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¿El mundo se puede quedar sin chocolate? Un estudio científico reveló que un virus está afectando a los árboles de cacao

Investigadores de diversas instituciones desarrollaron estrategias innovadoras para combatir el virus.

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La producción mundial de chocolate enfrenta una amenaza inminente, según revela un estudio científico reciente. Investigadores de la Universidad de Texas en Arlington identificaron la causa detrás de esta crisis: un virus devastador que se propaga rápidamente entre los árboles de cacao.

Esto compromete tanto la salud de los árboles como la calidad de las semillas secas utilizadas en la elaboración del chocolate.

Los principales países productores de cacao, como Costa de Marfil y Ghana, están experimentando una disminución alarmante en sus cosechas, poniendo en riesgo el suministro global de este codiciado alimento.  

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¿Cómo es el virus que pone en riesgo al chocolate? 

El virus que está perjudicando los árboles de cacao en Ghana, conocido como CSSVD, desencadenó pérdidas significativas en las cosechas, oscilando entre el 15% y el 50%, según la información de un artículo publicado en Alimente+. 

Este devastador fenómeno se propaga a través de pequeños insectos llamados cochinillas, que se alimentan de hojas, brotes y flores de los árboles de cacao. Benito Chen-Charpentier, profesor de matemáticas en la Universidad de Texas en Arlington y autor principal del estudio publicado en Plos One, advierte sobre la urgencia de la situación.

Las pérdidas en las cosechas de cacao oscilan entre el 15% y el 50% debido al virus. (Foto: Freepik)

Los esfuerzos de los agricultores para combatir esta plaga han sido obstaculizados por la ineficacia de los pesticidas contra las cochinillas harinosas. La tala de árboles infectados y el cultivo de árboles resistentes han sido medidas temporales, pero insuficientes. Ghana ha sufrido la pérdida de más de 254 millones de árboles de cacao en los últimos años.

Tradicionalmente, las vacunas eran una herramienta para inocular los árboles contra el virus, pero su alto costo y el impacto negativo en la producción generaron nuevos desafíos. 

En respuesta, investigadores de diversas instituciones, incluyendo la Universidad de Kansas, Prairie View A&M, la Universidad del Sur de Florida y el Instituto de Investigación del Cacao de Ghana, desarrollaron estrategias innovadoras.

Una de ellas implica el uso de modelos matemáticos para determinar la distancia óptima entre árboles vacunados y no vacunados, evitando así la propagación del virus. 

Estos modelos experimentales buscan equilibrar la protección de los cultivos con los costos asequibles para los agricultores. Según Chen-Charpentier, estas medidas prometen mejorar la resiliencia de los agricultores y asegurar un suministro más estable de cacao, fundamental para nuestra pasión global por el chocolate.

Las vacunas eran una herramienta tradicional para proteger los árboles contra el virus. (Foto: Freepik)

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Estrategias para garantizar el futuro del chocolate

Ante la amenaza continua del virus CSSVD y sus devastadoras consecuencias para la industria del cacao, se hace imperativo explorar estrategias futuras para proteger el suministro mundial de chocolate. Acá hay algunas propuestas clave:

  • Investigación continua: es clave seguir investigando sobre el virus y su interacción con los árboles de cacao para desarrollar nuevas formas de controlarlo.

  • Apoyo financiero: los agricultores necesitan acceso a fondos y recursos para implementar medidas de protección, como la vacunación de árboles y la diversificación de cultivos.

  • Educación y capacitación: los agricultores deben recibir capacitación sobre prácticas agrícolas sostenibles y métodos de control de plagas para mejorar la resiliencia de sus cultivos.

  • Colaboración internacional: la cooperación entre países productores de cacao, instituciones de investigación y empresas chocolateras es esencial para abordar esta crisis de manera efectiva.

  • Concientización pública: informar al público sobre los desafíos que enfrenta la industria del cacao puede fomentar un mayor apoyo y acción para protegerla.
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