Tiene 36.000 locales

Dos hermanos y un empresario que los llevó a la cima: así nació el imperio McDonald's

Ray Kroc es considerado el artífice del crecimiento de la cadena, sin embargo en el camino tuvo una compleja relación con Dick y Mac McDonald.

Los arcos dorados, su payaso de pelo rojo y sus icónicas hamburguesas hacen de McDonald's una de las marcas más reconocidas a nivel mundial. La construcción de este imperio de la comida rápida fue posible por el cruce de dos visionarios, los hermanos McDonald y Ray Kroc. Los primeros aportaron un sistema innovador y eficiente de producción, mientras que el otro le dio escala internacional con su mirada del negocio.

Sin una de estas partes no podría haberse gestado la cadena que tiene presencia en casi todos los países del globo terráqueo, pero el verdadero inicio tuvo lugar en un pequeño local en San Bernardino, al sur de California.

Richard y Maurice McDonald habían abandonado su New Hampshire natal para triunfar en el negocio cinematográfico. Querían ser famosos y comenzaron trabajando en los sets de Columbia Movie Studios. Al poco tiempo, invirtieron sus ahorros y compraron un cine. Sin embargo, este emprendimiento no despegó. Con lo que les quedó abrieron un pequeño restaurant llamado McDonald's Bar-B-Q en 1940.

Los hermanos McDonald se quedaron con su local original y lo renombraron Big M, pero cerraron luego de que se abriera un McDonald's a pocos metros.

Su negocio era un típico drive-in con un gran menú y autos que pasaban y se iban. Pero los hermanos creían que podían encontrar una vuelta de tuerca. Por eso, en 1948, decidieron cerrar durante tres meses su local para dedicarse a pensar cómo mejorarlo. Fue así que idearon el ‘Sistema de servicio rápido' (Speedee Service System, en inglés), que se basaba en eficientizar al máximo la atención.

Para esto crearon un dispenser de condimento, incorporaron una prensa para hacer los medallones más rápido, cambiaron el modelo a self service para ahorrar los costos de los mozos y rearmaron la cocina como una línea de ensamblaje fordeana. El resultado: pocos productos, entregados rápidamente, gran volumen de producción y bajo precio. Vendían sus hamburguesas a 15 centavos de dólar, casi la mitad de lo que cobraban sus competidores en la zona.

En aquel momento, Ray Kroc era el representante de una marca de batidoras para hacer malteadas. Uno de sus clientes eran los hermanos McDonald, quienes pidieron una cantidad inusual de productos debido a la gran demanda que tenían. Esto llamó la atención de Kroc que se convirtió en su agente oficial de franquicias en 1954 tras visitarlos y quedar fascinado con su modelo de negocios. Antes de eso, Maurice y Richard habían intentado franquiciar su marca pero no lograban que los demás locales entregaran el mismo servicio que en el original.

Ray Kroc fue la cabeza de McDonalds Corp hasta su fallecimiento en 1984 a los 81 años.

La historia de Kroc y los McDonald fue retratada en la película The Founder, protagonizada por Michael Keaton. El largometraje muestra una tensa relación entre los fundadores de la marca y el empresario. Según el filme, Kroc abrió la primera franquicia de la cadena en 1955 y poco a poco fue ganando espacio a través de este modelo, principalmente generando ingresos con el negocio del real estate y no el gastronómico. 

Finalmente les compró los derechos de la marca a los hermanos por US$ 2,7 millones en 1961. Richard y Maurice se quedaron con su local original, pero legalmente no podían mantener el nombre así que lo bautizaron Big M. Sin embargo, al poco tiempo Kroc abrió una franquicia a pocos metros y el negocio de los McDonald quebró.

Una vez al mando, el empresario encaró una estrategia más agresiva. Lanzó la mascota oficial de la cadena, el payaso Ronald McDonald, en 1963; cuatro años más tarde realizó su expansión internacional con locales en Canadá y Puerto Rico. En 1968 se creó el Big Mac, producto insignia de su menú, en Pittsburgh (luego transformado en índice económico). No obstante, los arcos habían sido una idea de Richard McDonald, que los incorporó a la arquitectura del local en 1953 con luces de neón amarillas.

Desembarco en Argentina

McDonald's llegó a la Argentina en 1986 con un local en el barrio porteño de Belgrano. El encargado de traer la marca al país fue el colombiano Woods Staton, quien se puso al hombro las franquicias en América del sur. 

Luego fundó la sociedad Arcos Dorados, la cual se convirtió en la principal franquiciada de la marca en el mundo. En 2007, McDonald's Corp le vendió sus operaciones en América latina por US$ 700 millones.

Woods Staton fue el encargado de lanzar la marca en América del sur.

Recientemente la firma cumplió 35 años en el país. Opera 220 restaurantes y es la principal cadena de comida rápida en cuanto a volumen.

Kroc tenía la idea de que solo en los Estados Unidos la cadena podía llegar a los 1000 puntos de venta. Murió en 1984 como senior chairman del directorio de la compañía. Actualmente tiene más de 13.000 locales en el mercado estadounidense y más de 36.000 alrededor del mundo.

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