Producirá en 2023

Minera canadiense logró litio apto para baterías en un proyecto de u$s 40 millones en Salta

Millenium explota el prospecto Pastos Grandes, que cubre más de 12.600 hectáreas. Tiene una capacidad de 24.000 toneladas al año, con una vida útil de cuatro décadas

La minera canadiense Millennial Lithium anunció este miércoles que logró "un hito importante" con la producción de carbonato de litio de pureza Battery Grade ("grado de batería"), del primer lote de salmuera procesada en su planta piloto de Pastos Grandes, en la provincia de Salta.

El carbonato de litio de calidad típica de grado de batería es de más de 99,5% de pureza. La planta piloto de Millennial consiguió producir con una pureza del 99,96%, precisó un comunicado difundido en Vancouver, Canadá.

Farhad Abasov, presidente y director ejecutivo de Millennial, informó que los resultados analíticos de este primer lote indican que "tenemos el potencial de obtener un producto de carbonato de litio Battery Grade premium superior, que puede imponer un sobreprecio".

"También, hemos demostrado que tenemos la opción de elaborar productos de grado técnico y de batería de alta calidad, a un costo inferior al estimado en el estudio de viabilidad de la empresa (realizado en 2019)", añadió.

Millenium lleva invertidos u$s 40 millones en exploración y desarrollo del proyecto Pastos Grandes, que cubre más de 12.600 hectáreas. La empresa prevé su inicio de produción para 2023, según informó en su sitio web.

De acuerdo con el estudio de viabilidad del emprendimiento, la mina tiene una capacidad de producción de 24.000 toneladas por año de carbonato de litio de grado de batería, durante una vida útil de 40 años.

Oro blanco (y celeste)

La Argentina integra con Bolivia y Chile el llamado "triángulo mágico" del litio, metal considerado como el "oro blanco" del futuro, principalmente, por sus aplicaciones tecnológicas. 

Esa región concentra entre el 60% y el 80% de las reservas mundiales de litio. La Argentina, que ya es el tercer productor global, tiene 93 millones de toneladas identificadas y un potencial que, según los proyectos de inversión en exploración ya en marcha, escala a 350 millones. En 2020, exportó por u$s 190 millones y, según datos oficiales, las ventas al exterior podrían crecer a u$s 2100 millones en 2030.

Según la Agencia Internacional de Energía, para 2050, harán falta 40 millones de toneladas de litio para las baterías de los vehículos eléctricos. Esa demanda creciente de la industria automotriz es la que guía hoy a los principales proyectos estratégicos de las terminales a escala global. Y, también, al Gobierno argentino, que impulsa un proyecto de ley de electromovilidad.

En el país, existen 18 proyectos mineros de litio avanzados, según datos del sector.

A inicios de mes, BMW anunció una inversión de u$s 338 millones para comprar el litio que extrae en la Argentina la minera estadounidense Livent, que tiene un proyecto de litio en Catamarca. Así, convertirá al país en su segundo proveedor global del metal, después de Australia.

La alemana comercializó 2,31 millones de autos en 2020. Quiere que, en 2030, el 50% de sus ventas correspondan a vehículos 100% eléctricos. Hoy, son el 10%. Pero, además, BMW anticipó que buscará acercar a la Argentina a sus proveedores de baterías para que se radiquen en el país. Actualmente, trabaja con la china CATL, la coreana Samsung y la sueca Northvolt. Busca contar con un pool de cuatro a cinco fabricantes.

Por lo pronto, el litio sigue generando movimiento entre las mineras. El martes, se anunció una fusión de u$s 3100 millones, que creó a uno de los mayores productores mundiales del metal. Todavía sin nombre, la nueva empresa que conformaron Orocobre y Galaxy Resources tendrá sede en Buenos Aires pero cotizará en Australia

Orocobre tiene con Toyota Tsusho -perteneciente al mismo grupo que la automotriz japonesa- un proyecto de carbonato de litio, Olaroz, en Jujuy. Galaxy, por su parte, es dueño del prospecto Salar de Vida, ubicado en el Salar del Hombre Muerto, Catamarca.

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