió actuar tan agresivamente pese a que la demanda se tambalea por la crisis del coronavirus? ¿Y qué significa para la industria petrolera en general?

En definitiva ¿por qué Arabia Saudita inicia una guerra de precios?

Arabia Saudita quería que la OPEP y Rusia hicieran mayores recortes de la producción petrolera para sostener los precios del crudo ante el brote de coronavirus, que interrumpió la actividad económica mundial. Pero cuando Rusia se opuso al plan, el reino del Golfo se volvió en contra de un aliado con el que había salido a apuntalar el mercado del petróleo desde 2016.

Riad respondió elevando la producción y ofreciendo su crudo a precios rebajados. Los analistas sostienen que es un intento de castigar a Rusia por haber abandonado la llamada alianza OPEP+. Arabia Saudita también quizás busque consolidar su posición como mayor exportador de petróleo del mundo. La medida demuestra que Riad está dispuesto a enfrentarse abiertamente a Rusia y a otros productores de mayores costos.

¿Por qué Rusia no aceptó reducir la producción?

Rusia señaló que quiere ver el impacto total del coronavirus en la demanda de petróleo antes de tomar medidas. Pero Moscú también busca poner a prueba la industria del shale de Estados Unidos. Cree que bajando la producción sólo estaría protegiendo a un sector cuyo crecimiento convirtió al país norteamericano en el mayor productor mundial de petróleo y que ganó clientes sacándoselos a Rusia.

Las sanciones que EE.UU. impuso a las empresas energéticas rusas, incluidas las que apuntaron a la división comercial del gigante petrolero estatal Rosneft el mes pasado, y los intentos de detener el gasoducto Nord Stream 2 hacia a Alemania, han enfurecido al Kremlin.

Al shale norteamericano le cuesta ser rentable a pesar del crecimiento que tuvo en la última década. Gente informada sobre la estrategia de Moscú asegura que Rusia pensaba que había una oportunidad de perjudicar a la industria petrolera de EE.UU.

"El volumen total de petróleo que se redujo como resultado de la repetida renovación del acuerdo de la OPEP+ fue rápidamente reemplazado por el shale norteamericano", dijo un vocero de Rosneft.

¿Qué pasará con la industria del shale en EE.UU.?

El derrumbe de los precios llegó en un momento difícil para el shale norteamericano. Si bien la producción se se disparó en la última década superando a la de Rusia y Arabia Saudita, la industria se consumió el dinero prestado, lo que aleja a los inversores. Eso la dejó vulnerable a una caída de los precios. El fuerte derrumbe que tuvo el petróleo desde principios de año puso en duda cualquier plan de expansión.

El impacto en la producción, sin embargo, puede ser muy débil. Muchos de los pequeños productores independientes que conforman la mayor parte del sector del shale norteamericano han cubierto su producción con precios más altos. Es poco probable que la oferta se contraiga de manera inmediata. 

Pero muchos productores de shale podrían tener dificultades para refinanciar sus deudas existentes. Muchos bonos basura -aquellos con nota inferior a grado de inversión- emitidos por las empresas de energía se negocian como deuda de compañías en dificultades.

Para el presidente Donald Trump la caída de los precios presenta un enigma. El descenso de los valores del petróleo forma parte importante de su discurso a los votantes; a menudo pide a la OPEP que los baje. Pero, por otro lado, un derrumbe prolongado podría significar problemas económicos para los estados productores de energía como Texas y Dakota del Norte.

¿Seguirán bajando los precios?

Las esperanzas de que se recupere el precio del crudo en el corto plazo se basan en que se podrá contener el brote más rápido de lo esperado.

Las comercializadoras advierten que la demanda mundial de petróleo en 2020 podría contraerse por primera vez desde la crisis financiera de hace más de una década. El consumo de crudo podría ser este año al menos entre 1% y 2% inferior a lo que los analistas proyectaban a principios de año, dado que la demanda se ve golpeada por las restricciones de viajes tanto por aire como por tierra.

Pero con la posibilidad de que el coronavirus se convierta en una pandemia mundial, las perspectivas del petróleo para el corto plazo son desalentadoras.

Mucho dependerá de la agresividad con que Arabia Saudita aumente la producción. Tiene más capacidad ociosa que cualquier otro país, por lo que puede elevar rápido la producción y podría agregar más de 1 millón b/d en los próximos meses. También puede recurrir al petróleo de los depósitos para incrementar sus exportaciones.

La capacidad rusa de intensificar su producción probablemente sea más limitada. La caída de los precios podría poner en peligro las promesas a largo plazo del Presidente Vladimir Putin, que se comprometió a invertir en áreas como infraestructura y gasto social.

Arabia Saudita quizás tiene la esperanza de que la dimensión del derrumbe de los precios obligue a Rusia a volver a la mesa de negociaciones, pero sería poco probable que eso suceda.

"Esta nueva estrategia saudita sólo endurecerá la postura de Rusia", dijo Amrita Sen, analista jefe de petróleo de Energy Aspects.

¿Qué significa para las grandes petroleras?

Después de que los precios del petróleo se desplomaron en 2014, empresas como Royal Dutch Shell, BP y ExxonMobil se achicaron. Recortaron costos agresivamente, vendieron activos y racionalizaron sus operaciones para seguir siendo rentables a precios más bajos y proteger su negocio de las caídas del mercado.

Pero sin bien ahora son más eficientes y generaron más liquidez cuando los precios promediaron los u$s 65 el barril en los últimos dos años que cuando se negociaba a u$s 100, enfrentan diferentes presiones.

Las compañías se desesperan por mantener los dividendos y los pagos a los accionistas. Al mismo tiempo, deben reducir la deuda y buscar nuevas fuentes de energía como las renovables, temiendo a que en el largo plazo haya un menor consumo de los combustibles fósiles.

Con el petróleo a menos de u$s 40 el barril, muchos inversores dudan que esto sea posible. Los precios de las acciones probablemente sientan presión en los próximos días. "Las empresas altamente apalancadas serán las más afectadas por la caída de los precios del crudo", aseguró el analista de Bernstein, Neil Beveridge.

Traducción: Mariana Oriolo

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