Estados Unidos: qué tan grave es la recesión que se viene, y por qué la Fed sigue subiendo las tasas

Se espera que el banco central aplique la cuarta suba de tasas de 0,75 puntos a pesar de que se pide un ritmo más lento.

Cuando los funcionarios de la Reserva Federal se reunieron por última vez para fijar la política monetaria de Estados Unidos, el presidente Jay Powell dejó claro que no se podía descartar una recesión en la mayor economía del mundo.

"Nadie sabe si este proceso desembocará en una recesión o, de ser así, cuán significativa sería esa recesión", dijo en la rueda de prensa posterior a la reunión del Comité Federal de Mercado Abierto (FOMC, por sus siglas en inglés) en septiembre.

En la cuenta regresiva a la reunión de la Fed de esta semana, la inflación se mantiene en el nivel más alto en décadas y se está afianzando, lo que significa que los responsables de la política monetaria están dispuestos a endurecer su respuesta y aplicar la cuarta suba consecutiva de 0,75 puntos porcentuales, al tiempo que señalan un mayor endurecimiento en el futuro. Los economistas advierten que esto significa que se avecina una desaceleración más severa.

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"Cada informe adverso [sobre la inflación] y cada acontecimiento adverso en el mundo exterior implica que la Reserva Federal va a tener que hacer más para controlar la situación", dijo David Wilcox, exmiembro de la Reserva Federal que ahora trabaja en el Instituto Peterson de Economía Internacional.

Y añadió: "'Hacer más' significa una mayor probabilidad de recesión, y si [ésta] ocurre, con toda probabilidad una recesión más profunda".

Desde la última reunión de la Fed, han habido señales de que el mercado inmobiliario se está debilitando, mientras que la demanda de los consumidores ha empezado a suavizarse, pero los nuevos datos sobre la inflación han mostrado que las presiones sobre los precios siguen aumentando y los costos laborales se han fortalecido.

Lo más alarmante es que el índice de precios al consumo de octubre registró una aceleración de la inflación subyacente [o core], que excluye elementos volátiles como los alimentos y la energía. La inflación se ha extendido desde los sectores afectados por las interrupciones de la cadena de suministro relacionadas con la pandemia y la guerra de Ucrania hasta otras categorías como servicios.

Sonal Desai, directora de inversiones de Franklin Templeton Fixed Income, describió esta "migración" como un problema "un poco como el juego de la lotería, con una pieza diferente de la canasta que aparece con presiones inflacionarias".

Añadió: "La realidad es que vamos a necesitar ver alguna desaceleración en la economía para sacar algo de esa presión del lado de la demanda".

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Otro aumento de 0,75 puntos porcentuales esta semana elevará la tasa de interés de los fondos federales a un nuevo rango objetivo de entre el 3,75% y el 4%, un nivel que los responsables de la política económica creen que empezará a tener un mayor impacto en la actividad económica.

En septiembre, cuando los miembros del FOMC y los presidentes de las sucursales publicaron por última vez sus previsiones, la mayoría consideraba que la tasa de interés de referencia llegaría al 4,4% a finales de año, antes de alcanzar un máximo del 4,6% en 2023.

Pero dados los datos económicos que se han publicado desde entonces, muchos economistas y operadores que apuestan por los futuros de los fondos federales piensan ahora que la tasa probablemente alcanzará una tasa "final" de 5%.

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"Cuanto más alta sea la tasa final, mayor será el margen para que todos los costos de los préstamos sigan subiendo, lo que sugiere el creciente riesgo de una grave recesión", dijo James Knightley, economista jefe internacional de ING.

Knightley forma parte de un grupo creciente de economistas y responsables políticos que se preguntan si el banco central debería considerar la posibilidad de ralentizar el ritmo de sus subas de tasas. "Al moverse con fuerza y rapidez, naturalmente se tiene menos control", dijo.

Pero aflojar cuando la inflación es tan severa podría dar lugar a una repetición de los problemas de comunicación que Powell se vio obligado a rectificar en agosto.

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Durante el verano boreal, la declaración de la Reserva Federal de que tendría que reducir el ritmo de las subas de tasas "en algún momento" alimentó las apuestas de que el banco central estaba perdiendo aliento en la lucha contra la inflación y podría comenzar a bajar las tasas el año próximo. Los mercados subieron bruscamente, deshaciendo parte del trabajo que el banco central había realizado para introducir condiciones financieras más estrictas.

Mohamed El-Erian, asesor económico jefe de Allianz, dijo: "Por un lado, debería moderar el ritmo para ver cómo se desenvuelve en la economía real y en la estabilidad financiera las recientes subas. Por otro lado, no puede permitirse otro golpe a su credibilidad en la lucha contra la inflación".

Priya Misra, jefe global de estrategia de tasas de TD Securities, dijo que una forma "elegante" de que la Fed reduzca la velocidad sin avivar el escepticismo sobre su compromiso sería indicar el apoyo a una "tasa final" más alta, al tiempo que se centra en las preocupaciones sobre la estabilidad financiera.

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Estas vulnerabilidades se hicieron evidentes en el Reino Unido el mes pasado, cuando los mercados de bonos se agitaron y llevaron a los fondos de pensiones a la confusión, obligando al Banco de Inglaterra a intervenir.

"Si se observan los datos de Estados Unidos, es muy difícil argumentar por qué tienen que reducirse. Pero en el momento en que se mira el panorama mundial, la situación del Reino Unido debería darles la precaución de reducir el ritmo sin pivotar", dijo.

Una moderación del ritmo de endurecimiento de la política monetaria a incrementos de medio punto sería una buena noticia para algunos demócratas del Senado, en su mayoría de la izquierda del partido, que recientemente han intensificado sus críticas a la Fed y han advertido sobre una excesiva pérdida de empleos en el futuro.

Pero, al menos por ahora, los responsables de la política monetaria parecen más preocupados por hacer demasiado poco que por hacer demasiado para combatir la inflación.

"Lo que está en juego si toman la decisión equivocada es que la inflación siga siendo más alta, y eso significa que en algún momento tendrán que hacer aún más para que la inflación vuelva al 2%", dijo Steve Blitz, economista jefe de TS Lombard en Estados Unidos.

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