El dólar sigue en la cima del mundo, pese al bloqueo a las reservas de Rusia

Los países tienden a mantener ciertas monedas como activos de reserva sobre todo por razones económicas, no geopolíticas

Días después de que las tropas rusas invadieran Ucrania, el G7 y un grupo de aliados de Europa y Asia declararon el congelamiento de los activos del Banco Central de Rusia. La medida, sin precedentes por su rapidez y escala, inutilizó instantáneamente aproximadamente la mitad de sus u$s 630.000 millones en reservas internacionales. 

Hasta ese momento, las reservas de los bancos centrales sólo se habían congelado multilateralmente tras un cambio brusco de régimen: pensemos en las revoluciones bolchevique y china, o más recientemente en la Venezuela de Hugo Chávez.

Inmediatamente se lanzaron advertencias sobre las consecuencias no deseadas, en particular la estabilidad del dólar estadounidense en el sistema monetario internacional. Como muchos han argumentado de forma convincente, es poco probable que el bloqueo de las reservas rusas acabe por sí solo con el papel dominante del dólar estadounidense. Sin embargo, con el tiempo, podría inducir cambios importantes en las relaciones monetarias mundiales, junto con una reconfiguración más amplia de la globalización, haciendo que los últimos 30 años parezcan una edad de oro perdida.

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La prudencia y la deliberación están en el ADN de los bancos centrales. No toman decisiones precipitadas. Por eso, aunque muchos bancos centrales se sintieron sorprendidos o consternados en privado por el congelamiento de las reservas, no parece que hayan reasignado significativamente sus activos fuera del dólar o del euro.

Sin embargo, existe un consenso entre los gestores de reservas de los bancos centrales de que algo fundamental ha cambiado: ahora, las consideraciones geopolíticas deben tenerse en cuenta al evaluar la seguridad y la liquidez de un activo de reserva. Para la mayoría, se trata de un argumento a favor de la diversificación de las divisas, una tendencia que ya está en marcha desde hace 20 años a expensas del dólar estadounidense y en beneficio de las monedas de economías avanzadas más pequeñas, como el dólar canadiense o el won coreano. Esta tendencia podría acelerarse ahora, y posiblemente extenderse a otras monedas.

¿Podría ser el renminbi una de las beneficiadas, como sugiere una encuesta reciente? De hecho, en lo que respecta al atractivo de los bonos chinos en las carteras de reserva tras las sanciones a Rusia, la geopolítica es una clara línea divisoria. 

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En general, los banqueros centrales con los que hablo en los países de la coalición sancionadora, o cercanos a ella, están revisando -pero no retirando aún- cualquier exposición o plan de exposición que tuvieran al renminbi. Otros parecen más inclinados a mantener sus reservas y sus planes de aumentarlas con el tiempo.

Pero, en última instancia, las reservas internacionales se mantienen por razones económicas específicas, no geopolíticas: fijar o gestionar el tipo de cambio con otra moneda; pagar importaciones y el servicio de la deuda internacional; proporcionar liquidez en divisas de último recurso a los bancos nacionales

Así pues, lo que determinará el alcance de cualquier cambio en la asignación de las reservas mundiales no son las preferencias de cartera de los banqueros centrales ni las propiedades intrínsecas de las alternativas al dólar estadounidense. Es si las nuevas monedas llegan a desempeñar un papel importante en el comercio internacional y las relaciones financieras. La reciente noticia de que China está negociando con Arabia Saudita para pagar el petróleo en renminbi no es, en sí misma, un cambio de juego. Si finalmente ocurre y se expande a más socios comerciales de China, podría serlo.

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A corto plazo, hay poco margen práctico para revisar los patrones de comercio y financiación, aunque algunos países quieran hacerlo. Pero es posible que se desarrollen otras formas de reconexión. 

Los países que se consideran políticamente alineados pueden intentar crear un sistema de ayuda mutua, separado de la coalición sancionadora. La reciente creación por parte de China de una facilidad de liquidez en renminbi en el Banco de Pagos Internacionales puede verse desde esta perspectiva. También podrían resurgir los debates entre los grandes tenedores de reservas del sur global sobre los acuerdos de swap, como los que hubo entre la Fed, el Banco Central Europeo, el Banco de Inglaterra y algunos otros en la crisis financiera de 2008. Los sistemas de pago transfronterizos que rivalizan con Swift probablemente seguirán creciendo.

También puede surgir la tentación de recurrir a acuerdos de custodia mucho menos transparentes para los activos de reserva, y una menor transparencia en su composición monetaria. Un logro notable de los últimos 10 años ha sido que la proporción de reservas mundiales comunicada a la base de datos de composición de monedas del FMI haya pasado del 55% al 93%. Ahora, esto podría revertirse.

Aquellos que temen que una reconfiguración tan completa de la globalización sea más perjudicial que beneficiosa para la prosperidad mundial han pedido nuevas reglas de juego. Parece que vale la pena intentarlo, pero con los ojos bien abiertos a los riesgos de desencadenar otra ronda de secuelas adversas. El artículo 16 del pacto de la Sociedad de Naciones, que codificó el uso de las sanciones económicas tras la Primera Guerra Mundial, no sólo no evitó que el mundo se dividiera en bloques rivales, sino que incluso puede haber acelerado la ruptura.

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