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El Rugby Championship 2016 sale a la cancha

El mundo ovalado posa su atención en la quinta edición de este torneo, que empieza el 20 de agosto. Sus participantes, Nueva Zelanda, Australia, Sudáfrica y la Argentina, lideraron el podio de la RWC 2015.

El próximo 20 de agosto se encenderá el motor de la quinta edición del Rugby Championship, torneo que tendrá especial atención del mundo ovalado este 2016: sus cuatro participantes, Nueva Zelanda, Australia, Sudáfrica y Argentina han sido los últimos integrantes del podio en la RWC de Inglaterra hace menos de un año; con ellos, el Sur reafirmó su liderazgo y sumió en un profundo replanteo al rugby europeo.
El formato del RCH tiene un vínculo absoluto y directo con el Súper Rugby que acaba de finalizar; sus principales estrellas son un producto que nace en el torneo de las franquicias y es, en realidad, la continuación del viejo Tri Nations que se disputó entre 1996 y 2011 con las tres potencias del rugby mundial.
Los fríos números son terminantes: desde el primer Mundial de rugby disputado en Nueva Zelanda en 1987 hasta el último ganado por los All Blacks en Twickenham hace nueve meses, 3 Web Ellis fueron para los de negro, dos para Australia, dos para los Spingboks y sólo una (Australia 2003) quedó en poder de Inglaterra, lo que reafirma la buena elección de la Argentina al haberse introducido en el mundo de los colosos del Hemisferio Sur.
Los primeros tres torneos fueron ganados por los All BLacks -que también se quedaron con 10 de las 16 ediciones del Tri Nations entre 1996 y 2011- en tanto los Wallabies pudieron mostrar su profunda levantada (luego ratificada con un excelente Mundial) en la edición 2015, que como todos los años mundialistas se realizó recortada en tres fechas, cuando vencieron a los campeones del mundo y cortaron la racha maorí.
Los Pumas jugarán por primera vez con el antecedente de contar con una franquicia propia en el SR, los Jaguares, que son los mismos jugadores que vestirán la camiseta celeste y blanca -los que se desempeñan en Europa no son citados-. Es un caso similar al impuesto por los All Blacks en su momento, una especie de prohibición para aquellos que decidan ir por fuera de la estructura Sanzaar.
El seleccionado argentino pierde peso, con el primera línea Marcos Ayerza, el centro Marcelo Bosch, el wing Juan Imhoff -que jugará en los JJ.OO. en la versión Seven- o el ya retirado de los Pumas pero no menos influyente Juan Martín Fernández Lobbe. Tampoco estará Manuel Carizza, hoy en Racing Metro de Francia, que había participado en Stormers de Sudáfrica en el SR. Es clave destacar que quienes jueguen en cualquier franquicia pueden ser citados a los Pumas, como Tomás Cubelli, que se desempeñó en los Brumbies australianos y pelea la camiseta número nueve con el medio scrum de Jaguares, Martín Landajo.
La Sanzaar confirmó el fixture para el Rugby Championship, donde habrá dos grandes novedades para los Pumas: está confirmado Vélez Sarsfield como sede del partido que disputarán ante los All Blacks (las tres veces que se enfrentaron en nuestro país lo habían hecho en el Estadio Ciudad de La Plata). La segunda es que, contra Australia, la Argentina será local en Twickenham, Londres, en lo que será una reedición de la semifinal jugada en la RWC del año pasado en ese escenario.

Nueva edición

Tras el batacazo de Los Pumas ante Sudáfrica por 37 a 25 el año pasado, con las glorias del primer triunfo en 1965 presentes, y la victoria de 2014 ante Australia (20-17), en Mendoza, el equipo argentino buscará la volver a conseguir una victoria en alguno los seis partidos que tendrá por delante -dos en nuestro país y uno en Londres, más los tres de visitante-. Un empate de local ante los Boks, en el encuentro disputado en Mendoza por la segunda fecha del RCH 2012 y esas dos victorias fueron los mejores resultados obtenidos por el elenco nacional.
En aquel primer torneo los argentinos tuvieron actuaciones convincentes, como la derrota 15-30 ante los All Blacks en Wellington o la ajustada derrota sufrida ante Australia siete días después. También les tocó sufrir derrotas en su camino rumbo al Mundial 2015, que terminó con la victoria ante Irlanda en Cardiff. Con cuatro victorias conseguidas sobre 16 encuentros, los Jaguares -mismo plantel que tendrá la selección- sufrió pero también mostró estiletazos y momentos de muy buen rugby. No hay lógica cuando se trata de los Pumas: creer que porque sus próximos rivales son la concentración de los cientos de talentos que enfrentaron durante el SR debería redundar en derrotas seguras es un error. Estos jugadores dieron muchas muestras al torcer cualquier pronóstico. Es cuestión de confiar en la madurez de un equipo en formación.

El campeón se prepara con todo

En Australia todos observan el Rugby Championship. Sin ningún equipo en las semifinales del Super Rugby, los Wallabies ya son el foco. Michael Cheika va armando su plantel. Con la mala serie de junio como antecedente -perdieron los tres tests con Inglaterra-, necesitan retornar al nivel del 2015 (campeones en el light RCH y finalistas en la RWC) y por eso el entrenador quiere recuperar hombres de experiencia.
Matt Giteau fue elegido por Cheika. Toulon, su club, tiene la obligación de liberarlo, ya que él cumple con los requisitos de la Unión australiana para ser parte pese a que juega en el extranjero. Sin embargo, él estuvo en el inicio de los entrenamientos y todavía no dijo qué ocurrirá.
Quade Cooper y Will Genia ya están trabajando en Brisbane con la mira en el debut ante los All Blacks del 20 de agosto. El apertura terminó su vínculo con Toulon y ya firmó con la Unión de su país, mientras que Genia arregló con Stade Francais para poder jugar. Drew Mitchell y Adam Ashley-Cooper, también podrían jugar el Rugby Championship, porque Cheika los desea.
En tanto, Los Pumas se preparan con todo tras la primera experiencia en el SR con los Jaguares. Al los regresos de Leonardo Senatore (supensión de 10 semanas), Lucas Noguera Paz - lesión en la rodilla- y el tucumano Gabriel Azcárate, se suman el Pumita Marcos Kremer, Facundo Bosch y Felipe Ezcurra, debutantes en el exigente torneo del Sur.