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Por qué los catastrofistas del dólar están equivocados

La demanda mundial de la divisa estadounidense sigue siendo muy fuerte, mientras que el apetito por el renminbi se ha debilitado.

Como todo conocedor de las zonas más excitables de la blogosfera financiera puede decir, el dólar sigue una trayectoria imparable hacia el desastre.

En un artículo reciente se afirmaba que Estados Unidos, como antes el Imperio Romano, se ha debilitado frente a otras potencias mundiales. El papel central del dólar en el sistema financiero mundial está en declive, ya que "la gente al mando nunca parece perder la oportunidad de desmantelar el capitalismo ladrillo por ladrillo".

Ese es el argumento. Todos lo hemos escuchado durante más de dos décadas y lo volveremos a escuchar, ahora con el condimento añadido de las oscuras tendencias geopolíticas; la medida adoptada en 2022 para castigar a Rusia por su invasión de Ucrania congelando sus reservas de dólares en el extranjero significa que muchos países podrían ahora tratar de esconder sus fondos de emergencia en otras monedas.

Alerta inversores: hay tensiones monetarias en el horizonte

Podría producirse un esfuerzo global -coordinado o no- para degradar el dólar. Si se llevara a cabo a gran escala, eliminaría el exorbitante privilegio de EE.UU. de emitir deuda en sus propios términos, con la seguridad de que otras autoridades nacionales la aceptarían. Esto cambiaría las reglas del juego en los mercados y el comercio. Pero las pruebas que sugieren que esto ya está ocurriendo son, en el mejor de los casos, limitadas.

La proporción de las reservas mundiales de los bancos centrales en dólares ha disminuido en las últimas décadas. En 2016, la divisa representaba más del 65% de las reservas oficiales, según datos del FMI. A finales de 2023, ese porcentaje se habrá reducido al 58,4%. La cantidad mantenida en renminbi chino a principios de 2016 era cero. Entre finales de ese año y 2023 aumentó un 188%. Pero aunque parezca enorme, sigue siendo solo un 2,3% del total.

Sin embargo, un reciente blog de la Reserva Federal de Nueva York sostiene que el aparente retroceso del dólar no se debe a un enfriamiento global del dólar. En cambio, el cambio es atribuible a un pequeño número de países, entre ellos Suiza, donde un largo esfuerzo por mantener bajo el franco hace poco más de una década dio lugar a una enorme acumulación de euros. "De hecho, el aumento de la participación del dólar estadounidense de 2015 a 2021 fue una característica de 31 de los 55 países para los que hay estimaciones", escribieron economistas de la Fed de Nueva York a finales de mayo. "La disminución de las preferencias en dólares de un pequeño grupo de países -sobre todo China, India, Rusia y Turquía- y el gran aumento de la cantidad de reservas en manos de Suiza explican la mayor parte de la disminución de la cuota agregada en dólares de las reservas".

Mientras tanto, los bancos centrales de todo el mundo han incrementado sus compras de oro, en un aparente esfuerzo por evitar el riesgo de sanciones, ya que el oro no está controlado por ninguna autoridad nacional. Sin embargo, como subraya la Fed de Nueva York, incluso después de una rápida acumulación de oro en 2022 y 2023, el metal precioso sigue representando un relativamente modesto 10% del total mundial de reservas. La narrativa sobre la disminución de la participación del dólar y el aumento del papel del oro "generalizan de forma inapropiada las acciones de un pequeño grupo de países", afirma.

Para ser justos con los catastrofistas del dólar (que tienden a solaparse significativamente con los entusiastas del oro y los curiosos de las criptomonedas), las tenencias de oro parecen preparadas para seguir aumentando. Según una encuesta realizada por el Foro de Instituciones Monetarias y Financieras Oficiales (Omfif, por sus siglas en inglés) entre gestores de reservas, a pesar de los precios récord del oro y de la moderación de la inflación mundial, para la que el oro suele considerarse una cobertura, los gestores de reservas están dispuestos a aumentar sus tenencias de este metal.

Sin embargo, la demanda de dólares sigue siendo muy fuerte. Esta encuesta no abarca todos los países, pero sí 73 bancos centrales, con reservas combinadas de u$s 5,4 billones. Según la Omfif, un 18% de ellos espera aumentar o reducir su asignación al dólar, atraídos por la suba de las tasas de interés y la solidez de la economía estadounidense. El euro es la siguiente divisa más popular en la lista de deseos, lo que sugiere que los gestores de reservas prefieren las divisas más grandes y líquidas.

¿Se puede domar al dólar fuerte?

El apetito por el renminbi, por su parte, "se ha agriado", según los investigadores de Omfif, y el 12% de los gestores están pensando en reducir sus tenencias de la divisa china. Todo un cambio de opinión. En 2021 y 2022, casi un tercio pretendía aumentar sus tenencias de renminbi.

"Esto se debe en parte al relativo pesimismo sobre las perspectivas económicas a corto plazo en China, pero la gran mayoría también mencionó la transparencia del mercado y la geopolítica como factores disuasorios...", afirma el informe del think tank.

Nada es eterno. No es imposible imaginar, en el actual clima político, un deterioro de la resiliencia institucional estadounidense que termine suponiendo una seria amenaza para la posición del dólar a largo plazo. Pero parecía prematuro poner fin a la supremacía del dólar en el sistema financiero mundial hace dos décadas, y sigue pareciéndolo ahora.

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