Agronegocios

Grupo Metropol invierte u$s 10 millones para exportar nueces desde Mendoza

El holding de transporte público, propiedad de la familia misionera Zbikoski, ingresa al negocio del agro con la marca Qnuts. Para 2025, espera cosechar 700 toneladas e ingresos por u$s 4 millones. Ya le vende a Italia y España

Mendoza, la tierra del vino por excelencia, ahora, también ,es un polo exportador de frutos secos. El grupo empresario familiar Metropol -gerenciador de líneas de transporte público, con las que controla el 10% del negocio en el Área Metropolitana de Buenos Aires (AMBA)- invirtió cerca de u$s 10 millones en la creación de Qnuts, una compañía que produce y comercializa nueces de alta calidad que ya vende a Europa y promete una facturación de u$s 4 millones por año.

La empresa, de capitales nacionales, posee una finca de 126 hectáreas con una ubicación estratégica en la localidad de Los Sauces, Tunuyán. "La Pedrera" se encuentra ubicada en el exclusivo Valle de Uco, una de las zonas más propicias para este cultivo, con condiciones fitosanitarias ventajosas, que lo convierten en el mejor terroir del país.

Cuenta con un sistema de riego por goteo que eficientiza el uso del recurso hídrico, proveniente del deshielo de nieve de la Cordillera de Los Andes, y una nave construida para el tratamiento del fruto.

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Qnuts ya tiene 108 hectáreas de plantaciones de nogales Chandler, la variedad californiana más apetecida en el mercado internacional. Este año, concluirá su segunda cosecha, con 220 toneladas. Superará las 100 toneladas de 2020. 

En 2022, apunta a duplicar el volumen, hasta alcanzar las 400 toneladas, mientras que, para 2025, el año de maduración de la firma, estima una producción de 700 toneladas. "Para ese entonces, calculamos ingresos por u$s 4 millones", le anticipó a El Cronista el director de Grupo Metropol, Javier Zbikoski, en el evento de presentación de la marca, realizado en el valle cordillerano.

Javier Zbikoski, director de Grupo Metropol

Aunque el negocio aún está lejos de alcanzar el punto de equilibrio, la ecuación ya cierra. Según Zbikoski, el costo operativo por hectárea es de un dólar, mientras que, en el mercado internacional, el kilo con cáscara se comercializa entre u$s 3 y u$s 4. 

"Es una apuesta a largo plazo, con un retorno de la inversión en años. Pero es rentable y tiene un amplio potencial", explicó el empresario, quien dirige el grupo junto a su hermano Eduardo.

Por el momento, la empresa exportó el 100% de la cosecha a Italia y España, y tiene la intención de llegar a otros países del continente y Oriente. El mercado local resulta menos interesante, dado que paga entre $ 150 y $ 250 por kilo. A futuro, un 30% se destinaría al consumo interno, para no depender completamente de los envíos al exterior.

"Encontramos la oportunidad para destacarnos y diversificarnos", señaló el empresario, que comenzó esta iniciativa en 2017, con la plantación de los primeros nogales, que dieron frutos al tercer año. 

Javier y Eduardo Zbikoski son parte de la cuarta generación de una familia misionera que incursionó en la industria del transporte en 1927, cuando su bisabuelo polaco, Alexander, comenzó a prestar servicios de traslados en esa provincia. Eduarlo, padre de Eduardo y Javier, continuó el legado y fue director de Don Casimiro, empresa de transporte de pasajeros en Posadas, creada en 1964.

Qnuts es la nueva marca de agro de Grupo Metropol

En 2015, los hermanos fundaron el grupo que hoy emplea a más de 4500 personas en todo el país, con operaciones en el Área Metropolitana de Buenos Aires, Cuyo y el Litoral. Su fuerte es el transporte público, con la empresa Metropol. 

Tiene 40 bases operativas y una flota de más de 1500 unidades repartidas en 27 líneas de colectivos, famosas por la rosa en su característico logo. Recorren 120 millones de kilómetros anuales y transportan a más de 230 millones de argentinos. También, es dueña de Chevalier, línea de media distancia.

Otra firma que integra el grupo es la red de concesionarias de Toyota en Misiones, Toyota Misiones (TM), con presencia en las localidades de Posadas, El Dorado y Oberá, que en los últimos 25 años vendió más de 13.400 vehículos. 

En las próximas semanas, se sumará una nueva unidad de negocio, con el lanzamiento de una plataforma fintech.

El proceso de producción

La cosecha comienza entre fines de marzo y principios de abril, con la apertura de los pelones que caen de los árboles, que viven medio siglo, y contienen las nueces. Con el fin de preservar al máximo la pulpa, se optimiza el tiempo entre la recolección y el secado. 

Una tolva sacude el árbol para que caigan los pelones y la recolección se realiza de forma manual. Los frutos se cargan en bolsones que luego se transportan a la planta industrial. 

Las nueces crecen dentro de pelones

El año próximo, la empresa invertirá u$s 250.000 en la mecanización de este proceso, con la compra de una máquina que se encargará del vibrado, el barrido y la limpieza.

En 2020, la planta incorporó una línea de despelonado y secado, que permitirá, en una primera etapa, el procesamiento de 800 toneladas anuales, hasta escalar a una capacidad de 3000 toneladas por temporada.

El equipamiento fue adquirido a Wizard Manufacturing, firma especializada en la fabricación de plantas de secado de nueces con más de 75 años en el rubro, y requirió una inversión de u$s 2,1 millones, que forman parte del desembolso de u$s 10 millones concretado hasta la fecha.

La máquina requirió una inversión de más de u$s 2 millones

La máquina selecciona las nueces, quitándolas del pelón, y le baja la humedad al fruto -en el suelo llega al 32% y se vende con un 10%- para evitar que prolifere el crecimiento de microorganismos.

Asimismo, la empresa creó un reservorio de 60 millones de litros de agua, que se alimenta de Arroyo Grande, con un sistema de riego inteligente que monitorea y aplica la dosis justa cuando el cultivo lo requiere. El uso eficiente del agua es fundamental. El exceso o déficit puede matar al nogal.

El reservorio de 60 millones de litros

Para la puesta en marcha del proyecto, Qnuts cuenta con la experiencia de Sebastián Fogal, ingeniero agrónomo que antes trabajaba en Bodegas Bianchi y, ahora, se desempeña como gerente general del emprendimiento de Metropol, y Juan Giugno, la persona que más sabe en el país del cultivo de nueces, con 30 años de expertise.

En la actualidad, trabajan 38 cosechadores, 12 empleados en la planta y cinco personas que se encargan de diferentes tareas a lo largo del año.

El potencial del sector

Aunque el atraso cambiario y las condiciones impositivas generaron dificultades para el sector, el grupo está decidido a sostener el proyecto. "Pese a los escollos de la macro, toda la inyección de capital fue financiamiento propio. Conocemos las bondades y las adversidades de esta producción y confiamos en sus posibilidades", explicó Zbikoski, y adelantó que estudian la posibilidad de sumar otros cultivos, como pistacho y almendras, y elaborar subproductos, como aceite y leche de nuez.

En 2020, la Argentina produjo 22.500 toneladas de frutos secos, de las cuales el 30% se destinaron a la exportación, desplazando a cultivos tradicionales, con una superficie cultivada de 13.540 hectáreas, según el Relevamiento Nacional de Frutos Secos.

El futuro del sector es promisorio

El escenario es optimista, de la mano del auge de la alimentación saludable. Para Zbikoski, la agroindustria impulsará la reactivación económica en la pospandemia. "Los frutos secos, que antes se consumían de manera estacional, ahora son populares durante todo el año, más aún luego de que se conocieran sus propiedades nutracéuticas", afirmó.

De sabor ligeramente dulce y consistencia oleaginosa, la nuez Chandler aporta omega 3, magnesio, potasio y fibras, entre otras fuentes nutricionales, que contribuyen a preservar la salud cardiovascular y neurológica.

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