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El etanol se beneficia con la suba de precios del petróleo

La incidencia del combustible alternativo es muy reducida en Estados Unidos. Sin embargo, podría volverse competitivo y disparar la producción

El rastrojo de maíz es una importante materia prima para fabricar etanol

El rastrojo de maíz es una importante materia prima para fabricar etanol

Con el rebote del precio del petróleo, otra vez son prometedoras las perspectivas para el etanol fabricado a partir de residuos agrícolas que en un momento era la gran esperanza del sector de combustibles alternativos.

El director del último consorcio que todavía se dedica a la producción a gran escala cree que otras compañías se equivocaron al darla por perdida ahora que los consumidores enfrentan costos de combustible cada vez más altos.

Feike Sijbesma, CEO de Royal DSM, una firma holandesa que forma parte del grupo que trabaja con etanol celulósico en la planta Project Liberty en Iowa, dijo el etanol va bien encaminado para competir con la nafta, y que la suba de los precios del crudo ayuda.

El reciente rebote de los precios a más de u$s 79 el barril de crudo Brent aumentó las esperanzas de que el etanol celulósico pueda ser competitivo si se logran resolver los problemas de ingeniería que aún persisten en el proceso.

"No es un camino sencillo, pero estamos llegando", dijo a Financial Times. "La tecnología es más complicada de lo que muchos creyeron en un principio".

DSM, una compañía de químicos y biotecnología, creó el Project Liberty con Poet, un productor norteamericano de etanol, para producir combustible a partir del rastrojo de maíz que queda esparcido por el campo.

La planta tuvo su ceremonia de inauguración en 2014 pero todavía no utiliza su capacidad productiva total de 20 millones de galones de etanol por año.

DuPont de Estados Unidos y Abengoa de España, que habían avanzado en proyectos similares, los abandonaron.

Sin embargo, Project Liberty todavía produce y su producción está en aumento. En una señal de que el consorcio Poet-DSM sigue confiando en la tecnología, el año pasado se comprometió a construir en el lugar una planta para fabricar las enzimas utilizadas en la descomposición de la celulosa de los residuos de maíz para la fabricación del combustible.

Sijbesma contó que el principal desafío que enfrentó Project Liberty fue el manejo de la logística para la recolección y procesado del rastrojo de maíz para su tratamiento en la planta. Las enzimas superaron las expectativas en cuanto a su eficacia para descomponer la celulosa, pero existen problemas de ingeniería como la dificultad de eliminar en la planta suciedad, arena y piedras que contiene el material.

Agregó que esos desafíos en cuanto al proceso deberían finalmente ser más fáciles de resolver que la ciencia fundamental de usar enzimas para descomponer celulosa, dado que son el tipo de cuestiones más habitual en otros procesos industriales.

En noviembre pasado, la compañía presentó un "gran logro" en la planta, el pretratamiento de residuos de maíz para que las enzimas empleadas para fabricar etanol pudieran funcionar con mayor facilidad.

Poet y DSM esperan ofrecer la licencia de su tecnología a otros productores, diciendo que "ofrece una enorme oportunidad de negocio" a compañías que están produciendo etanol de primera generación a partir del maíz y otros granos.

Si Project Liberty estuviera produciendo a su capacidad total, su etanol sería competitivo con la nafta a precios actuales, dijo Sijbesma.

"Cuanto más alto el precio del petróleo, más económicos somos", agregó. "¿A qué precio del petróleo estamos cómodos?, a u$s 70".

El crudo Brent subió por encima de 79 dólares el barril esta semana por primera vez desde 2014

El año pasado se produjeron sólo 10 millones de galones de etanol celulósico en Estados Unidos, sólo el 0,2% del objetivo original para el biocombustible fijado en 2007 por la Ley norteamericana de Independencia y Seguridad Energética.

DowDupont, compañía formada por la fusión de DuPont y Dow Chemical, dejó de producir en su planta de etanol celulósico en Iowa y la puso en venta. Abengoa también cerró sus persianas en su planta de Hugoton, Kansas en 2015.

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